Estos diseñadores de origen chino que están haciendo arder el American Style

Qué lejos se ha llegado desde el camino trazado por la pesada piqueta de un incruento inmigrante chino en la obra del titánico Ferrocarril Transcontinental que unía la Costa Oeste con la Costa Este, hasta la línea esbozada por el delgado lápiz de una diseñadora de moda que diseña un vestido de ensueño en un inmaculado estudio de diseño en Manhattan. Del legendario ferrocarril americano a la no menos mítica pasarela de la Semana de la Moda de Nueva York, un improbable viaje entre dos universos y dos épocas que todo parece separar, pero que una simple zancada en el interior del MOCA, el Museo de los Chinos en América, es sin embargo suficiente para cruzar.

Como preámbulo, la exposición permanente relata la epopeya con trazos trágicos de las primeras oleadas de emigrantes chinos que desembarcaron en California en el siglo XIX. A tres metros, Front Row: Chinese American Designers, la exposición temporal en la que se cuentan las historias de vida, mucho más tranquilizadoras pero todavía laboriosas, de los diseñadores de moda estadounidenses de origen chino. En el museo, situado en el corazón de Chinatown, se despliega ante nuestros ojos un siglo y medio de historia. «Siento que pertenezco a la comunidad, soy parte de la afirmación de una identidad asiática en la moda», dice Jason Wu, de apenas 30 años, autor de los vestidos de baile de cuento de hadas que lució la primera dama Michelle Obama en sus inauguraciones de 2009 y 2013.

Y pensar que la última vez que el MOCA se interesó por la ropa fue para rendir homenaje, hace 30 años, al duro trabajo de las mujeres empleadas en la industria de la confección de Chinatown. «De hecho, hay una especie de continuidad entre esta exposición y la de 1983, porque la mayoría de los 16 diseñadores presentados aquí proceden de familias activas en la industria de la confección o en el mundo de los negocios», recuerda Helen Koh, directora ejecutiva del MOCA.

«Diferentes formas de sentirse chino»

«Cientos de diseñadores con antecedentes culturales chinos trabajan en la industria de la moda estadounidense», señala Mary Ping, cocuradora de Front Row. Hemos destacado a los que han fundado una empresa y lanzado un sello para contar su historia». Mary Ping, diseñadora ella misma, revela dos caras de su propia historia con una exposición de una de sus creaciones, un impresionante conjunto de seda con patrones impresos digitalmente, y un vestido qipao (se pronuncia tchipao) de los años 40 creado y usado por su abuela, Madame Tam Chuen Lu-Tseng, una elegante emigrante shanghainesa en Estados Unidos que enseñó a su nieta sobre sastrería y estilo. La exposición del MOCA se enriquece con una segunda sección, Shanghai Glamour: New Women 1910s-40s. Una historia de moda igualmente cosmopolita, donde los recuerdos que no dejan de entrelazarse se materializan en una docena de suntuosos qipaos del siglo pasado, procedentes en su mayoría del Museo Nacional de la Seda de China, en Hangzhou.

En su despacho de la prestigiosa Parsons The New School for Design, la otra co-comisaria de Front Row, la investigadora Christina Moon, que lleva a cabo una fascinante investigación sobre las familias coreano-brasileñas en la industria de la moda rápida en Los Ángeles, intenta dilucidar el eclecticismo de las colecciones de los diseñadores chino-americanos. «Todos tienen historias completamente diferentes y, sobre todo, tienen orígenes socioeconómicos distintos. La forma en que se sienten chinos también es muy diferente porque algunos han nacido en Estados Unidos, otros en China y otros en países vecinos como Malasia o Vietnam. La diáspora es enorme». 50 millones de chinos de ultramar en todo el mundo, con unos 4 millones en EE.UU., cifras que marean.

Resistencia a través del diseño

«Los diseñadores tienen cada uno una forma específica de enfrentarse a las ambigüedades asociadas a su identidad asiático-americana. Pueden articular visualmente estas ambigüedades a través de sus diseños o, por el contrario, negarlas, pero siempre tendrán que negociar esta identidad a través de los medios de comunicación y la forma en que son y serán presentados por los medios. A muchos de ellos les gustaría ser vistos sólo como diseñadores, o como diseñadores estadounidenses, pero debido a la política étnico-racial de este país, ser descendiente de chinos es algo con lo que siempre tendrán que lidiar», continúa Christina Moon.

