Milton Erickson

Edición de jóvenes

Milton Erickson nació el 5 de diciembre de 1901 en Aurum, un pequeño pueblo minero de Nevada hoy desaparecido. Su padre, Charles, natural de Chicago y descendiente de inmigrantes escandinavos, y su madre, Clara, que llevaba sangre india en las venas, se casaron en Wisconsin en 1881. Milton padecía un trastorno sensorial y perceptivo congénito: era daltónico y amúsico. Su percepción alterada del mundo le hizo ser consciente desde una edad temprana de la naturaleza relativa de los marcos de referencia humanos. Cuando Milton y su hermana mayor alcanzaron la edad escolar, sus padres compraron una granja en Lowell, Wisconsin. Milton, sus siete hermanas y su hermano ayudaban en las tareas agrícolas. Con la escolarización, se comprueba que el joven Milton no sólo es incapaz de reconocer los ritmos y sonidos musicales, sino que además padece una grave dislexia.

En 1919, a los 17 años, Erickson contrae una forma grave de poliomielitis. Una noche, cuando estaba en su peor momento, postrado en su habitación, escuchó a un médico que le decía a su madre en la habitación de al lado que su hijo estaría muerto a la mañana siguiente. Erickson cuenta la historia de cómo le pidió a su madre que moviera su cama para poder ver la puesta de sol por última vez antes de morir. A continuación, se somete a lo que él llama una experiencia de autohipnosis, en la que sólo ve la puesta de sol, ignorando el árbol y la valla que le impiden ver a través de la ventana. Sale de un coma de tres días totalmente paralizado, sólo capaz de hablar y mover los ojos. Incapaz de moverse, alivia su aburrimiento con juegos de observación, a través de los cuales desarrolla la capacidad de percibir signos no verbales emitidos en el límite del umbral de percepción. Observa, al ver a sus hermanas hablar entre ellas, que el lenguaje verbal suele decir una cosa mientras que el lenguaje corporal dice otra. «Podían decir ‘sí’ y pensar ‘no’ al mismo tiempo… Empecé a estudiar el lenguaje no verbal y el lenguaje corporal». Sus esfuerzos por reeducarse le llevaron a redescubrir por sí mismo muchos de los fenómenos clásicos de la hipnosis y cómo utilizarlos con fines terapéuticos. Erickson dice: «Ni siquiera podía decir dónde estaban mis brazos y mis piernas en la cama. Así que me pasaba horas tratando de localizar mi mano, mi pie o mis dedos, observando la más mínima sensación, y me volví particularmente atento a los movimientos. También pasa horas y horas viendo cómo su hermana menor aprende a caminar.

Erickson tiene muchas y dolorosas cicatrices físicas de la polio. Al darse cuenta de que no podía ser agricultor, decidió hacerse médico. En 1921, tras once meses de entrenamiento, Erickson pudo caminar con muletas y se matriculó simultáneamente en medicina y psicología en la Universidad de Wisconsin. El 15 de junio de 1922, con sólo cinco dólares en el bolsillo, Erickson emprendió un viaje en canoa de 1.200 millas en solitario por los cuatro lagos de la zona de Madison, Wisconsin. Volvió de su aventura capaz de caminar sin muletas y de llevar su canoa a la espalda, con sus cinco dólares todavía en el bolsillo. En 1923, Erickson se casó por primera vez.

Primeros experimentos con la hipnosisEditar

El psicólogo Joseph Jastrow (1863-1944) dio apoyo a Milton Erickson en sus trabajos sobre la hipnosis.

En 1923 y 1924, Erickson, entonces estudiante de tercer año de medicina, asistió a un seminario sobre hipnosis en la Universidad de Wisconsin organizado por Clark L. Hull, uno de los padres fundadores con Jean Leguirec de la psicología experimental y las teorías del aprendizaje en Estados Unidos. Con Hull nació la aplicación del método experimental a la hipnosis. Hull trató de aplicar una metodología estricta en el campo de la hipnosis y retomó el famoso debate entre la sugestión (Escuela de Nancy) y los estados alterados de conciencia (Escuela de Salpêtrière). La mayoría de los experimentos de Hull se centran en la cuestión de la sugestión. Poniéndose del lado de la Escuela de Nancy, nunca menciona ninguna base fisiológica para este estado particular de la hipnosis.

