A 160 metros de profundidad, con los últimos mineros de Francia

Esta es su última oportunidad de cruzarse con mineros en el fondo de una mina en la Francia continental: la mina de sal de Varangéville, cerca de Nancy, abre sus entrañas a los turistas desde el lunes.

El medio de descenso es el mismo para todos, el del pozo Saint Jean-Baptiste, excavado a finales del siglo XIX. Aquí es donde suben las toneladas de sal, los mineros con sus monos azules y cascos blancos, y donde bajan los turistas con sus chalecos fluorescentes y cascos rojos.

No se puede esperar estar cómodo allí, ya que seis personas caben apretadas en la jaula de acero cerrada por una cortina. La profundidad de 160 metros se alcanza en 40 segundos.

Una vez abajo, todo es sal. Las paredes y el techo son de sal gema, de color gris oscuro. El suelo está cubierto de polvo de sal que, a veces, se vuelve resbaladizo por la persecución de las máquinas.

Operada desde 1870, la mina de Varangéville es la última gran mina de la Francia continental en la que el trabajo se realiza bajo tierra por mineros subterráneos, dice el Bureau de recherches géologiques et minières (BRGM).

Actualmente hay 40 mineros que pueden extraer un máximo de 550.000 toneladas de sal al año, el 95% de las cuales se utiliza como sal para limpiar la nieve y el 5% para la agricultura, incluyendo bloques lamidos por el ganado.

«Somos los últimos en poder mostrar nuestro oficio», dice Denis Lhommé, que está detrás de las visitas turísticas a esta mina del grupo Salins, conocida por su marca de sal de mesa «La Baleine».

Protectora de los mineros y de los bomberos, la estatua de Santa Bárbara da la bienvenida al visitante en el fondo del pozo antes de adentrarse en un laberinto de galerías oscuras de 13 metros de ancho por 4,5 de alto.

Sin riesgo de grisú

En una pared, las iniciales, R.A., grabado, así como la fecha de 1902.

En 1908, la mina contaba con entre 120 y 150 mineros, pero ahora los «medios son mucho más modernos y mucho menos cansados», explica Denis Lhommé, la tercera generación de su familia que trabaja en la sal.

En una temperatura constante de casi 15 grados, los mineros excavan con explosivos un damero de galerías de idéntico tamaño. Si los pones de punta a punta, serían entre 200 y 300 kilómetros de largo, una mínima parte de la capa de sal de esta región cubierta por un mar hace millones de años, que tiene 230 kilómetros de largo y 100 de ancho.

«Quería venir hace mucho tiempo, es una herencia. La sal ha hecho que mucha gente viva en Varangéville», dice Denise, de 72 años, de visita en el club de descubrimiento de Dombasle, a pocos kilómetros.

Su padre trabajó en la superficie durante treinta años secando sal, «pero nunca habló de su trabajo. Llegaba a casa muy cansado».

Hoy en día, casi todo el trabajo está mecanizado, con equipos de construcción que se bajan por piezas y luego se suben para poder perforar la roca para poner los explosivos, consolidar las galerías, recoger los bloques de sal, triturarlos y luego tamizarlos. A continuación, la sal se transporta en una cinta transportadora para subirla por el pozo o almacenarla bajo tierra en montañas de hasta 13 metros de altura. A veces se oye el ruido sordo de una mini-avalancha de sal.

Sin riesgo de «grisú», el infame peligro de las minas de carbón, los visitantes de la mina de sal recorren 1,3 kilómetros de galerías, antes de descubrir con una película la fase de trabajo con explosivos y descubrir máquinas actuales o antiguas en exposición.

Las visitas a la mina de Varangéville se detendrán durante el invierno, cuando la actividad de la mina sea demasiado intensa para convivir con los turistas en el único pozo del yacimiento.

«Los salineros esperamos un invierno con mucha nieve y hielo», señala Denis Lhommé. No como los últimos años.

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