Nella Canoa (Routhier)/La Vache-Caille e il Rapido di Gervais

O. Fréchette, editore, 1881 (pp. 169-181).

XIII

La mucca-Quaglia e la Rapide Gervais.

Il Cow-Quail è allo stesso tempo una cascata e una rapida, ammirevole nella sua impostazione, nelle proporzioni e nel movimento. È formata dall’incontro del Grande e del Piccolo scarico, all’estremità sud-occidentale dell’isola Alma.

La Grande Scarica quando la raggiunge si precipita con uno schianto assordante giù per una specie di scala di rocce, e tale è il disordine con cui i suoi torrenti in preda al panico si scontrano e si rompono l’un l’altro, che al fondo della caduta il suo enorme volume d’acqua è interamente ridotto a schiuma e quasi a vapore.

Ma c’è una sorta di approdo dove la schiuma diventa di nuovo acqua corrente, e improvvisamente si riunisce nello stesso letto dei torrenti più tranquilli della Piccola Scarica. È allora che si verifica un fenomeno singolare.

Questa specie di pianerottolo di pietra che termina la scala della Grande Scarica interrompe le onde nel mezzo della loro caduta, e quelle della Piccola Scarica che vengono a unirsi a loro, il pianerottolo non è più sufficiente per il flusso. Un prodigioso rigonfiamento si verifica così sul bordo dell’approdo, e la lotta inizia tra le onde delle due scariche per vedere chi passerà per primo.

Ma la massa d’acqua che cade come una valanga dalla Grande Scarica, è di gran lunga la più considerevole, e poiché la Forza è nell’ordine fisico la grande legge di questo mondo, la Piccola Scarica è costretta a ritirarsi, e, sorprendentemente, la corrente risale per una distanza di alcuni acri.

Niente di così strano e interessante come questa corsa ellittica dei torrenti del Piccolo Scarico, che arrivano saltellando fino al bordo della piattaforma, e proprio mentre stanno per precipitarsi giù si fermano improvvisamente da ciò che il luogo è invaso. Dopo aver scambiato qualche colpo con le onde della Grande Scarica, si accorgono ben presto di essere i più deboli, e voltandosi verso destra sembrano dire ai loro avversari: saltate per primi, signori!

Allora risalgono abbastanza vivacemente, per poi tornare un attimo dopo, ancora all’erta; ma ad ogni giro sono sempre in pochi a riuscire a saltare, e sono i più furbi a sfuggire ai nemici. Perché la Grande Scarica abusa della sua forza, e i suoi torrenti turbolenti invadono tutto lo spazio come orde di cosacchi.

Il nostro stupore è grande quando, raggiungendo il punto in cui presumiamo che la spinta della rapida stia per essere sentita, siamo improvvisamente fermati dalla corrente ascendente. È solo a forza di remi che progrediamo ancora lentamente, e mettiamo il piede a terra.

Patrick esce sulla riva, si arrampica su un mucchio di rocce e con il suo occhio penetrante esamina l’orizzonte. Esamina la superficie liquida e le sue mostruose bolle. Conta le scogliere e gli abissi, segue le correnti, e dal semplice aspetto dell’acqua ne misura la profondità.

A questo studioso analfabeta, che non ha mai studiato idraulica, la cima rivela il fondo, e se potesse maneggiare la matita così come il remo, sono sicuro che potrebbe fare un disegno perfettamente accurato del letto del fiume dalla semplice ispezione della fisionomia esterna dell’acqua.

Quando ha esaminato tutto e si è fatto un’idea sulla rotta da seguire, torna da noi e dice:

Potremmo saltare tutti insieme questa rapida in tutta la sua lunghezza, ma nei primi gorghi, che sono violenti, le canoe prenderebbero molta acqua. Sarà meglio per voi signori fare qualche passo a piedi. Attraverseremo la prima cascata da soli, e vi riporteremo indietro, qui vicino a questa grande roccia.

Attendiamo al programma, e camminando sui ciottoli della riva guardiamo i nostri canoisti farlo.

Hanno infinite difficoltà a trionfare sulla corrente che si allontana e che ho indicato sopra. Ma alla fine arrivano al bordo della piattaforma che precede il crollo, e improvvisamente, come palloni prigionieri i cui legami sono rotti, le canoe guadagnano slancio. Scivolano giù per un abisso come slitte su una collina innevata, e sembrano affondare sotto l’acqua. Ma no, si alzano orgogliosamente e si librano in cima alle grandi increspature, come uccelli che stanno per prendere il volo.

In un batter d’occhio sono al punto stabilito, dove li salutiamo con applausi prolungati, e ci imbarchiamo.

