Questi designer di origine cinese che stanno infiammando l’American Style

Quanta strada è stata fatta dal percorso tracciato dal pesante piccone di un immigrato cinese esangue nel cantiere della titanica ferrovia transcontinentale che collegava la West Coast alla East Coast, alla linea tracciata dall’esile matita di uno stilista che disegna un abito da sogno in un immacolato studio di design a Manhattan. Dalla leggendaria ferrovia americana alla non meno mitica passerella della settimana della moda di New York, un improbabile viaggio tra due mondi e due epoche che tutto sembra separare, ma che un semplice passo all’interno del MOCA, il Museo dei Cinesi in America, è comunque sufficiente ad attraversare.

Come preambolo, la mostra permanente racconta l’epopea dai contorni tragici delle prime ondate di emigranti cinesi che sbarcarono in California nel XIX secolo. A tre metri di distanza, Front Row: Chinese American Designers, la mostra temporanea dove si raccontano le storie di vita, molto più rassicuranti ma pur sempre faticose, dei fashion designer americani di origine cinese. Nel museo nel cuore di Chinatown, un secolo e mezzo di storia si dispiega davanti ai nostri occhi. “Sento di appartenere alla comunità, di far parte dell’affermazione di un’identità asiatica nella moda”, dice Jason Wu, appena trentenne, autore dei fiabeschi abiti da ballo indossati dalla First Lady Michelle Obama alle inaugurazioni del 2009 e del 2013.

E pensare che l’ultima volta che il MOCA si è interessato all’abbigliamento è stato per rendere omaggio, 30 anni fa, al duro lavoro delle donne impiegate nell’industria dell’abbigliamento di Chinatown. “In effetti, c’è una sorta di continuità tra questa mostra e quella del 1983, perché la maggior parte dei 16 designer qui presentati provengono da famiglie attive nell’industria dell’abbigliamento o negli affari”, ricorda Helen Koh, direttore esecutivo del MOCA.

“Diversi modi di sentirsi cinesi”

“Centinaia di designer con background culturale cinese lavorano nell’industria della moda americana”, nota Mary Ping, co-curatrice di Front Row. Abbiamo evidenziato coloro che hanno fondato un’azienda e lanciato un’etichetta per raccontare la loro storia”. Mary Ping, lei stessa stilista, sta rivelando due lati della sua storia con una mostra di una delle sue creazioni, uno splendido ensemble di seta con motivi stampati digitalmente, e un abito qipao (pronunciato tchipao) del 1940 creato e indossato da sua nonna, Madame Tam Chuen Lu-Tseng, un’elegante emigrante shanghainese negli Stati Uniti che insegnò alla nipote la sartoria e lo stile. La mostra del MOCA è arricchita da una seconda sezione, Shanghai Glamour: New Women 1910s-40s. Una storia di moda altrettanto cosmopolita, dove i ricordi che non cessano di intrecciarsi si materializzano in una dozzina di sontuosi qipaos del secolo scorso, per lo più provenienti dal China National Silk Museum di Hangzhou.

Nel suo ufficio alla prestigiosa Parsons The New School for Design, l’altra co-curatrice di Front Row, la ricercatrice Christina Moon, che sta portando avanti un’affascinante indagine sulle famiglie coreano-brasiliane nell’industria del fast-fashion a Los Angeles, cerca di chiarire l’eclettismo delle collezioni dei designer cinesi-americani. “Hanno tutti storie completamente diverse e soprattutto hanno diversi background socio-economici. Il modo in cui si sentono cinesi è anche molto diverso perché alcuni sono nati negli Stati Uniti, altri in Cina, altri in paesi vicini come la Malesia o il Vietnam. La diaspora è così grande”. 50 milioni di cinesi d’oltremare in tutto il mondo, con circa 4 milioni negli Stati Uniti, numeri che fanno girare la testa.

Resilienza attraverso il design

“I designer hanno ognuno un modo specifico di affrontare le ambiguità associate alla loro identità asiatico-americana. Possono articolare visivamente queste ambiguità attraverso i loro disegni o, al contrario, negarle, ma dovranno sempre negoziare questa identità attraverso i media e il modo in cui sono e saranno presentati dai media. Molti di loro vorrebbero essere visti solo come designer, o come designer americani, ma a causa della politica etnico-razziale di questo paese, essere di origine cinese è qualcosa con cui dovranno sempre fare i conti”, continua Christina Moon.

