Scheletro di 13.000 anni conferma le origini dei nativi americani

WASHINGTON, 15 maggio 2014 (AFP) – La scoperta nelle grotte sottomarine in Messico dello scheletro di una ragazza adolescente che risale a 12.000-13.000 anni fa conferma che i nativi americani di oggi sono discendenti dei primi abitanti del continente americano.

I risultati della datazione al radiocarbonio delle ossa e dell’analisi del DNA recuperato da un dente della ragazza che aveva circa 15 anni al momento della sua morte, soprannominata Naia dagli scienziati, sono pubblicati giovedì sulla rivista statunitense Science.

Antropologi e archeologi hanno a lungo dibattuto sulle origini dei primi occupanti delle Americhe.

La tesi più comunemente accettata è quella degli immigrati provenienti dall’Asia che hanno attraversato la striscia di terra che collegava la Siberia e l’Alaska in un periodo risalente a 18.000 anni fa e ora sommersa sotto lo stretto di Bering.

Ma questa ipotesi rimane controversa perché la morfologia facciale dei più antichi scheletri trovati sul continente americano non assomiglia molto a quella degli indiani americani contemporanei.

“I nativi americani di oggi assomigliano molto alle popolazioni cinesi, coreane e giapponesi, il che non è il caso dei vecchi scheletri scavati in America” che risalgono a meno di diecimila anni fa per la maggior parte, nota James Chatters, capo di Applied Paleoscience, una società di consulenza americana specializzata in paleontologia e archeologia.

I crani dei più antichi americani, come quello di Naia, sono più lunghi e stretti di quelli dei nativi americani e anche i loro volti sono più piccoli. Assomigliano di più agli africani e agli aborigeni dell’Australia e delle isole del Pacifico meridionale.

“Questo ha alimentato la speculazione che questi primi americani e i nativi americani provenissero da luoghi diversi o fossero migrati dall’Asia in tempi diversi”, spiega lo scienziato.

Ma sottolinea anche la scarsità di ossa dei primi abitanti dell’America, dato il loro numero relativamente piccolo e il fatto che fossero nomadi. Seppellivano o bruciavano i loro morti ovunque si trovassero nei loro viaggi senza lasciare alcuna traccia di queste sepolture.

“I nostri risultati dall’analisi del DNA mitocondriale estratto da uno dei denti dell’adolescente indicano che era imparentata attraverso sua madre con i nativi americani di oggi perché mostra la stessa origine della popolazione”, dice Deborah Bolnick dell’Università del Texas e membro del team di ricerca.

“Questi risultati non forniscono alcuna indicazione di una precedente migrazione verso le Americhe dal sud-est asiatico o dall’Europa”, aggiunge.

Differenze morfologiche

Secondo questa antropologa, “i paleoamericani, anche quelli con una morfologia cranica e facciale diversa da quella dei nativi americani di oggi come Naia, potrebbero anche essere venuti dalla Siberia.”

“Queste differenze morfologiche possono probabilmente essere spiegate dall’evoluzione negli ultimi 9.000 anni tra i nativi americani”, crede.

“La cosa più eccitante di questa scoperta è che finalmente abbiamo una risposta alla domanda su chi fossero i primi americani”, dice James Chatters. I resti di questo uomo preistorico trovati negli Stati Uniti nord-occidentali hanno alcune caratteristiche morfologiche che lo avvicinano agli europei.

Lo scheletro quasi completo di Naia è stato scoperto nel 2011 in una cavità profonda 30 metri chiamata Hoyo Negro (in spagnolo buco nero) nel sistema di grotte sottomarine Sac Actun nella penisola orientale dello Yucatán.

Solo i sub professionisti possono raggiungere il fondo di questa grotta in cui Naia è caduta e che non era sommersa. Quando i ghiacciai del pianeta iniziarono a sciogliersi 10.000 anni fa, alla fine dell’ultima era glaciale, il livello del mare si alzò di 40 metri inondando tutte queste grotte, spiegano i ricercatori.

Oltre allo scheletro di Naia, hanno scoperto i resti di 26 grandi mammiferi tra cui specie estinte come le tigri dai denti a sciabola e un gomphoth, che è nella stessa famiglia degli elefanti.

Il progetto, chiamato Hoyo Negro, è stato guidato dall’Istituto Nazionale di Antropologia e Storia del Messico (INAH) e finanziato dalla National Geographic Society.

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