Un solo colpo di remo ci riporta in mezzo alla corrente, e poi siamo in una corsa frenetica. Non è più un fiume che ci trascina, è un fiume, ma un fiume che scorre come un torrente, un’enorme massa d’acqua che si precipita, salta, si impenna come un destriero, cade con un fragore in profonde cantine, e sgorga indietro in spruzzi di schiuma.

Mille ostacoli si trovano davanti alle onde spaventate, ma esse saltano sopra con un urlo, e niente le ferma.

Qui e là ci sono spaventosi vicoli ciechi, abissi pieni di attrazione, formidabili tornadi, pericolosi trabocchetti, e l’emozione ci impedisce di respirare; ma ogni nuovo pericolo è un nuovo trionfo, e i nostri petti in espansione alla fine non possono trattenere grida di entusiasmo e di gioia.

Il Saguenay ha saltato così tanto, ruggito così tanto, vinto così tanti ostacoli, che alla fine si riposa. Ma non si addormenta: continua a correre, e la sua corsa diventa tranquilla solo quando nulla le resiste.

Si naviga così per diverse miglia attraverso una serie di paesaggi sempre diversi.

Ma abbiamo acquisito un gusto per le rapide pericolose e le emozioni che provocano. Non è inutile che siamo francesi e figli di francesi: una piccola rivoluzione, cioè una rapida, sarebbe un piacevole passatempo per noi.

Nonostante la bellezza, la grandezza e la varietà delle scene che si dispiegano davanti ai nostri occhi, questa tranquilla navigazione diventerà quindi monotona, e ci mancheranno i ruggiti della Vache-Caille, quando ne sentiremo di simili.

I nostri cuori palpitano, e presto vediamo in lontananza davanti a noi un crollo improvviso della pianura liquida e un tumulto spaventoso delle onde. È il rapido Gervais. Ci muoviamo ancora con la corrente, che diventa sempre più forte, ma i canoisti remano poco, prendendo fiato e riservando le loro forze.

Presto Patrick si alza in piedi a prua, e cerca la strada davanti a sé. Poi, indicando con la mano una curva della rapida, si siede di nuovo, dicendo qualche parola selvaggia ai rematori, e i remi lavorano, a volte da una parte, a volte dall’altra, per fare le deviazioni necessarie, e a volte anche in direzione opposta per moderare la nostra rotta.

Perché si tratta di seguire esattamente la linea spezzata che i movimenti e le parole di Patrick indicano. Noi non parliamo, e solo qualche kaiakoa (attenzione) dei selvaggi rompe il silenzio della riva. Ma intorno a noi che rumore! che schianto! che vortice!”

Mobilità singolare quella dell’acqua che scorre su un letto tormentato manifesta le stesse convulsioni come se fosse sollevata dalla tempesta!

Le correnti si scatenano, e il movimento aumenta la loro potenza. Si incontrano, lottano, e le onde che portano si stringono, si scontrano, girano su se stesse, e descrivono spirali che disegnano come gole profonde tutti gli oggetti che passano sulla superficie.

A volte sono increspature irregolari piene di asperità, creste superbe coronate da egrette bianche, lame sconvolte che si rompono in milioni di goccioline che sparano come scintille!

A volte sono scontri di mareggiate e contro mareggiate, sbuffi di onde irritate che ci balzano in faccia, profonde voragini che ruggiscono al nostro fianco, e che ci inghiottirebbero alla minima deviazione, o per un colpo di remo mancato!

Ma i nostri coraggiosi Montagnais conoscono il loro mestiere, e sotto lo sforzo dei loro remi le onde violente, convulse, ma addomesticate ci sballottano, ci scuotono, e ci portano via con la velocità di una locomotiva.

Fu dopo aver saltato questa Rapide Gervais che lo stupito conte di Foucault esclamò, parlando dei nostri canoisti: sono degli dei!

Ho saputo da allora che nessuno aveva mai saltato questa rapida in tutta la sua lunghezza, come abbiamo fatto noi, e che anche saltandone solo una parte un coraggioso canadese e sua moglie erano annegati miseramente.

Ai piedi della Rapide Gervais il Saguenay si approfondisce e rallenta il suo corso. Dopo una leggera deviazione, si apre improvvisamente davanti a noi come una gola profonda e dritta. Le rive montuose si ergono come mura ciclopiche, coronate di verde scuro.

Le nostre canoe si avvicinano e scivolano a fianco con un movimento uniforme, come due sentinelle che camminano lungo una trincea.

Un’intera famiglia di anatre ci fugge davanti, e noi la inseguiamo. Il conte ne spara diversi con una gioia piena di eccitazione che non può contenere.

Verso le due del pomeriggio. prendiamo terra al mulino del Grand-Remous.

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