Come le raffinerie stanno beneficiando delle nuove regole del petrolio

La raffineria di proprietà della PBF Energy vicino a Delaware, una città sull’omonima baia, era in naftalina quasi un decennio fa. Oggi, funziona quasi a pieno regime. PBF e un partner commerciale hanno speso 100 milioni di dollari per espanderla.

La raffineria sta cercando di approfittare delle nuove regole internazionali che richiedono alle navi che viaggiano negli oceani del mondo di usare carburanti più puliti a partire dal 1 gennaio.

I raffinatori statunitensi si aspettano un buon accordo. L’industria stima di aver speso 100 miliardi di dollari per migliorare negli ultimi dieci anni per produrre carburanti più puliti. Questo la mette in una posizione per aumentare le entrate se le regole aumentano la domanda e i prezzi per i prodotti che produce, come molti si aspettano.

Le nuove regole sono state accolte con scetticismo dall’amministrazione Trump e da altri preoccupati del loro impatto sui posti di lavoro e sui prezzi dell’energia. In posti come il Delaware, tuttavia, i miglioramenti richiesti per soddisfare i nuovi standard hanno portato a lavori più pagati, dice James Maravelias, presidente del Delaware Building Construction Trades Council.

Dopo che le case automobilistiche e gli impianti chimici hanno lasciato la regione, dice, i raffinatori sono diventati i datori di lavoro più sicuri per alcuni dei suoi residenti.

“L’energia è praticamente tutto per noi”, dice il signor Maravelias, che ha sede a Newark, Delaware. Nessun’altra industria sta creando questo tipo di posti di lavoro nel Delaware in questo momento. “

Nelle raffinerie, le operazioni di manutenzione – di solito fatte quando l’impianto è chiuso – spesso impiegano 1.200 persone alla volta, continua Maravelias. E l’espansione dell’impianto del Delaware suggerisce un futuro ancora più ricco di tali operazioni e di lavoro da distribuire, aggiunge.

Non è chiaro che tutte le parti coinvolte – altre industrie, paesi e anche raffinatori – vedranno un risultato favorevole, ma alcuni analisti ed economisti si aspettano che un’accelerazione per i raffinatori avrà un impatto positivo più globale. La produzione record di carburante degli Stati Uniti porterà a più esportazioni e meno importazioni, con più entrate che rimarranno nel paese, dove saranno spesso reinvestite.

Un forte investimento produce tipicamente più crescita economica che un forte consumo, analizza Kevin Book, direttore generale della società di analisi ClearView Energy Partners. Quindi si aspetta che i raffinatori statunitensi ne beneficino, e che l’aumento degli investimenti produca un beneficio netto per l’economia anche se i prezzi al consumo aumentano.

“Più soldi per i raffinatori statunitensi sono generalmente buone notizie”, lancia Book. È terribilmente difficile sostenere che, nel complesso, è una cattiva notizia. “

Le regole del carburante marino sono state imposte dall’Organizzazione marittima internazionale (IMO), un’agenzia delle Nazioni Unite, nel tentativo di ridurre l’inquinamento da zolfo che può causare problemi respiratori e aggravare le malattie cardiache.

Un modo rapido per le navi di entrare in conformità è quello di passare più al diesel a basso tenore di zolfo o a combustibili simili chiamati distillati. Molti si aspettano che questo porti a un aumento della domanda e dei prezzi di questi combustibili. Mentre la situazione potrebbe avvantaggiare i raffinatori che li producono, i consumatori, d’altra parte, potrebbero essere colpiti nel portafoglio perché questo tipo di carburante è ancora ampiamente utilizzato come mezzo di riscaldamento in alcune parti del Nord-Est.

Potrebbero affrontare aumenti di prezzo di diesel e distillati del 5-20% a causa delle regole dell’ONU, dicono gli analisti. Quell’aumento dei prezzi dell’energia durante l’anno elettorale ha sollevato preoccupazioni alla Casa Bianca.

In ottobre, la Casa Bianca ha iniziato a spingere per un rilassamento dell’attuazione anticipata delle regole, rallentando il loro lancio per diversi mesi. Le azioni dei raffinatori indipendenti sono crollate dopo che il Wall Street Journal ha rivelato che il desiderio.

Tutto ciò che le regole comportavano non era ben compreso, e le iniziali previsioni economiche terribili hanno sollevato paure, nota Mandy Gunasekara, un consulente politico senior presso l’Agenzia di protezione ambientale fino all’inizio di quest’anno. Man mano che la gente imparava di più, quelle paure svanivano e i funzionari capivano meglio come gli Stati Uniti potessero trarne beneficio, aggiunge.

