Le alghe rosse “cementano” i coralli da milioni dianni

Le barriere coralline formano strutture stabili, rifugi per molte specie marine quando gli elementi imperversano. Eppure un corallo è un organismo fragile. Come possono unirsi per formare strutture così forti? Uno studio pubblicato il 20 ottobre 2020 sulla rivista Scientific Reports, e condotto da ricercatori tedeschi, conferma che particolari alghe lo rendono possibile, e lo hanno fatto per milioni di anni.

Un lavoro di consolidamento delle alghe rosse

Gli scienziati hanno analizzato più di 700 scogliere fossilizzate, andando indietro nella storia di oltre 150 milioni di anni. Così facendo, sono stati in grado di confermare che le alghe coralline, alghe rosse, agiscono come un cemento per le barriere coralline per evitare che queste fragili strutture tridimensionali crollino. È stato stabilito abbastanza chiaramente che le alghe rosse coralline “giocano un ruolo chiave nel consolidamento di molte barriere coralline tropicali moderne”, ma i ricercatori non sapevano “se la loro funzione di consolidatori della barriera era anche pronunciata nel passato geologico”. Queste alghe stabilizzano i coralli formando un duro scheletro calcareo. “Utilizzando un database completo di antiche barriere coralline, mostriamo una forte correlazione tra la presenza di alghe rosse coralline e la formazione di vere barriere coralline negli ultimi 150 milioni di anni”, si vantano i ricercatori. “Tuttavia, diverse crisi nel corso di questi milioni di anni hanno limitato la loro capacità di farlo”, osserva il dottor Sebastien Teichert, coautore dello studio, in un comunicato.

Una debolezza trasformata in forza

Perché le alghe coralline per svolgere il loro ruolo, hanno ancora bisogno dell’opportunità. E nel corso della loro evoluzione, la loro vita quotidiana non è andata liscia. Infatti, alcuni animali marini, come i pesci pappagallo, si sono evoluti per pascolare su di loro, decimando intere popolazioni di alghe. Fortunatamente, questi ultimi hanno sviluppato una strategia adattiva. Ora, “la bioerosione da parte di echinoidi e pesci pappagallo è benefica per le alghe rosse coralline nel suo stato attuale, poiché elimina le alghe carnose a crescita rapida e altri epifiti”, dice lo studio. Le alghe si sono adattate così bene che beneficiano persino di questi grazers vegetali”, dice il Dr. Teichert. Liberano le alghe rosse coralline dalla crescita dannosa, permettendo loro di crescere senza ostacoli. Questo significa che le alghe rosse coralline hanno più successo che mai nel sostenere le barriere coralline nella storia della Terra. Buone notizie, quindi: in un momento in cui negli ultimi anni è stata segnalata una drammatica accelerazione degli eventi di sbiancamento dei coralli, queste alghe rosse potrebbero essere un valido aiuto.

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