Antigene: definizione, ruolo, reazione con gli anticorpi?


Definizione: cos’è un antigene?

“Gli antigeni sono molecole riconosciute dal sistema immunitario del corpo. Sono innumerevoli e possono essere interni (endogeni) o esterni (esogeni) all’organismo: agenti microbici (virus, batteri ecc.), allergeni respiratori o alimentari, antigeni prodotti dalle nostre stesse cellule durante i tumori o le malattie autoimmuni…” definisce Lionel Barrand, biologo presidente della Young Medical Biologists Union (SJBM). Quando un antigene esterno penetra nell’organismo, scatena una risposta immunitaria specifica, umorale (che porta alla formazione di anticorpi) e/o cellulare. Si dice che è “immunogenico”.

Qual è il loro ruolo nel sistema immunitario?

L’antigene causa una risposta immunitaria. “La presenza di antigeni in una cellula provoca, in reazione dopo il loro riconoscimento, una risposta cellulare mediata dai linfociti B e T e diretta specificamente contro quell’antigene: questa si chiama immunità specifica o acquisita. Passa attraverso due reazioni che coinvolgono i linfociti B che producono anticorpi e le cellule dei linfociti T” spiega il biologo. Questa reazione immunitaria specifica è acquisita, si sviluppa durante tutta la nostra esistenza, a contatto con i milioni di antigeni che possiamo incontrare. Questa immunità include una memoria: un antigene attraversato la prima volta sarà riconosciuto più rapidamente la seconda volta che la prima.

La vaccinazione riproduce questo meccanismo naturale. La vaccinazione consiste nell’iniettare un antigene attenuato o inattivato o una porzione dell’involucro dell’antigene per provocare un primo incontro tra l’antigene e le cellule immunitarie. Questo si traduce in una reazione primaria che non è molto intensa e non dura a lungo. Ad un secondo contatto, essendo stato memorizzato l’antigene, avviene una reazione secondaria che combatte efficacemente l’antigene e previene la malattia.

Reazione antigene/anticorpo: come fanno gli anticorpi a neutralizzare gli antigeni?

Gli anticorpi o immunoglobuline sono una sostanza prodotta dalle cellule B per neutralizzare un antigene. In presenza di antigeni che sono specifici per loro, le molecole di anticorpi si associano con loro e formano un insieme molecolare chiamato complesso antigene-anticorpo. Gli antigeni vengono poi neutralizzati. Il complesso antigene-anticorpo viene quindi distrutto. In una reazione antigene/anticorpo, l’anticorpo è prodotto dal corpo e corrisponde all’antigene. Gli anticorpi specifici rimangono nel corpo e rilevano e neutralizzano qualsiasi nuovo antigene identico che arriva. I test dell’antigene rilevano la presenza di antigeni.

Antigene e reazione allergica?

Gli allergeni sono antigeni che suscitano una risposta immunitaria specifica: l’allergia. Questi allergeni sono in grado di indurre la sintesi di anticorpi, le IgE specifiche, e di legarsi ad esse per provocare la reazione infiammatoria.

Antigeni batterici

“Qualsiasi batterio produce antigeni” dice Lionel Barrand. Poiché la cellula B ha riconosciuto un tipo di antigene sulla superficie di un batterio, si moltiplica e cambia la sua attività: produce un tipo di anticorpo. Gli anticorpi riconoscono gli antigeni e formano un complesso che neutralizza i batteri. Questo complesso viene distrutto dai fagociti e l’infezione viene fermata. Tuttavia, siamo vulnerabili ad alcuni batteri perché ci vuole tempo per fare gli anticorpi e “i batteri sono a volte più veloci del nostro sistema immunitario o sono difficili da neutralizzare.”

Antigeni virali/antigeni tumorali

I virus e le cellule tumorali hanno molti antigeni. La ricerca di antigeni virali comporta l’identificazione dell’infezione virale direttamente all’interno delle cellule infette presenti nei campioni biologici. Gli antigeni tumorali sono prodotti dalle cellule tumorali. “Molte cellule tumorali sfuggono alla sorveglianza del nostro sistema immunitario perché sono cellule del “sé”, questo spiega perché possono svilupparsi e perché sono necessari trattamenti esterni (chemioterapie) per liberarsene.”

Grazie a Lionel Barrand, biologo presidente del Syndicat des Jeunes Biologistes Médicaux (SJBM).

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