Salem, travolta dall’isteria di massa

Fino al 1650, la maggior parte della popolazione del New England era composta da contadini. Anche i commercianti e gli artigiani erano agricoltori part-time. E, come in Europa, più terra un uomo possedeva, più era potente. Ma l’afflusso di immigrati portò le autorità locali a concedere sempre più terra. Così, Salem Farms si sviluppò nell’entroterra. Alcuni insediamenti erano a più di dieci miglia dalla città di Salem, un porto ricco e prospero. Il potere, che una volta apparteneva ai proprietari terrieri, è ora passato nelle mani dei commercianti. Questo ha creato qualche bruciore di stomaco. Non c’è solo un conflitto di interessi tra quelli della città e quelli del villaggio: i contadini sono divisi in due clan ostili.

La bella armonia tanto ricercata dai Padri Fondatori, che sbarcarono nella Nuova Inghilterra nel 1630 con John Winthrop, non prevale più; la popolazione ha perso la sua omogeneità. Una parte della popolazione guardava al futuro, alle ricchezze dell’oceano e ai suoi mercati; l’altra parte guardava solo al passato e alla fine dei suoi campi. L’inquietudine regna tanto più che il Massachusetts, dopo la restaurazione degli Stuart sul trono d’Inghilterra, ha perso, nel 1686, la sua Carta che concedeva poteri di governo quasi illimitati.

La vicenda scoppia nella casa del ministro Parris

È la fine dell’indipendenza che ha permesso ai puritani di fare della loro colonia “la piantagione di Dio”. Per essere sicuri, il Massachusetts non era una teocrazia, poiché i pastori dovevano obbedienza ai magistrati; ma la colonia era certamente teocentrica, dato il peso dato alla Bibbia nella sua organizzazione e funzionamento. Nell’ultimo quarto del XVII secolo, i pastori divennero i critici del loro tempo e, come i vecchi profeti di Israele, misero in guardia dagli effetti devastanti dell’ira di Dio. Predicando alla Corte Generale del Massachusetts, Increase Mather, la luce principale del puritanesimo del New England, proclamò: “L’interesse della Nuova Inghilterra era la religione; ciò la distingueva dalle altre piantagioni inglesi; esse erano costruite su un modello materialistico; ma noi su un modello religioso. Ora stiamo cominciando ad aderire al materialismo, e di conseguenza stiamo scegliendo un nuovo Dio… “

Fine di un mondo che alcuni, come suo figlio Cotton, molto incline al millenarismo, interpretano come “fine del mondo”. Cotton Mather passa addirittura tutto il 1691 a osservare i messaggeri del millennio e non esita a scrivere: “Senza la minima esitazione, mi azzardo a dire che il Grande Giorno del Giudizio è vicino; è vicino e si sta affrettando. “L’anno seguente, il New England è teatro di una tremenda epidemia di stregoneria.

In questo clima di ostilità e di ansia, Satana fa la sua apparizione nella casa del reverendo Samuel Parris, pastore della Salem Village Church. Parris è un uomo frustrato nelle sue aspirazioni di grandezza e considerazione sociale. Non appena si era stabilito con la sua famiglia e la sua servitù, alcuni dei cittadini si opposero a lui e, con il passare dei mesi, le divisioni si intensificarono. Gli inverni sono duri e lunghi nel New England. A casa di Samuel Parris, due bambine, Betty Parris, 9 anni, e sua cugina Abigail Williams, 11, ascoltano affascinate le storie raccontate dalla schiava Tituba, che il reverendo ha riportato dall’isola di Barbados. Tituba insegna loro a leggere il futuro usando un bicchiere e un albume, una sfera di cristallo improvvisata. Questo è un gioco proibito e le ragazze non ne sono all’oscuro.