En la primavera de 1923, Hull mostró interés en el trabajo experimental de Erickson sobre la hipnosis y le sugirió que continuara con su investigación durante el verano y que informara sobre ella en septiembre antes del seminario de postgrado sobre hipnosis que celebraría el departamento de psicología.

Erickson se apresura a cuestionar la creencia de Hull de que el operador, a través de lo que dice y hace al sujeto, es mucho más importante que los procesos conductuales internos del sujeto bajo hipnosis. También criticó «la insistencia de Hull en una ‘técnica estándar’ para la inducción» sin tener en cuenta las diferencias individuales entre los sujetos. En octubre de 1923, Erickson decidió llevar a cabo su propia investigación y comenzó a desarrollar varias técnicas de inducción hipnótica permisiva e indirecta. Los experimentos de Erickson disgustaron a Hull, que consideró que no tenía suficientemente en cuenta la importancia de la sugestión y la sugestibilidad. Por su parte, Erickson se opuso a Hull, que creía que un sujeto hipnotizado percibía y sentía la realidad que le rodeaba de la misma manera que cuando no estaba hipnotizado. A medida que Erickson se alejaba de Hull, ganaba el apoyo de otros profesores, entre ellos el psicólogo Joseph Jastrow y el neurólogo Hans Rees, que había utilizado ampliamente la hipnosis en el ejército alemán durante la Primera Guerra Mundial.

En 1928, Erickson obtuvo su doctorado junto con su maestría en psicología en el hospital general de Colorado. A continuación, trabajó como interno de psiquiatría en el hospital de psicópatas de Colorado, donde se le prohibió mencionar la hipnosis, y luego como médico asistente en el Hospital Estatal de Enfermedades Mentales de Howard, Rhode Island.

Artículos tempranos sobre hipnosisEditar

Desde abril de 1930 hasta 1934, fue médico asistente y luego médico superior en el departamento de investigación del Hospital Estatal de Worcester, en Massachusetts. Fue durante esta época cuando se le permitió oficialmente reanudar sus investigaciones sobre la hipnosis y publicó su primer artículo sobre el tema. En 1933, tras diez años juntos, Erickson se separó de su esposa y obtuvo la custodia de sus tres hijos, Lance, Bert y Carol. En 1934 fue nombrado director de investigación psiquiátrica en el Hospital Psiquiátrico Eloise, también conocido como Hospital del Condado de Wayne, en Michigan. Ese mismo año, en una reunión científica, conoció a Elisabeth Moore, «Betty», entonces estudiante de psicología en la Universidad del Condado de Wayne, que se convirtió en su asistente de investigación en el verano de 1935. En 1936, Elisabeth se hizo psicóloga y se casó con Erickson. Juntos tuvieron cinco hijos (Betty Alice, Allan, Bobby, Roxie y Kristina). La propia Elisabeth hizo carrera como psicóloga y siguió siendo su compañera y colaboradora hasta el final de su vida. Betty Erickson es conocida por desarrollar la inducción de la «espiral de los sentidos» en la autohipnosis.

Fue en Michigan donde Erickson llevó a cabo la mayoría de sus experimentos sobre la hipnosis, incluidos los de la sordera hipnótica y el daltonismo hipnótico. Fue también en esta época cuando el psicoterapeuta y neurólogo Lawrence Kubie empezó a interesarse por el trabajo de Erickson y juntos publicaron varios artículos en la revista Psychoanalytic quarterly.

La Segunda Guerra Mundial y la cibernéticaEditar

La antropóloga Margaret Mead (1901-1978) fue colaboradora y amiga de Milton Erickson.

