Antígeno: definición, papel, reacción con los anticuerpos…


Definición: ¿qué es un antígeno?

«Los antígenos son moléculas reconocidas por el sistema inmunitario del organismo. Son innumerables y pueden ser internos (endógenos) o externos (exógenos) al organismo: agentes microbianos (virus, bacterias, etc.), alérgenos respiratorios o alimentarios, antígenos producidos por nuestras propias células durante los cánceres o las enfermedades autoinmunes…», define Lionel Barrand, biólogo presidente del Sindicato de Jóvenes Médicos Biólogos (SJBM). Cuando un antígeno externo penetra en el organismo, desencadena una respuesta inmunitaria específica, humoral (que conduce a la formación de anticuerpos) y/o celular. Se dice que es «inmunogénico».

¿Cuál es su función en el sistema inmunitario?

El antígeno provoca una respuesta inmunitaria. «La presencia de antígenos en una célula provoca, como reacción tras su reconocimiento, una respuesta celular mediada por los linfocitos B y T y dirigida específicamente contra ese antígeno: esto se llama inmunidad específica o adquirida. Pasa por dos reacciones en las que intervienen los linfocitos B, que producen anticuerpos, y las células de los linfocitos T», explica el biólogo. Esta reacción inmunitaria específica es adquirida, se desarrolla a lo largo de nuestra existencia, en contacto con los millones de antígenos que podemos encontrar. Esta inmunidad incluye una memoria: un antígeno atravesado la primera vez será reconocido más rápidamente la segunda vez que la primera.

La vacunación reproduce este mecanismo natural. La vacunación consiste en inyectar un antígeno atenuado o inactivado o una porción de la envoltura del antígeno para provocar un primer encuentro entre el antígeno y las células inmunitarias. Esto da lugar a una reacción primaria que no es muy intensa y no dura mucho tiempo. En un segundo contacto, habiéndose memorizado el antígeno, se produce una reacción secundaria que combate eficazmente el antígeno y previene la enfermedad.

Reacción antígeno/anticuerpo: ¿cómo neutralizan los anticuerpos a los antígenos?

Los anticuerpos o inmunoglobulinas son una sustancia producida por las células B para neutralizar un antígeno. En presencia de antígenos que les son específicos, las moléculas de anticuerpos se asocian a ellos y forman un conjunto molecular denominado complejo antígeno-anticuerpo. Los antígenos son entonces neutralizados. El complejo antígeno-anticuerpo se destruye entonces. En una reacción antígeno/anticuerpo, el anticuerpo es fabricado por el organismo y corresponde al antígeno. Los anticuerpos específicos permanecen en el organismo y detectan y neutralizan cualquier nuevo antígeno idéntico que aparezca. Las pruebas de antígeno detectan la presencia de antígenos.

¿Antígeno y reacción alérgica?

Los alérgenos son antígenos que provocan una respuesta inmunitaria específica: la alergia. Estos alérgenos son capaces de inducir la síntesis de anticuerpos, la IgE específica, y de unirse a ella para provocar la reacción inflamatoria.

Antígenos bacterianos

«Todas las bacterias producen antígenos», dice Lionel Barrand. Como la célula B ha reconocido un tipo de antígeno en la superficie de una bacteria, se multiplica y cambia su actividad: produce un tipo de anticuerpo. Los anticuerpos reconocen los antígenos y forman un complejo que neutraliza la bacteria. Este complejo es destruido por los fagocitos y la infección se detiene. Sin embargo, somos vulnerables a algunas bacterias porque se necesita tiempo para fabricar anticuerpos y «las bacterias son a veces más rápidas que nuestro sistema inmunitario o son difíciles de neutralizar».»

Antígenos virales/Antígenos tumorales

Los virus y las células tumorales tienen muchos antígenos. La búsqueda de antígenos virales implica la identificación de la infección viral directamente en las células infectadas presentes en las muestras biológicas. Los antígenos tumorales son producidos por las células tumorales. «Muchas células tumorales escapan a la vigilancia de nuestro sistema inmunitario porque son células del «yo», esto explica por qué pueden desarrollarse y por qué se necesitan tratamientos externos (quimioterapias) para deshacerse de ellas.»

Gracias a Lionel Barrand, biólogo presidente del Sindicato de Jóvenes Biólogos Médicos (SJBM).

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