Milton Erickson (Italiano)

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Milton Erickson è nato il 5 dicembre 1901, ad Aurum, una piccola città mineraria del Nevada oggi scomparsa. Suo padre, Charles, nativo di Chicago e discendente di immigrati scandinavi, e sua madre, Clara, che aveva sangue indiano nelle vene, si sposarono nel Wisconsin nel 1881. Milton aveva un disturbo sensoriale e percettivo congenito: era daltonico e amusico. La sua percezione alterata del mondo lo ha reso consapevole, fin dalla più tenera età, della natura relativa dei quadri di riferimento umani. Quando Milton e sua sorella maggiore raggiunsero l’età scolare, i loro genitori si trasferirono a Lowell, Wisconsin, dopo aver acquistato una fattoria lì. Milton, le sue sette sorelle e suo fratello aiutavano tutti nel lavoro della fattoria. Con la scolarizzazione, ci si rende conto che il giovane Milton non solo non è in grado di riconoscere ritmi e suoni musicali, ma ha anche una grave dislessia.

Nel 1919, all’età di 17 anni, Erickson contrae una grave forma di poliomielite. Una notte, quando era al peggio, costretto a letto nella sua stanza, sentì un medico dire a sua madre nella stanza accanto che suo figlio sarebbe morto la mattina dopo. Erickson racconta la storia di come chiese a sua madre di spostare il suo letto per poter vedere il tramonto un’ultima volta prima di morire. Poi si sottopone a quella che lui chiama un’esperienza di autoipnosi, in cui vede solo il tramonto, ignorando l’albero e la recinzione che gli bloccano la vista attraverso la finestra. Esce da un coma di tre giorni completamente paralizzato, capace solo di parlare e di muovere gli occhi. Incapace di muoversi, allevia la sua noia facendo giochi di osservazione, attraverso i quali sviluppa una capacità di percepire segni non verbali emessi al limite della soglia di percezione. Osserva, mentre osserva le sue sorelle parlare tra loro, che il linguaggio verbale spesso dice una cosa mentre il linguaggio del corpo ne dice un’altra. “Potevano dire ‘sì’ e pensare ‘no’ allo stesso tempo … Ho iniziato a studiare il linguaggio non verbale e il linguaggio del corpo”. I suoi sforzi per rieducarsi lo portarono a riscoprire da solo molti dei fenomeni classici dell’ipnosi e come utilizzarli a fini terapeutici. Erickson dice: “Non potevo nemmeno dire dove fossero le mie braccia e le mie gambe nel mio letto. Così ho passato ore a cercare di localizzare la mia mano, il mio piede o le mie dita, osservando la minima sensazione, e sono diventato particolarmente attento a quali fossero i movimenti. Passa anche ore ed ore a guardare la sua sorella più piccola che impara a camminare.

Erickson ha molte cicatrici fisiche dolorose dovute alla polio. Rendendosi conto che non poteva diventare un agricoltore, decise di diventare un medico. Nel 1921, dopo undici mesi di allenamento, Erickson fu in grado di camminare con le stampelle e contemporaneamente si iscrisse a medicina e psicologia all’Università del Wisconsin. Il 15 giugno 1922, con solo cinque dollari in tasca, Erickson intraprese un viaggio in canoa da solo di 1.200 miglia attraverso i quattro laghi della zona di Madison, Wisconsin. Tornò dalla sua avventura in grado di camminare senza stampelle e di portare la sua canoa sulla schiena, con i suoi cinque dollari ancora in tasca. Nel 1923, Erickson si sposò per la prima volta.

Primi esperimenti con l’ipnosiModifica

Lo psicologo Joseph Jastrow (1863-1944) ha sostenuto Milton Erickson nel suo lavoro sull’ipnosi.

Nel 1923 e 1924, Erickson, allora studente di medicina al terzo anno, frequentò un seminario sull’ipnosi all’Università del Wisconsin organizzato da Clark L. Hull, uno dei padri fondatori con Jean Leguirec della psicologia sperimentale e delle teorie dell’apprendimento negli Stati Uniti. Fu con Hull che nacque l’applicazione del metodo sperimentale all’ipnosi. Hull cercò di applicare una metodologia rigorosa al campo dell’ipnosi e riprese il famoso dibattito tra la suggestione (Scuola Nancy) e gli stati alterati di coscienza (Scuola Salpêtrière). La maggior parte degli esperimenti di Hull si concentrano sulla questione della suggestionabilità. Nella primavera del 1923, Hull mostrò interesse per il lavoro sperimentale di Erickson sull’ipnosi e gli suggerì di continuare la sua ricerca durante l’estate e di riferirne a settembre prima del seminario post-laurea sull’ipnosi che si sarebbe tenuto presso il dipartimento di psicologia.