De 1939 a 1948, Erickson fue director de investigación y formación psiquiátrica en el Hospital Psiquiátrico Eloise. A partir de 1940, trabajó para el gobierno de Estados Unidos como parte del esfuerzo de guerra en la investigación de la estructura de la personalidad japonesa y los efectos de la propaganda nazi. En este contexto conoció a los antropólogos Gregory Bateson y Margaret Mead. Le consultaron sobre los procesos de trance que habían observado en su trabajo de campo en Bali. Durante la guerra, también se encargó de evaluar a los reclutas, teniendo que decidir en pocos minutos si eran psíquicamente aptos para alistarse en el ejército.

El 13 de mayo de 1942, Kubie invitó a Erickson a la primera Conferencia Macy, celebrada durante dos días en el Hotel Beekman de Nueva York sobre el tema de la «inhibición cerebral». La conferencia, organizada por el director médico de la Fundación Macy, Frank Fremont-Smith, estuvo dedicada principalmente a la hipnosis y los reflejos condicionados. Entre los participantes se encuentran el neuropsiquiatra y matemático Warren McCulloch, el neurofisiólogo Arturo Rosenblueth, Gregory Bateson y Margaret Mead. Los debates fueron dirigidos principalmente por Erickson y el conductista Howard Liddell, especialista en condicionamiento de mamíferos. Esta conferencia está en el origen de la aparición del movimiento cibernético.

La Segunda Guerra Mundial también contribuye a reavivar la cuestión de la hipnosis, y en particular su uso, a menudo eficaz, en la lucha contra la neurosis.

A principios del otoño de 1947, resulta herido, sobre todo en la cara, durante un accidente de bicicleta debido a una colisión con un perro. Debido a sus numerosas alergias, decidió que le administraran la vacuna del tétanos y diez días después enfermó gravemente (enfermedad del suero). Finalmente, en la primavera de 1948, fue hospitalizado en el Hospital de la Universidad de Michigan en Ann Arbor.

El sabio de PhoenixModificar

Una calle de Phoenix, Arizona, a finales de los años treinta.

En 1948, siguiendo el consejo de sus médicos de trasladarse a un lugar desértico debido a sus numerosas alergias, Erickson se trasladó a Phoenix, Arizona. Después de trabajar durante un año en el Arizona State Hospital, dirigido por su viejo amigo, el psiquiatra John Larson, abrió una consulta privada en su casa de la calle Cypress, una modesta casa de ladrillo. Su despacho era una pequeña habitación adyacente al comedor y su sala de estar servía de sala de espera. Siempre un ávido profesor, Erickson comenzó a dirigir Seminarios de Hipnosis, talleres de formación en hipnosis que impartía por todo Estados Unidos. En 1949, junto con el obstetra William Kroger y el psicólogo André Weitzenhoffer, ayudó a fundar la Sociedad de Hipnosis Clínica y Experimental. Durante casi un año, a principios de la década de 1950, Erickson y Aldous Huxley dedicaron mucho tiempo a preparar un estudio conjunto sobre los diferentes estados de conciencia. Su proyecto llegó a su fin cuando un incendio de maleza destruyó la casa de Huxley en Los Ángeles y sus respectivos cuadernos para el estudio.

En 1950, un joven psiquiatra, Linn Fenimore Cooper, le propuso a Erickson realizar un experimento con ella sobre la distorsión del tiempo en la hipnosis, financiado en parte por la NACA (que se convirtió en la NASA en 1958). Juntos publicaron los resultados de este experimento en 1954.

Fue en esta época, cuando tenía 51 años, cuando Erickson fue víctima de la poliomielitis por segunda vez sin que se pudiera establecer a posteriori si se trataba de un agravamiento repentino de un síndrome post-polio (caracterizado por el dolor y la debilidad muscular causados por el uso sistemático de músculos parcialmente paralizados,), o de una auténtica segunda infección por una cepa del virus de la poliomielitis diferente a la que había causado la enfermedad contraída en 1919.