En una cultura en la que la solidaridad intergeneracional sigue siendo crucial, una carrera como diseñador de moda no siempre se asocia con la idea de éxito social en la mente de los padres inmigrantes que están dispuestos a sacrificar todo para ver a sus hijos convertirse en ingenieros o médicos. «Abandoné la carrera de medicina en Berkeley y empecé de lo más bajo en el almacén de Barneys en Nueva York antes de crear mi propia marca», dice Wayne Lee, recordando la profunda preocupación de su madre. En su estudio de la calle 39, en pleno Distrito de la Moda, las pieles y las finas lanas italianas de las chaquetas de corte impecable de la colección de otoño de 2013 compiten con las sedas blancas de los vestidos de verano.

«La ropa debe ser una parte de ti, no algo que tires, por eso creo prendas hechas para durar». Una filosofía evidentemente ligada a la experiencia del exilio y que Wayne define como una expresión de la resiliencia a través del diseño, ya que se recuerda a sí misma, como una niña china nacida en Vietnam, embarcando con su hermana y sus padres en un bote improvisado, para luego quedar varada en una isla perdida del Pacífico, donde la familia sobrevivió durante todo un año antes de llegar a América.

Pero no todos los diseñadores ABC (American-Born Chinese) expuestos en el MOCA tienen una historia vital tan agitada. Algunos, sobre todo los nacidos en California, como Derek Lam, proceden de familias que han vivido en Estados Unidos durante tres generaciones. Otro nativo de San Francisco, Peter Som, se inició en el dibujo a una edad temprana porque sus padres son arquitectos. «Mi origen cultural chino no influye en mi estética de diseño en sentido literal. Es simplemente una parte de lo que soy», dice. Me gusta decir que soy un clásico del ABC. Vivo en ambos mundos»

Phillip Lim, uno de los diseñadores más exitosos de esta generación, cree que la dimensión asiática de los proyectos de los diseñadores chino-americanos tendría más que ver con una educación que enfatiza el trabajo duro, la humildad, la tenacidad y la integridad, que con la citación de formas, colores o patrones tradicionalmente etiquetados como «chinos.» Sin embargo, las huellas de una hibridación estilística infinitamente sutil pueden verse a veces tras ciertos detalles de acabado o yuxtaposiciones de materiales. A menudo, la imaginación plural de los diseñadores da lugar a interpretaciones refinadas y atemporales, como sugieren las composiciones sartoriales de Thomas Chen, el fundador de la jovencísima marca neoyorquina Emmanuelle, que creció en Wuhan (China).

Mientras que los trofeos que otorga el Consejo de Diseñadores de Moda de América (los CFDA Fashion Awards) arrasan habitualmente con el ABC, el mundo entero se pregunta por estos diseñadores que tienen un pie a cada lado del Pacífico. ¿Se trata de un fenómeno de moda efímero? Probablemente no. El espectacular despliegue de sus marcas fue anticipado por una primera generación pionera de diseñadores de moda chino-americanos. Mujeres visionarias como Anna Sui, Vivienne Tam, Vera Wang y Yeohlee Teng, que consiguieron abrir las imponentes puertas del templo del lujo internacional en los años 80. «Crecimos con la conciencia de que había oportunidades en este campo, nos dijimos «mola mucho que existan estos diseñadores chino-americanos, que están considerados entre los más grandes», recuerda Humberto León, de 37 años, cofundador junto a Carol Lim de la imperdible Opening Ceremony.

Hace casi dos años, Humberto y Carol, ambos nativos de Los Ángeles, se encontraron al frente de la dirección creativa de Kenzo… en París. Una desterritorialización de los proyectos liderados por los diseñadores de ABC confirmada por el reciente ascenso del taiwanés-estadounidense Alexander Wang, de 30 años el próximo diciembre, al frente de la dirección artística de la casa parisina Balenciaga. ¿El imperio del lujo europeo remodelado por los hijos de los emigrantes asiáticos en América? Un escenario fascinante, en la encrucijada de tres continentes y dos océanos, que augura una globalización cultural que puede ser menos monótona de lo esperado. * Investigador en antropología del lujo y la moda

Front Row: Chinese American Designers, Nueva York, Museum of Chinese in America, 215 Centre Street. Hasta el 29 de septiembre. www.mocanyc.org

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