El precio del mineral de hierro cae: La sobreproducción y el debilitamiento de la demanda china de acero

Los precios del mineral de hierro cayeron por debajo de los 40 dólares/t en diciembre de 2015

Los precios del mineral de hierro han caído un 45% desde enero de 2015, situándose por debajo de la marca «psicológica» de los 40 dólares/t a principios de diciembre (38,80 dólares, precio CFR al contado en el puerto de Tianjin, 62% de hierro, 8 de diciembre de 2015), tras desplomarse un 47% en 2014. Esta caída de los precios se atribuye, por un lado, a un exceso de oferta por parte de los principales grupos mineros del mundo y, por otro, a una ralentización del crecimiento económico chino y, en particular, del mercado inmobiliario.

Precios del mineral de hierro en los últimos 30 años

El gráfico siguiente muestra los principales hitos que han marcado la evolución de los precios del mineral de hierro en los últimos 30 años.

Tendencias del precio del mineral de hierro_enero2005-noviembre2015

Hasta principios de la década de 2000, el precio de la tonelada de mineral de hierro se fijaba exclusivamente mediante negociaciones anuales en ventanilla entre productores y siderúrgicos (japoneses, coreanos, europeos y norteamericanos) y oscilaba entre 10 y 14 dólares/t.

La explosión de la demanda china de acero y la consiguiente restricción de la oferta de mineral de hierro perturbaron este sistema, con la aparición y el desarrollo de un mercado al contado a principios de la década de 2000. Los siderúrgicos chinos, cuya producción de acero creció una media del 23% entre 2000 y 2003, estaban experimentando dificultades de suministro en el mercado convencional, dominado por clientes no chinos. Entonces se dirigieron al mineral indio, marcando el inicio de un mercado paralelo al contado más flexible y transparente. Las exportaciones de mineral de los estados de Goa, Karnataka y Orissa pasaron de 17 millones de toneladas en 2003 a 119 millones de toneladas en 2009, y representaron cerca del 80% del mercado de mineral de hierro al contado en 2009. Tras la caída de la producción y las exportaciones indias en 2010*, los mineros australianos y brasileños aprovecharon para repartirse una mayor cuota de este mercado al contado.

Precio del mineral de hierro-minerai-spot_2003-2013

Mercado del mineral de hierro-minerai-spot_India

Desde 2004, los tres principales productores de mineral de hierro del mundo, BHP, Vale y Rio Tinto, han impuesto un aumento anual del precio de referencia de su mineral en el mercado OTC, llegando a 60 dólares/t por etapas en 2008 (incluyendo un aumento de más del 70% en 2005).

El sistema de fijación anual se derrumbó finalmente en 2010: BHP, Vale y Rio Tinto establecieron un sistema de fijación de precios trimestral más cercano a los precios observados en los mercados al contado, habiendo superado estos últimos ampliamente los precios de referencia anuales fijados en 2008 (¡hasta 100 dólares/t de diferencia en 2008!). La mayor parte del comercio de mineral de hierro sigue haciéndose con contratos más o menos a largo plazo; por ejemplo, en 2014, Rio Tinto solo vendió el 15% de su producción en el mercado al contado.

Desde entonces, los precios del mineral de hierro han experimentado una gran volatilidad ligada a la oferta y la demanda. Por ejemplo, a finales de 2008, para contrarrestar los efectos de la crisis financiera mundial, el gobierno chino adoptó un paquete de estímulo económico, basado principalmente en la inversión en infraestructuras, que impulsó la demanda de acero. Desde su mínimo de 60 dólares/t, el precio al contado del mineral se disparó, alcanzando un máximo en 2011 de casi 190 dólares/t** (precio CFR en el puerto de Tianjin, 62% de hierro).

Desde 2014, la caída del precio ha continuado sin un repunte significativo, y la tonelada de mineral vale ahora menos de 40 dólares.

Las importaciones chinas de mineral de hierro se mantienen estables

Las importaciones chinas de mineral de hierro, que habían aumentado un 14% en 2014, hasta 932,7 Mt, gracias a la caída de los precios del mineral, se estabilizaron en 2015. Se situaron en 856,6 Mt, durante enero-noviembre de 2015, un 1,3% más que el nivel de 2014 en el mismo periodo. Con los actuales precios del mineral importado, ¾ de las minas de hierro de China ya no son rentables, por lo que las pequeñas minas del sector privado, no subvencionadas, que operan con altos costes y extraen mineral de baja calidad, están abandonando el mercado. En los últimos 18 meses ya se han cerrado entre 100 y 120 Mt de capacidad, según los expertos del sector, principalmente en la región de Habei, en el noroeste del país. China importa ahora más del 80% del mineral de hierro que consume, frente al 70% de 2013, según la Asociación China del Hierro y el Acero (CISA).