In una cultura dove la solidarietà intergenerazionale rimane cruciale, una carriera come designer di moda non è sempre associata all’idea di successo sociale nella mente dei genitori immigrati che sono disposti a sacrificare tutto per vedere i loro figli diventare ingegneri o medici. “Ho abbandonato la scuola di medicina a Berkeley e ho iniziato in fondo alla pila nel magazzino di Barneys a New York prima di iniziare la mia etichetta”, dice Wayne Lee, ricordando la profonda preoccupazione di sua madre. Nel suo studio sulla 39esima strada nel mezzo del Fashion District, le pelli e le lane italiane pregiate delle giacche dal taglio impeccabile della collezione Autunno 2013 competono con le sete bianche degli abiti estivi.

“I vestiti dovrebbero essere una parte di te, non qualcosa che butti via, ed è per questo che creo abiti fatti per durare”. Una filosofia ovviamente legata all’esperienza dell’esilio e che Wayne definisce come espressione di resilienza attraverso il design, come ricorda lei stessa, bambina cinese nata in Vietnam, imbarcandosi con la sorella e i genitori su una barca di fortuna, per poi rimanere bloccata su un’isola sperduta nel Pacifico, dove la famiglia sopravvisse per un anno intero prima di raggiungere l’America.

Ma non tutti i designer ABC (American-Born Chinese) in mostra al MOCA hanno storie di vita così movimentate. Alcuni, in particolare quelli nati in California come Derek Lam, provengono da famiglie che vivono negli Stati Uniti da tre generazioni. Un altro nativo di San Francisco, Peter Som, è stato introdotto al disegno in tenera età perché entrambi i suoi genitori sono architetti. “Il mio background culturale cinese non influenza la mia estetica del design in senso letterale. È solo una parte di ciò che sono”, dice. Mi piace dire che sono un classico ABC. Vivo in entrambi i mondi.”

Phillip Lim, uno dei designer di maggior successo di questa generazione, ritiene che la dimensione asiatica dei progetti dei designer cino-americani avrebbe più a che fare con un’educazione che enfatizza il duro lavoro, l’umiltà, la tenacia e l’integrità, piuttosto che la citazione di forme, colori o modelli tradizionalmente etichettati come “cinesi”. Tuttavia, le tracce di un’ibridazione stilistica infinitamente sottile possono talvolta essere viste dietro certi dettagli di finitura o giustapposizioni di materiali. Spesso, l’immaginazione plurale dei designer dà luogo a interpretazioni raffinate e senza tempo, come suggeriscono le composizioni sartoriali di Thomas Chen, fondatore del giovanissimo marchio newyorkese Emmanuelle, cresciuto a Wuhan, in Cina.

Mentre i trofei assegnati dal Council of Fashion Designers of America (i CFDA Fashion Awards) vengono regolarmente spazzati dagli ABC, il mondo intero si interroga su questi designer che hanno un piede su ogni lato del Pacifico. È un fenomeno di moda di breve durata? Probabilmente no. Lo spettacolare lancio delle loro etichette è stato anticipato da una prima generazione pionieristica di stilisti cinesi-americani. Donne visionarie come Anna Sui, Vivienne Tam, Vera Wang e Yeohlee Teng, che riuscirono ad aprire le imponenti porte del tempio del lusso internazionale negli anni ’80. “Siamo cresciuti con la consapevolezza che c’erano opportunità in questo campo, ci siamo detti “è davvero forte che ci siano questi designer cino-americani, che sono considerati tra i più grandi””, ricorda Humberto Leon, 37 anni, cofondatore con Carol Lim dell’imperdibile Opening Ceremony.

Quasi due anni fa, Humberto e Carol, entrambi nativi di Los Angeles, si sono trovati a capo della direzione artistica di Kenzo… a Parigi. Una deterritorializzazione dei progetti guidati dai designer ABC confermata dalla recente ascesa del taiwanese-americano Alexander Wang, 30 anni il prossimo dicembre, a capo della direzione artistica della casa parigina Balenciaga. L’impero di lusso europeo rimodellato dai figli dei migranti asiatici in America? Uno scenario affascinante, all’incrocio di tre continenti e due oceani, che fa presagire una globalizzazione culturale che potrebbe essere meno monotona del previsto. * Ricercatore in antropologia del lusso e della moda

Front Row: Chinese American Designers, New York, Museum of Chinese in America, 215 Centre Street. Fino al 29 settembre. www.mocanyc.org

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