Erickson si affretta a mettere in discussione la convinzione di Hull che l’operatore, attraverso ciò che dice e fa al soggetto, sia molto più importante dei processi comportamentali interni del soggetto sotto ipnosi. Ha anche criticato “l’insistenza di Hull su una ‘tecnica standard’ per l’induzione” senza tener conto delle differenze individuali tra i soggetti. Nell’ottobre del 1923, Erickson decise di condurre le proprie ricerche e cominciò a sviluppare varie tecniche di induzione ipnotica permissiva e indiretta. Gli esperimenti di Erickson dispiacquero a Hull, che sentiva che non teneva abbastanza conto dell’importanza della suggestione e della suggestionabilità. Da parte sua, Erickson si oppose a Hull, il quale credeva che un soggetto ipnotizzato percepisse e sentisse la realtà intorno a sé nello stesso modo di quando non era ipnotizzato. Quando Erickson si allontanò da Hull, ottenne il sostegno di altri professori, tra cui lo psicologo Joseph Jastrow e il neurologo Hans Rees, che aveva usato ampiamente l’ipnosi nell’esercito tedesco durante la prima guerra mondiale.

Nel 1928, Erickson ottenne il suo MD insieme al suo master in psicologia al Colorado general hospital. Ha poi servito come internato psichiatrico all’ospedale psichiatrico del Colorado, dove gli fu proibito di menzionare l’ipnosi, e poi come medico assistente all’ospedale statale per le malattie mentali di Howard, Rhode Island.

Articoli precoci sull’ipnosiModifica

Dall’aprile 1930 al 1934, è stato un medico assistente e poi un medico senior nel dipartimento di ricerca all’ospedale statale di Worcester nel Massachusetts. Fu durante questo periodo che gli fu ufficialmente permesso di riprendere le sue ricerche sull’ipnosi e pubblicò il suo primo articolo sull’argomento. Nel 1933, dopo dieci anni insieme, Erickson si separò dalla moglie e ottenne la custodia dei loro tre figli, Lance, Bert e Carol. Nel 1934 divenne direttore della ricerca psichiatrica all’Eloise Psychiatric Hospital, conosciuto anche come Wayne County Hospital, nel Michigan. Quello stesso anno, in una riunione scientifica, incontrò Elisabeth Moore, “Betty”, allora studentessa di psicologia all’Università di Wayne County, che divenne sua assistente di ricerca nell’estate del 1935. Nel 1936, Elisabeth divenne psicologa e sposò Erickson. Insieme hanno avuto cinque figli (Betty Alice, Allan, Bobby, Roxie e Kristina). Elisabetta stessa fece carriera come psicologa e rimase sua compagna e collaboratrice fino alla fine della sua vita. Betty Erickson è nota per aver sviluppato l’induzione della “spirale di senso” nell’autoipnosi.

È stato nel Michigan che Erickson ha condotto la maggior parte dei suoi esperimenti sull’ipnosi, compresi quelli sulla sordità ipnotica e il daltonismo ipnotico. Fu anche in questo periodo che lo psicoterapeuta e neurologo Lawrence Kubie cominciò a interessarsi al lavoro di Erickson e insieme pubblicarono diversi articoli nella rivista Psychoanalytic quarterly.

La seconda guerra mondiale e la ciberneticaModifica

L’antropologa Margaret Mead (1901-1978) fu collaboratrice e amica di Milton Erickson.

Dal 1939 al 1948, Erickson fu direttore della ricerca psichiatrica e della formazione all’ospedale psichiatrico Eloise. A partire dal 1940, ha lavorato per il governo degli Stati Uniti come parte dello sforzo bellico per la ricerca sulla struttura della personalità giapponese e sugli effetti della propaganda nazista. Fu in questo contesto che incontrò gli antropologi Gregory Bateson e Margaret Mead. Lo consultarono sui processi di trance che avevano osservato nel loro lavoro sul campo a Bali. Durante la guerra, fu anche incaricato di valutare le reclute, dovendo decidere in pochi minuti se erano psichicamente idonei ad entrare nell’esercito.