La producción de acero de China está disminuyendo

El galopante aumento de la producción de acero de China se detuvo en 2014 tras dispararse hasta el 14% en 2013. De hecho, la producción aumentó solo un 1% aproximadamente, hasta los 822,7 millones de toneladas en 2014, después de haber aumentado a un ritmo rápido desde 2001 para satisfacer la fuerte demanda impulsada por los grandes proyectos de inversión en infraestructuras nacionales y la construcción. En 2015, la producción en los 10 primeros meses del año cayó un 2,2% respecto al mismo periodo de 2014, hasta 675,1 Mt, según las últimas cifras publicadas por la oficina de estadística china. Considerando un descenso del 2,2% a lo largo del año, se espera que la producción china se sitúe en torno a las 800Mt en 2015.

Producción china de acero bruto de 2012 a 2015'acier brut de 2012 à 2015

El consumo chino de acero disminuye

China produce y consume aproximadamente la mitad del acero producido en el mundo. Por primera vez en más de dos décadas, el consumo aparente de acero en China disminuyó en 2014 (entre un -0,1% y un -4%, según la fuente), debido principalmente a un descenso de la demanda del sector de la construcción. Esta última todavía representaba alrededor del 40% de la demanda total del país en 2014 (Macquarie Research). Siguió contrayéndose en 2015, en torno a un 5,7% en los 10 primeros meses del año (hasta 590,5 Mt según las cifras de la ICAR). Esta tendencia refleja la transición -previsible- de la economía china hacia un modelo más basado en el consumo de los hogares y menos intensivo en acero.

Las exportaciones chinas de acero se disparan

Las exportaciones chinas de acero registraron un máximo histórico en el periodo enero-noviembre de 2015, con un total de 101,7 Mt, un 21,7% más que en 2014. Estas cantidades considerables son superiores a la producción de acero bruto de Japón, segundo productor mundial de acero (estimada en 96 Mt) durante el mismo periodo, o a la producción de acero bruto de Arcelor Mittal en 2014 (93,1 t), ¡el mayor productor de acero del mundo! Ante la ralentización de la demanda local, los fabricantes de acero chinos han estado vertiendo sus excedentes fuera de China, alimentando la preocupación de los productores europeos y estadounidenses.

El exceso de capacidad de producción de acero de China se sitúa entre 300 y 400 Mt. Sin embargo, las difíciles condiciones del mercado no han provocado hasta ahora grandes cierres de la capacidad existente. Según CISA, la mayoría de los principales productores estarían operando con pérdidas, a pesar de la caída de los costes de los insumos, ya que los precios del acero han disminuido fuertemente; por ejemplo, el precio de las barras de refuerzo de hormigón ha caído más de un 30% en el último año (Platts, precio del mercado de Shanghái, de 3000 RMB/t a 1900 RMB/t de octubre de 2014 a 2015).

Exportaciones chinas de acero_2010-2015'acier_2010-2015

La oferta de mineral de hierro seguirá aumentando

A pesar de la desaceleración de la demanda de mineral de hierro, Los cuatro principales productores de mineral de hierro del mundo, Vale, Rio Tinto, BHP y Fortescue (FMG), han aumentado constantemente su producción para hacerse con una cuota de mercado cada vez mayor. Se han apoyado en una considerable reducción de sus costes de producción, que se ha visto amplificada, por un lado, por la depreciación del dólar australiano y del real brasileño frente al dólar estadounidense*** y, por otro, por la caída de los precios del petróleo, que les permite mantener una cierta rentabilidad a los precios actuales del mineral. Por otra parte, la caída de los precios ha obligado a muchos productores a suspender algunas de sus operaciones que han dejado de ser rentables debido a sus costes de producción y/o a unos costes de transporte demasiado elevados.

Precio de importación de mineral de hierro CFR 2015 de China

La producción combinada de los 4 grandes productores representa ahora alrededor del 70% del mercado; aumentó en 116Mt en 2014 (año natural), con la puesta en marcha de la mina Jimblebar de BHP Billiton y la mina Kings Valley de Fortescue en Australia Occidental en particular. Su exceso de oferta continúa en 2015, liderado por Río Tinto, que se espera que exporte 37 Mt más de mineral que en 2014 (340 Mt frente a 303 Mt en 2014). También hay que tener en cuenta la mina Roy Hill (Hancock Prospecting) en Pilbara (55Mt/año) -cuyo primer cargamento de mineral salió de Australia el 10 de diciembre de 2015- y el megaproyecto minero S11D de Vale en Brasil (90Mt/año), dentro de unos años.

Producción de mineral de hierro de los 4 principales productores del mundo_2013-2015

*La producción y las exportaciones de mineral de hierro de la India se desplomaron en 2010 tras la intervención del Estado indio para frenar el comercio ilegal de mineral de hierro (cierre de minas ilegales, introducción de un embargo a las exportaciones de mineral de ciertos estados y diversos impuestos). Las exportaciones de mineral de Goa (Vedanta Ltd) se reanudaron en octubre de 2015.

**Se alcanzaron estos niveles en el mercado al contado en 2007 y 2008 (ver figura).

***Vale anunció un coste de producción por debajo de los 13 dólares/t para el tercer trimestre de 2015, el precio más bajo del mercado.

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