Le due ragazze ululano e abbaiano come cani

Periodicamente, i pastori mettono in guardia il loro gregge contro le seduzioni di Satana e ricordano loro che nella Bibbia, è scritto che chiunque pratichi divinazione, astrologia o augurio, così come coloro che li consultano, sono “un abominio al Signore” Deuteronomio 18:9-12. Altre ragazze del villaggio si uniscono a volte alle due cugine. Betty, e poi Abigail, sono presto sopraffatte da un profondo senso di colpa, e quando quest’ultima, volendo sapere “che mestiere farebbe il suo futuro marito”, vede uno spettro che galleggia nell’albume, capiscono che sono dannate.

Betty si ammala; le sue notti sono popolate da incubi, e quando suo padre riunisce la famiglia per pregare la notte, lei o rimane muta, fissa, o emette grida rauche come il latrare di un cane. Abigail conosce il suo segreto ma tace, e presto sviluppa fenomeni ancora più inquietanti: ha convulsioni, attacchi di paralisi; urla, e comincia a correre a quattro zampe, ad abbaiare, a strillare, o a strisciare sotto i mobili. La preghiera decuplica il loro terrore. Sentono il bruciore del fuoco dell’inferno su di loro. I Parris mandano a chiamare il medico del villaggio, il dottor Griggs. Disturbato, incapace di diagnosticare i sintomi dell’isteria come farebbero i medici un secolo dopo, dichiara che “la mano del diavolo è su di loro”. Ma Samuel Parris dubita; consulta i suoi colleghi. Sono uomini ragionevoli e gli consigliano di non fare altro che osservare “i segni della provvidenza di Dio” e pregare. Parole sagge.

Solo questo: i pettegolezzi locali prendono in mano la questione. Vengono a interrogare le ragazze, convinti che sia opera del Maligno, soprattutto perché diverse altre ragazze che hanno partecipato a questi giochi proibiti mostrano gli stessi sintomi. Una delle pettegole, Mary Sibley, decide di preparare una “torta della strega” e di farla mangiare al cane per liberare Betty e Abigail dalla maledizione. Quando si crede nel diavolo, lui viene. La torta della strega non farà male al cane, ma scioglierà la lingua delle ragazze: esse confessano di essersi abbandonate alla stregoneria e nominano Tituba, la schiava indiana, ma anche altre due “tormentatrici”, Sarah Good e Sarah Osborne, donne del villaggio che corrispondono alla descrizione delle streghe dell’epoca. Soprattutto Sarah Good: è povera, brutta, sporca, sempre scontenta, sempre a bisbigliare.

Il reverendo Parris ordina un giorno di digiuno e quattro grandi contadini delle fattorie di Salem vanno in città per presentare una denuncia per stregoneria contro Tituba, Sarah Good e Sarah Osborne. Due magistrati sono inviati a indagare: Jonathan Corwin e William Hathorne, antenato dello scrittore Nathaniel Hawthorne. Membri della Corte Generale del Massachusetts, hanno entrambi una buona esperienza legale.

I corpi vengono cercati, i “capezzoli del diavolo”

Ora, questa è la prima volta che hanno dovuto indagare su un caso di stregoneria. Se le tre donne non confessano il loro crimine, dovranno trovare prove valide, o testimonianze forti. Hathorne, il più motivato dei due, era disposto ad accettare come prova forte qualsiasi danno o incidente derivante da un brutto litigio di quartiere o qualsiasi bugia provata – un crimine punibile nel New England. I puritani considerano la menzogna un peccato odioso, poiché furono le bugie del serpente a condurre Adamo ed Eva alla caduta. Hathorne è anche disposto ad accettare come prova la presenza di “capezzoli del diavolo” sui corpi degli accusati, e soprattutto – e questa sarà la sua più grande colpa – prove spettrali, sulla premessa che è impossibile che il diavolo “assuma la forma di un innocente per nuocere all’umanità.”