Il 13 maggio 1942, Kubie invitò Erickson alla prima Conferenza Macy, tenuta per due giorni al Beekman Hotel di New York City sul tema della “inibizione del cervello”. La conferenza, organizzata dal direttore medico della Fondazione Macy, Frank Fremont-Smith, era dedicata principalmente all’ipnosi e ai riflessi condizionati. I partecipanti includono il neuropsichiatra e matematico Warren McCulloch, il neurofisiologo Arturo Rosenblueth, Gregory Bateson e Margaret Mead. Le discussioni sono state condotte principalmente da Erickson e dal comportamentista Howard Liddell, uno specialista del condizionamento dei mammiferi. Questa conferenza è all’origine della nascita del movimento cibernetico.

La seconda guerra mondiale contribuisce anche a rilanciare la questione dell’ipnosi, e in particolare il suo uso spesso efficace per combattere le nevrosi.

All’inizio dell’autunno del 1947, è ferito, in particolare al viso, durante un incidente in bicicletta a causa di uno scontro con un cane. A causa delle sue numerose allergie, decise di farsi somministrare l’antitetanica e dieci giorni dopo si ammalò gravemente (malattia del siero). Infine, nella primavera del 1948, fu ricoverato all’ospedale dell’Università del Michigan ad Ann Arbor.

Il Saggio di PhoenixModifica

Una strada di Phoenix, Arizona alla fine degli anni ’30.

Nel 1948, seguendo il consiglio dei suoi medici di trasferirsi in una località desertica a causa delle sue numerose allergie, Erickson si trasferì a Phoenix, in Arizona. Dopo aver lavorato per un anno all’Arizona State Hospital, gestito dal suo vecchio amico, lo psichiatra John Larson, aprì uno studio privato nella sua casa di Cypress Street, una modesta casa di mattoni. Il suo ufficio era una piccola stanza adiacente alla sala da pranzo e il suo salotto serviva da sala d’attesa. Sempre appassionato insegnante, Erickson iniziò a condurre Seminari sull’Ipnosi, workshop di formazione sull’ipnosi che dava in tutti gli Stati Uniti. Nel 1949, con l’ostetrico William Kroger e lo psicologo André Weitzenhoffer, contribuì a fondare la Society for Clinical and Experimental Hypnosis. Per quasi un anno all’inizio degli anni 50, Erickson e Aldous Huxley passarono molto tempo a preparare uno studio congiunto sui diversi stati di coscienza. Il loro progetto terminò quando un incendio distrusse la casa di Huxley a Los Angeles e i loro rispettivi quaderni per lo studio.

Nel 1950, una giovane psichiatra, Linn Fenimore Cooper, propose a Erickson di condurre con lei un esperimento sulla distorsione del tempo nell’ipnosi, parzialmente finanziato dalla NACA (che divenne la NASA nel 1958). Insieme hanno pubblicato i risultati di questo esperimento nel 1954.

È in questo periodo, all’età di 51 anni, che Erickson cadde per la seconda volta vittima della poliomielite senza che fosse possibile stabilire a posteriori se si trattasse di un improvviso aggravamento di una sindrome post-polio (caratterizzata da dolori muscolari e debolezza causati dall’uso sistematico di muscoli parzialmente paralizzati,), o di un’autentica seconda infezione da un ceppo del virus della poliomielite diverso da quello che aveva causato la malattia contratta nel 1919.

Questo secondo attacco lo lasciò ancora più disabile di prima, ma avendo già vissuto una prova simile, applicò in questa occasione le strategie che aveva sviluppato per recuperare la sua forza muscolare. Essendosi ripreso solo parzialmente, è poi costretto a usare una sedia a rotelle e soffre di dolori cronici, che combatte con l’autoipnosi:

“Di solito mi ci vuole un’ora dopo il risveglio per liberarmi completamente dal dolore. Era più facile per me quando ero più giovane: ora ho più difficoltà nei muscoli e nelle articolazioni… Ultimamente, l’unico modo che ho trovato per controllare il mio dolore è quello di sedermi a letto, tirare una sedia vicino a me e premere la mia laringe contro lo schienale della sedia. È molto scomodo, ma il disagio lo creo deliberatamente. “(“Di solito mi ci vuole un’ora dopo il risveglio per far uscire tutto il dolore. Era più facile quando ero più giovane. Ora ho più difficoltà muscolari e articolari… Recentemente l’unico modo in cui riuscivo a controllare il dolore era sedendomi a letto, avvicinando una sedia e premendo la laringe contro lo schienale della sedia. Questo era molto scomodo: ma era un disagio che stavo deliberatamente creando”.)

