Cos’è una tempesta invernale?

Un testo di Ève Christian

Una tempesta di neve, “thundersnow” in inglese, è una tempesta in cui le precipitazioni cadono principalmente sotto forma di neve.

Come è fatta una tempesta invernale? Il vento aumenta, i rovesci di neve sono pesanti, ma di breve durata. A volte il cielo diventa luminoso: si può non vedere la traccia di un fulmine come in estate, ma semplicemente una luce diffusa improvvisa. Poi, per qualche secondo, non succede più nulla, e poi si sente il tuono rimbombare sommessamente.

Questo è un fenomeno abbastanza raro; si verificano più frequentemente nel tardo inverno e all’inizio della primavera, poiché è più spesso in questo periodo dell’anno che si combinano gli ingredienti per formare una tale tempesta.

In Quebec, tra dicembre e aprile, ci possono essere circa 10 giorni con temporali; tra cui 2 in marzo e 5 in aprile.

Secondo studi statunitensi, tra 6 e 12 temporali invernali sono riportati ogni anno, soprattutto nel nord-est degli Stati Uniti.

Quando una tale tempesta si verifica in inverno, è foriera di buone nevicate.

Formazione delle tempeste invernali

Grandine al suoloExpand Image (New Window)

Grandine dopo una tempesta invernale.

Foto: Radio-Canada / Ève Christian

I temporali invernali non sono fondamentalmente diversi dai temporali estivi, tranne che per il tipo di precipitazione e le nuvole, che hanno meno estensione verticale. Mentre l’umidità sale, si condensa nell’aria fredda in alto per formare nuvole cumulonembi, le nuvole verticali molto grandi all’interno delle quali si verifica una forte turbolenza.

Ovviamente, in inverno, l’energia rilasciata dal riscaldamento solare è molto meno che in estate e la quantità di aria calda disponibile è minore. Il potenziale di instabilità è quindi più raro; i temporali saranno quindi meno frequenti e gravi.

Perché si verifichi un temporale invernale, oltre al fatto che lo strato d’aria vicino al suolo deve essere più caldo di quello in alto, deve essere ancora abbastanza freddo da generare neve – cosa piuttosto rara.

Prevedere i temporali, in inverno

Prevedere i temporali invernali è difficile, perché gli indici di instabilità sono molto più bassi che in estate. Due situazioni portano alla formazione di tempeste di neve.

In primo luogo, l’avvicinamento di un fronte freddo vigoroso, come nel caso della zona di Montreal. Nel giro di cinque ore, il vento si era spostato da sud a nord-ovest, intensificandosi con buone raffiche, e le temperature erano scese di 14 gradi a -12 all’alba.

Quello che è successo è che l’aria fredda, arrivando rapidamente su una massa d’aria più calda, ha formato nuvole convettive. La turbolenza prodotta all’interno di queste nuvole ha fatto sì che le particelle di ghiaccio e le goccioline d’acqua si sfregassero tra loro, creando elettricità statica. Quando le cariche positive e negative si toccavano, lampi e tuoni si susseguivano!

Gli effetti dei laghi sono l’altra fonte della formazione delle tempeste di neve. In questo periodo dell’anno, la temperatura dei corpi d’acqua, liberi dal ghiaccio, è più alta della massa d’aria fredda che arriva sopra. Quest’aria fredda si riscalda, raccoglie umidità, sale a quote più alte e si condensa direttamente sull’acqua in nuvole. Le nuvole, quando raggiungono il litorale, scaricano la neve, spesso in grandi quantità. I tassi di precipitazione possono essere sorprendenti: si possono osservare nevicate di 5 cm o anche più all’ora.

Molto spesso le bufere di neve accompagnano i temporali invernali.

Uno degli aspetti specifici dei temporali invernali è che la neve smorza il suono del tuono; di solito si sente da una distanza molto più breve, in un raggio di soli 3-5 chilometri dal flash. Statisticamente, i tuoni rimbombano solo in 7 tempeste di neve su 100, e i fulmini sono spesso di durata più breve e molto meno spettacolari che in estate.

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I temporali creati da fronti associati a un sistema di bassa pressione (come quello che è successo a Montreal martedì notte) possono verificarsi praticamente ovunque; ma per quanto riguarda i temporali a effetto lago, si verificheranno in luoghi dove l’instabilità è più probabile, quindi vicino ai Grandi Laghi.

Ci sono anche lungo le coste, poiché l’umidità dell’acqua calda può facilmente evaporare nell’aria più fredda e secca sopra. Così si vedono a Halifax più volte d’inverno, nelle isole britanniche, nell’Europa nord-occidentale e intorno al Mar del Giappone.

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