La meeting house, come i puritani chiamano la loro chiesa, si trasforma in un’aula di tribunale. Seduti in prima fila ci sono gli “afflitti”, Betty Parris e sua cugina Abigail e altre due ragazze, Ann Putnam ed Elizabeth Hubbard. Interrogata dai magistrati davanti a tutto il villaggio, Tituba ammette di aver fatto un patto con il diavolo e di essere andata ai sabba su una scopa, in compagnia di due donne di Boston e di un uomo in nero. E accusa Osborne e Good di essere suoi complici. L’uomo in nero ha chiesto loro di torturare i bambini, dice. E durante questa confessione, i quattro “afflitti” sono convulsi. Stringendo i denti, si trascinano a terra, con le membra contorte, emettendo grida strazianti che portano le lacrime agli occhi degli abitanti del villaggio. Per loro è chiaro che lo spettro delle streghe sta torturando i bambini.

Una paura torbida e insidiosa attanaglia il villaggio. La comunità prega con fervore, ma il numero degli afflitti cresce. Ben presto, anche alcune donne al di sopra di ogni sospetto vengono accusate. Il loro fantasma appare ad ogni sessione e le ragazze diventano sempre più convulse. Quindi, le ragazze stanno palesemente mentendo? I loro tormenti sono finti? Certamente no. Mostrano chiaramente i fenomeni isterici generati dalla paura: la paura del peccato, della dannazione, dell’inferno. Inoltre, l’isteria è contagiosa.

Quando una delle ragazze vede la sua vicina contorcersi dal dolore, le altre provano gli stessi dolori, e il pubblico può solo osservare senza capire gli effetti prodotti, che sono a dir poco spettacolari: così il collo che la “posseduta” può girare completamente; così le lesioni che appaiono sulla pelle e scompaiono quando lo spettro scompare. In autunno, quando Increase Mather, armato di una nuova carta, tornò da Londra in compagnia del governatore, Sir William Phipps, trovò la zona, scrive Cotton Mather, “invasa da focosi serpenti volanti; ci sono incredibili orde di diavoli sulla nostra strada. In altre parole, la caccia alle streghe è in pieno svolgimento.

Un abitante del villaggio è sottoposto alla tortura della pietra

Nel New England, le decisioni sono prese per consenso, non per oukase. Quindi il processo è a volte molto lento. I pastori di Salem e Boston misero presto in dubbio la saggezza della caccia alle streghe e cercarono il consiglio dei loro colleghi di New York. Anche notabili e studiosi hanno alzato la voce in segno di indignazione. Ma i magistrati, guidati da Hathorne, sicuri che il loro sistema di giustizia funziona, stanno accelerando il processo. Ci sono molteplici accuse e arresti, confessioni e condanne.

La tortura giudiziaria non esiste nel New England; ma sotto pressione, alcune donne confessano, e le loro confessioni confortano i magistrati: Satana è davvero all’opera. Furono erette delle forche; gli arresti continuarono. Anche gli uomini erano designati come tormentatori. Uno di loro era un ex ministro di Salem Farms, George Burroughs. Un altro, John Proctor, è accusato dal suo servo; un altro ancora, George Jacobs, è denunciato dalla sua stessa nipote.

Il destino di Giles Cory è particolarmente drammatico. Secondo una legge inglese, una persona accusata ha il diritto di rifiutare di essere portata in giudizio. Non può quindi essere condannato e la sua proprietà non può essere confiscata alla Corona. In questi casi, la legge permetteva alla corte di imporre una “pena dura e forte” per costringere l’imputato ad accettare il processo. Per la prima volta in America, il calvario è stato eseguito: pietre sono state applicate al petto del malcapitato fino a quando non ha ceduto… o muore. E Giles Cory morirà. Quando il nuovo governatore mette fine al procedimento e fa liberare i prigionieri, le orde del male lasciano il Massachusetts per tornare all’inferno. Il dramma è finito, ma venti persone hanno pagato con la vita. Per i vent’anni successivi, il Massachusetts avrebbe fatto penitenza per i suoi peccati e si sarebbe sforzato di raddrizzare i suoi torti.

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