Olneya tesota, le bois de fer du désert de Sonora au Mexique.

Une sculpture d’animal en bois de fer (Olneya tesota) des Indiens Seri

Appassionato di botanica, Milton Erickson possiede una ricca collezione di cactées, dont il est particulièrement fier. In ragione del suo daltonismo, non è in grado di riconoscere che un solo colore, il pourpre. Possiede quindi numerosi abiti e oggetti di questo colore. Colleziona anche le sculture di legno di ferro (il palo fierro, Olneya tesota) dei nativi americani Seri del deserto del Sonoran in Messico.

Nel 1953, Erickson tenne un seminario di fine settimana sull’ipnosi a San Francisco. Jay Haley, che era coinvolto in un programma di ricerca sullo studio della comunicazione condotto dall’antropologo Gregory Bateson, espresse il desiderio di partecipare, e Bateson organizzò l’incontro. Il 24 maggio 1955, Bateson scrisse la seguente lettera a Erickson: “Caro Milton, ti scrivo perché dopo molti colpi di scena il mio progetto di ricerca sembra aver raggiunto una posizione teorica in cui sappiamo le domande che vorremmo farti sull’ipnosi. Due dei membri della mia squadra, Jay Haley e John Weakland, hanno fatto alcuni piccoli esperimenti con l’ipnosi da quando Jay ha partecipato al tuo seminario di San Francisco. È sempre più evidente che una migliore comprensione dell’ipnosi ci aiuterebbe ad andare avanti nel nostro lavoro. Erickson si mostrò interessato al progetto, e dal 1955 al 1960, Haley e John Weakland lo visitarono spesso a Phoenix, dove passarono lunghe ore a discutere con lui sulla natura dell’ipnosi e ad osservarlo mentre lavorava con i suoi pazienti. Durante questo periodo, Erickson fece viaggi regolari a Palo Alto per incontrarsi con gli altri membri del progetto, Bateson e lo psichiatra Donald D. Jackson.

Nel 1957, Erickson fondò la Società Americana di Ipnosi Clinica con William Kroger con lo scopo di fornire un’alternativa all’ipnosi “da laboratorio”, focalizzata sulle generalità piuttosto che sulle specificità della trance e della sua induzione. Per dieci anni, fu l’editore della rivista dell’associazione, The American journal of clinical hypnosis.

Nel 1970, Erickson lasciò Cypress Street per trasferirsi in Hayward Avenue. Fu nel 1973, dopo la pubblicazione da parte di Jay Haley di Uncommon therapy, che il nome di Erickson divenne noto al grande pubblico. L’anno seguente, Erickson terminò la sua pratica come psicoterapeuta e incontrò, attraverso Gregory Bateson, i fondatori della PNL, Richard Bandler, John Grinder così come Robert Dilts e Stephen Gilligan. Durante gli ultimi sei anni della sua vita, Erickson accolse a casa sua molti psicoterapeuti di tutto il mondo per discutere di ipnosi, terapia e vita in generale, in sessioni giornaliere di quattro o cinque ore.

Nel dicembre 1980, a Phoenix, si tenne la prima conferenza internazionale dedicata a Erickson; tuttavia, Erickson morì il 25 marzo 1980, per shock settico, legato a un’infezione che si manifestò come peritonite, sei mesi prima dello svolgimento dell’evento. Il corpo di Erickson fu cremato e le sue ceneri furono sparse sul monte Squaw Peak (ora chiamato Piestewa Peak), dove spesso mandava i suoi pazienti e studenti a svolgere attività terapeutiche.

Squaw peak, vicino a Phoenix, Arizona, dove le ceneri di Milton Erickson furono sparse dopo la sua morte.

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