Cómo se benefician las refinerías de las nuevas normas sobre el petróleo

La refinería propiedad de PBF Energy, cerca de Delaware, ciudad situada en la bahía del mismo nombre, estaba en bolas de naftalina hace casi una década. Hoy en día, funciona casi a pleno rendimiento. PBF y un socio comercial han gastado 100 millones de dólares para ampliarla.

La refinería busca aprovechar las nuevas normas internacionales que obligan a los barcos que viajan por los océanos del mundo a utilizar combustibles más limpios a partir del 1 de enero.

Los refinadores estadounidenses esperan un buen negocio. La industria calcula que ha gastado 100.000 millones de dólares en mejoras durante la última década para producir combustibles más limpios. Eso la coloca en una posición para aumentar sus ingresos si las reglas aumentan la demanda y los precios de los productos que fabrica, como muchos esperan.

Las nuevas reglas han sido recibidas con escepticismo por la administración Trump y otros preocupados por su impacto en los empleos y los precios de la energía. Sin embargo, en lugares como Delaware, las mejoras necesarias para cumplir las nuevas normas han dado lugar a puestos de trabajo mejor pagados, afirma James Maravelias, presidente del Delaware Building Construction Trades Council.

Después de que los fabricantes de automóviles y las plantas químicas abandonaran la región, dice, las refinerías se convirtieron en los empleadores más seguros para algunos de sus residentes.

«La energía lo es prácticamente todo para nosotros», dice el Sr. Maravelias, que tiene su sede en Newark, Delaware. Ningún otro sector está creando este tipo de puestos de trabajo en Delaware en estos momentos. «

En las refinerías, las operaciones de mantenimiento -que suelen realizarse cuando la planta está cerrada- suelen emplear a 1.200 personas a la vez, continúa Maravelias. Y la ampliación de la planta de Delaware sugiere un futuro aún más rico de este tipo de operaciones y trabajos a repartir, añade.

No está claro que todas las partes implicadas -otras industrias, países e incluso refinerías- vean un resultado favorable, pero algunos analistas y economistas esperan que una aceleración para las refinerías tenga un impacto positivo más global. La producción récord de combustible en Estados Unidos dará lugar a más exportaciones y menos importaciones, y una mayor parte de los ingresos se quedará en el país, donde a menudo se reinvertirá.

Una fuerte inversión suele producir más crecimiento económico que un fuerte consumo, analiza Kevin Book, director gerente de la firma de análisis ClearView Energy Partners. Así que espera que las refinerías estadounidenses se beneficien, y que el aumento de la inversión produzca un beneficio neto para la economía incluso cuando los precios al consumidor suban.

«Más dinero para las refinerías estadounidenses es generalmente una buena noticia», lanza Book. Es muy difícil argumentar que, en general, es una mala noticia. «

Las normas sobre los combustibles marinos fueron impuestas por la Organización Marítima Internacional (OMI), una agencia de las Naciones Unidas, en un esfuerzo por reducir la contaminación por azufre que puede causar problemas respiratorios y agravar las enfermedades cardíacas.

Una forma rápida de que los barcos entren en cumplimiento es cambiar más al diésel de bajo azufre o a combustibles similares llamados destilados. Muchos esperan que esto provoque un aumento de la demanda y de los precios de estos combustibles. Mientras que la situación podría beneficiar a las refinerías que los producen, los consumidores, por otro lado, podrían verse afectados en la cartera, ya que este tipo de combustible sigue siendo muy utilizado como medio de calefacción en algunas partes del noreste.

Podrían enfrentarse a subidas de precios del gasóleo y los destilados de entre un 5 y un 20% debido a las normas de la ONU, según los analistas. Esa subida de precios de la energía en el año electoral ha suscitado preocupación en la Casa Blanca.

En octubre, la Casa Blanca comenzó a presionar para que se flexibilizara la aplicación anticipada de las normas, retrasando su puesta en marcha durante varios meses. Las acciones de las refinerías independientes se desplomaron después de que el Wall Street Journal revelara ese deseo.

