¿Es el azúcar tan malo para los niños como para los adultos?

El gusto por los alimentos dulces ofrecía una ventaja evolutiva a los primeros humanos, dice a Time Juliana Cohen, profesora adjunta de nutrición en el Merrimack College del norte de Massachusetts y en la Escuela de Salud Pública de Harvard. En la naturaleza, los alimentos dulces, como la fruta o la miel, tienden a ser seguros y ricos en calorías, mientras que los alimentos amargos son más propensos a ser tóxicos. La teoría científica predominante, por tanto, es que los humanos nacen con un deseo inherente de alimentos dulces que se desvanece con la edad y la experiencia del gusto.Nuestra propensión a consumir menos azúcar a medida que envejecemos es algo bueno, ya que los estudios han relacionado las dietas con alto contenido de azúcar con los índices de obesidad, diabetes tipo 2 y enfermedades cardíacas. Los «azúcares añadidos» -los que los fabricantes añaden a los productos procesados, en contraposición a los que están presentes de forma natural en los alimentos enteros- parecen ser especialmente poco saludables. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos recomiendan que los adultos limiten su consumo de azúcar a menos del 10 por ciento de sus calorías diarias, y un estudio de 2014 de la revista JAMA Internal Medicine descubrió que las personas que superan ese límite diario aumentan su riesgo de muerte por enfermedad cardíaca en al menos un 30 por ciento.Pero gran parte de las investigaciones realizadas hasta la fecha sugieren que ingerir cantidades excesivas de azúcar es tan peligroso para los niños como para los adultos. Los CDC y las Guías Alimentarias para los Estadounidenses recomiendan que el azúcar represente menos del 10% de la ingesta calórica diaria para los niños, al igual que para los adultos. La Asociación Americana del Corazón (AHA), por su parte, recomienda que los niños de dos años o menos no tengan azúcar añadido en su dieta. Pero una investigación presentada el año pasado por científicos de los CDC reveló que el 60% de los niños menores de 12 meses consumen azúcar añadido y que la ingesta media diaria de azúcar añadido para niños de 1 a 2 años oscila entre 5,5 y 7 cucharaditas, lo que equivale a entre 23 y 29 gramos.Para los niños mayores, es decir, de 2 a 18 años, la AHA dice que la ingesta diaria de azúcar añadido no debe ser superior a 25 gramos, lo que equivale a unas 6 cucharaditas. Las investigaciones de Cohen han demostrado que los niños pequeños que toman bebidas endulzadas con azúcar añadido, así como los niños nacidos de madres que tomaron estas bebidas durante el embarazo, tienden a obtener peores resultados en las pruebas de inteligencia y aptitud. El jarabe de maíz (a menudo indicado como jarabe de glucosa-fructosa en las etiquetas), un edulcorante que se encuentra en muchas bebidas azucaradas, así como en muchos dulces industriales, puede ser especialmente perjudicial. «Parece que el jarabe de maíz con alto contenido en fructosa puede afectar a la función del hipocampo durante importantes periodos de desarrollo», afirma Cohen. El hipocampo desempeña un papel importante en el aprendizaje y la formación de la memoria.Un estudio de 2018 de la Universidad de Purdue descubrió que las bebidas azucaradas, como los zumos de frutas, los refrescos y las bebidas deportivas, eran la principal fuente de azúcar en la dieta del niño medio. Un estudio relacionado de 2015 en la revista Nutrition descubrió que los niños que consumían refrescos, zumos de frutas y otras bebidas azucaradas tendían a pesar más que los que no lo hacían. Además, cuando algunos de los niños del estudio cambiaban sus zumos o refrescos azucarados por leche o agua, su peso corporal tendía a disminuir. Otras investigaciones han demostrado que, a medida que aumentaba el consumo de azúcar de los niños, también lo hacía el riesgo de hipertensión, enfermedad del hígado graso y diabetes de tipo 2.El científico afirma que esto no quiere decir que los dulces sean malos o que haya que privar totalmente a los niños de ellos. «El azúcar en pequeñas dosis está bien, pero en porciones normales», dice. «Hoy en día, el azúcar se añade a los alimentos mucho más de lo que era para las generaciones anteriores», dice Jennifer Hyland, dietista pediátrica de la Clínica Cleveland. «Si miras las etiquetas de los alimentos, te das cuenta de que es difícil encontrar alimentos para niños que no tengan mucho azúcar». Los yogures para niños, los cereales de desayuno, la compota de manzana, los postres y los zumos suelen contener azúcares añadidos, dice. «Los fabricantes saben que cuanto más azúcar se añade, más se compra», afirma el Dr. Robert Lustig, investigador del azúcar y antiguo profesor de pediatría y endocrinología de la Universidad de California en San Francisco. Lustig afirma que los niños tienden a no gustar de los alimentos amargos, agrios o salados. Añadir azúcar a estos alimentos ayuda a enmascarar estos sabores. Para los padres, la solución más fácil es evitar los alimentos procesados o envasados. Por otro lado, las frutas, las verduras, la leche o el yogur sin azúcar y otros alimentos integrales que contienen azúcar de forma natural son alimentos saludables para los niños. Pero lo más importante es animar a los niños a beber agua en lugar de bebidas azucaradas, que son la mayor fuente de azúcares añadidos.

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