A 160 metri di profondità, con gli ultimi minatori di Francia

Questa è l’ultima occasione per incontrare i minatori in fondo a una miniera della Francia continentale: la miniera di sale di Varangéville, vicino a Nancy, apre da lunedì le sue viscere ai turisti.

Il mezzo di discesa è lo stesso per tutti, quello del pozzo Saint Jean-Baptiste, scavato alla fine del XIX secolo. È qui che salgono le tonnellate di sale, i minatori con le loro tute blu e gli elmetti bianchi, e dove scendono i turisti con i loro giubbotti fluorescenti e gli elmetti rossi.

Non ci si può aspettare di stare comodi, perché sei persone stanno strette nella gabbia di acciaio chiusa da una tenda. La profondità di 160 metri si raggiunge in 40 secondi.

Una volta che sei giù, tutto è sale. Le pareti e il soffitto sono pareti di salgemma, grigio scuro. Il pavimento è coperto di polvere di sale resa a volte scivolosa dal rincorrersi delle macchine.

Gestita dal 1870, la miniera di Varangéville è l’ultima grande miniera della Francia continentale dove il lavoro è fatto sotto terra da minatori sotterranei, dice il Bureau de recherches géologiques et minières (BRGM).

Ci sono attualmente 40 minatori che possono estrarre un massimo di 550.000 tonnellate di sale all’anno, di cui il 95% è usato come sale per lo sgombero della neve e il 5% per l’agricoltura, compresi i blocchi leccati dal bestiame.

“Siamo gli ultimi a poter mostrare il nostro mestiere”, dice Denis Lhommé, che è dietro le visite turistiche di questa miniera del gruppo Salins, nota per la sua marca di sale da tavola “La Baleine”.

Protettore dei minatori e dei pompieri, la statua di Santa Barbara accoglie il visitatore in fondo al pozzo prima che entri in un labirinto di gallerie buie di 13 metri di larghezza per 4,5 metri di altezza.

Nessun rischio di grisou

Su una parete, le iniziali, R.A., incisa, così come la data del 1902.

Nel 1908, la miniera contava tra 120 e 150 minatori, ma ora i “mezzi sono molto più moderni e molto meno faticosi”, spiega Denis Lhommé, la terza generazione della sua famiglia a lavorare nel sale.

In una temperatura costante di quasi 15 gradi, i minatori scavano con esplosivi una scacchiera di gallerie di dimensioni identiche. Se li mettessi da un capo all’altro, sarebbe lungo da 200 a 300 chilometri, una minuscola parte dello strato salino di questa regione coperta da un mare di milioni di anni fa, che è lungo 230 chilometri e largo 100.

“Volevo venire molto tempo fa, è un patrimonio. Il sale ha fatto vivere tanta gente a Varangéville”, ha detto Denise, 72 anni, in visita con il discovery club di Dombasle, a pochi chilometri di distanza.

Suo padre ha lavorato in superficie per trent’anni ad asciugare il sale, “ma non ha mai parlato del suo lavoro. Tornava a casa stanchissimo”

Oggi, quasi tutto il lavoro è meccanizzato, con attrezzature edili calate a pezzi e poi riportate su per essere in grado di perforare la roccia per mettere gli esplosivi, consolidare le gallerie, raccogliere i blocchi di sale, schiacciarli e poi setacciarli. Il sale viene poi trasportato su un nastro trasportatore per essere portato su attraverso il pozzo o immagazzinato sottoterra in montagne alte fino a 13 metri. A volte si sente il tonfo di una mini valanga di sale.

Senza il rischio del “grisou”, il famigerato pericolo delle miniere di carbone, i visitatori della miniera di sale percorrono 1,3 chilometri di gallerie, prima di scoprire con un filmato la fase di lavoro con gli esplosivi e scoprire le macchine attuali o vecchie esposte.

Le visite alla miniera di Varangéville si fermeranno per l’inverno, quando l’attività della miniera diventerà troppo intensa per convivere con i turisti nell’unico pozzo del sito.

“Noi minatori di sale speriamo molto in un inverno con molta neve e ghiaccio”, sottolinea Denis Lhommé. Non come gli ultimi anni.

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