Todo lo que implicaban las normas no se entendía bien, y las nefastas previsiones económicas iniciales hicieron temer, señala Mandy Gunasekara, asesora política principal de la Agencia de Protección Ambiental hasta principios de este año. A medida que la gente aprendió más, esos temores se desvanecieron y los funcionarios comprendieron mejor cómo podría beneficiarse Estados Unidos, añade.

«Estados Unidos está en una posición muy buena debido a las inversiones previstas por nuestras refinerías», argumenta la Sra. Gunasekara, que ahora dirige una empresa de comunicación estratégica.

Los asesores de la Casa Blanca no han descartado nada, pero han dejado de intentar activamente frenar la aplicación de las nuevas normas, según los grupos de presión y los analistas familiarizados con el asunto. Los analistas y grupos de interés que asistieron a las reuniones del comité de la OMI en Londres hace dos semanas dijeron que los funcionarios estadounidenses no volvieron a plantear la propuesta de retrasar las normas. Fue la última ronda de reuniones antes de que entre en vigor el límite de azufre.

«Estados Unidos no pretende cambiar el actual plazo de la OMI de 2020, que fue validado en octubre de 2016. Seguimos evaluando las repercusiones macroeconómicas de la aplicación para los consumidores y la industria», dijo un alto funcionario de la administración.

La evolución económica y las previsiones recientes han reducido la urgencia de actuar. Los precios del crudo han bajado un 23% desde el máximo de cuatro años alcanzado en octubre.

Se espera que los precios del crudo caigan el próximo año, a pesar de los cambios realizados por la OMI, según ha dicho la Administración de Información Energética (EIA) en los últimos meses. Esta última estima que las nuevas normas podrían hacer subir el barril de crudo de referencia internacional en unos 2,50 dólares en 2020, pero otros factores lo compensarán, lo que hará que los precios medios sean más bajos. Por su parte, se espera que los precios anuales del gasóleo y del gasóleo de calefacción suban alrededor de un 6% en Estados Unidos a lo largo de 2019 y 2020, pero sólo superarán ligeramente los máximos alcanzados en otoño del año pasado, según informó la EIA este mes.

La administración también espera que los cambios supongan importantes ganancias para las refinerías. La EIA estimó en marzo que las presiones reguladoras sobre los combustibles marinos animarían a las refinerías estadounidenses a alcanzar una capacidad récord con una utilización casi récord en 2020. Y se espera que sus márgenes sobre el gasóleo aumenten un 35% con respecto a este año.

Singapur, el mayor puerto marítimo de repostaje del mundo, y varios de los principales productores de petróleo dijeron que el suministro estaría asegurado en los principales puertos.

Todavía hay mucha incertidumbre sobre el impacto de las nuevas normas, dicen los analistas. Aunque parece que las refinerías estadounidenses se beneficiarán, se enfrentan a competidores internacionales que están invirtiendo para ponerse al día. Esto podría provocar un exceso de oferta que contrarrestaría los beneficios previstos. Aunque los temores agudos sobre la oferta han disminuido, siguen existiendo algunas preocupaciones. Los observadores temen que se produzca una intensa escasez, lo que provocaría un aumento de los precios que perjudicaría a los consumidores y ralentizaría otros segmentos de la economía.

En Delaware, la actividad es febril, con jornadas de 10 horas y turnos de fin de semana.

PBF está trabajando con Linde para construir una planta de producción de hidrógeno, un aditivo que PBF necesita para fabricar más combustibles más limpios. Recientemente, los empleados pasaron el fin de semana rellenando un agujero del tamaño de un campo de fútbol americano y de 2,4 metros de profundidad con 40 camiones de cemento.

Diminutos pernos brillantes sobresalen de la solera gris claro. Deben colocarse con precisión y no deben desviarse más de 0,8 milímetros. Se utilizan para sellar una estructura en la que las tuberías se enredan a nueve pisos de altura. Está previsto que el proyecto esté terminado y operativo para la próxima primavera, cuando probablemente la nueva demanda comience a alcanzar su máximo nivel.

«La industria de refinado de Estados Unidos va a permitir que el mercado global esté preparado», dijo Brendan Williams, un lobista del proyecto PBF en Washington. Esperamos que se comprenda mejor no sólo la preparación, sino también los beneficios… que podrían entrar en juego para la economía estadounidense. «

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