“Gli Stati Uniti sono in una posizione molto buona a causa degli investimenti previsti dai nostri raffinatori”, sostiene la signora Gunasekara, che ora gestisce una società di comunicazione strategica.

I consiglieri della Casa Bianca non hanno escluso nulla, ma hanno smesso di cercare attivamente di rallentare l’attuazione dei nuovi standard, secondo lobbisti e analisti che hanno familiarità con la questione. Gli analisti e i gruppi di interesse che hanno partecipato alle riunioni del comitato IMO a Londra due settimane fa hanno detto che i funzionari statunitensi non hanno portato la proposta di ritardare nuovamente le regole. È stato l’ultimo ciclo di incontri prima che il limite di zolfo entri in vigore.

“Gli Stati Uniti non stanno cercando di cambiare l’attuale scadenza IMO del 2020, che è stata convalidata nell’ottobre 2016. Continuiamo a valutare gli impatti macroeconomici dell’implementazione per i consumatori e l’industria”, ha detto un alto funzionario dell’amministrazione.

I recenti sviluppi economici e le previsioni hanno ridotto l’urgenza dell’azione. I prezzi del greggio sono scesi del 23% dal massimo di quattro anni raggiunto in ottobre.

I prezzi del greggio dovrebbero scendere l’anno prossimo, nonostante i cambiamenti fatti dall’OMI, ha detto l’Energy Information Administration (EIA) negli ultimi mesi. Quest’ultimo stima che le nuove regole potrebbero spingere in alto il barile di greggio di riferimento internazionale di circa 2,50 dollari nel 2020, ma altri fattori lo compenseranno, portando a prezzi medi più bassi. I prezzi annuali del diesel e del gasolio da riscaldamento, nel frattempo, dovrebbero aumentare di circa il 6% negli Stati Uniti nel corso del 2019 e 2020, ma supereranno solo leggermente i massimi raggiunti nell’autunno dello scorso anno, secondo l’EIA questo mese.

L’amministrazione si aspetta anche che i cambiamenti si traducano in guadagni significativi per i raffinatori. L’EIA ha stimato a marzo che le pressioni normative sui combustibili marini avrebbero incoraggiato i raffinatori statunitensi a raggiungere una capacità record con un utilizzo quasi record nel 2020. E i loro margini sul diesel dovrebbero aumentare del 35% rispetto a quest’anno.

Singapore, il più grande impianto di rifornimento portuale del mondo, e diversi grandi produttori di petrolio hanno detto che l’approvvigionamento sarebbe stato assicurato nei porti principali.

C’è ancora molta incertezza sull’impatto delle nuove regole, dicono gli analisti. Mentre sembra che i raffinatori statunitensi ne beneficeranno, essi affrontano i concorrenti internazionali che stanno investendo per recuperare il ritardo. Questo potrebbe portare a un eccesso di offerta che compenserebbe i profitti attesi. Mentre i timori acuti sull’offerta sono diminuiti, alcune preoccupazioni rimangono. Gli osservatori temono che potrebbero verificarsi intense carenze, che porterebbero a prezzi più alti che danneggerebbero i consumatori e rallenterebbero altri segmenti dell’economia.

A Delaware, l’attività è a un passo febbrile, con giorni di 10 ore e turni di fine settimana.

PBF sta lavorando con Linde per costruire un impianto per produrre idrogeno, un additivo di cui PBF ha bisogno per fare carburanti più puliti. Recentemente, gli impiegati hanno passato il fine settimana a riempire un buco delle dimensioni di un campo da football americano e profondo 2,4 metri con 40 camion di cemento.

Piccoli bulloni scintillanti sporgono dal massetto grigio chiaro. Devono essere posizionati con precisione e non devono essere fuori di più di 0,8 millimetri. Sono utilizzati per sigillare una struttura dove i tubi saranno impigliati a nove piani di altezza. Il progetto dovrebbe essere completato e operativo entro la prossima primavera, quando la nuova domanda inizierà probabilmente a raggiungere il picco.

“L’industria della raffinazione degli Stati Uniti permetterà al mercato globale di essere pronto”, ha detto Brendan Williams, un lobbista del progetto PBF a Washington. Speriamo che ci sia una migliore comprensione non solo della prontezza, ma anche dei benefici… che potrebbero entrare in gioco per l’economia degli Stati Uniti. “

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