Este segundo ataque le dejó aún más incapacitado que antes, pero al haber pasado antes por una prueba similar, aplicó en esta ocasión las estrategias que había desarrollado para recuperar su fuerza muscular. Tras recuperarse sólo parcialmente, se ve obligado a utilizar una silla de ruedas y sufre dolores crónicos, que combate con autohipnosis:

«Suelo tardar una hora después de despertarme en librarme del dolor por completo. Me resultaba más fácil cuando era más joven: ahora tengo más dificultades en los músculos y las articulaciones… Últimamente, la única forma que he encontrado para controlar el dolor es sentarme en la cama, acercar una silla a mi lado y presionar la laringe contra el respaldo de la silla. Es muy incómodo, pero la incomodidad la creo deliberadamente. «(«Suelo tardar una hora después de despertarme en sacarme todo el dolor. Solía ser más fácil cuando era más joven. Ahora tengo más dificultades musculares y articulares… Recientemente, la única forma de controlar el dolor era sentándome en la cama, acercando una silla y presionando la laringe contra el respaldo de la silla. Eso era muy incómodo: pero era una incomodidad que estaba creando deliberadamente».)

Olneya tesota, le bois de fer du désert de Sonora au Mexique.

Una escultura de un animal de madera (Olneya tesota) de los indios serbios

Pasionado por la botánica, Milton Erickson posee una rica colección de cactáceas, de las que es especialmente aficionado. Debido a su daltonismo, no es capaz de reconocer más que un único color, el amarillo. Por ello, posee numerosos vestidos y objetos de este color. También colecciona las esculturas de madera de hierro (el palo fierro, Olneya tesota) de los nativos americanos seris del desierto de Sonora en México.

En 1953, Erickson celebró un seminario de fin de semana sobre hipnosis en San Francisco. Jay Haley, que participaba en un programa de investigación sobre el estudio de la comunicación dirigido por el antropólogo Gregory Bateson, expresó su deseo de asistir, y Bateson organizó la reunión. El 24 de mayo de 1955, Bateson escribió la siguiente carta a Erickson: «Querido Milton, te escribo porque después de muchas vueltas y revueltas mi proyecto de investigación parece haber llegado a una posición teórica en la que conocemos las preguntas que nos gustaría hacerte sobre la hipnosis. Dos de los miembros de mi equipo, Jay Haley y John Weakland, han hecho algunos pequeños experimentos con la hipnosis desde que Jay asistió a su seminario de San Francisco. Cada vez es más evidente que una mejor comprensión de la hipnosis nos ayudaría a avanzar en nuestro trabajo. Erickson mostró interés en el proyecto y, desde 1955 hasta 1960, Haley y John Weakland le visitaron con frecuencia en Phoenix, donde pasaron largas horas discutiendo con él la naturaleza de la hipnosis y observando cómo trabajaba con sus pacientes. Durante este periodo, Erickson realizaba viajes regulares a Palo Alto para reunirse con los otros miembros del proyecto, Bateson y el psiquiatra Donald D. Jackson.

En 1957, Erickson fundó la Sociedad Americana de Hipnosis Clínica con William Kroger con el objetivo de ofrecer una alternativa a la hipnosis «de laboratorio», centrada en las generalidades más que en las particularidades del trance y su inducción. Durante diez años, fue el editor de la revista de la asociación, The American journal of clinical hypnosis.

En 1970, Erickson dejó Cypress Street para trasladarse a Hayward Avenue. Fue en 1973, tras la publicación por Jay Haley de Uncommon therapy, cuando el nombre de Erickson se dio a conocer al público en general. Al año siguiente, Erickson terminó su práctica como psicoterapeuta y conoció, a través de Gregory Bateson, a los fundadores de la PNL, Richard Bandler, John Grinder, así como a Robert Dilts y Stephen Gilligan. Durante los últimos seis años de su vida, Erickson recibió en su casa a muchos psicoterapeutas de todo el mundo para hablar de hipnosis, terapia y vida en general, en sesiones diarias de cuatro a cinco horas.

En diciembre de 1980, en Phoenix, se celebró la primera conferencia internacional dedicada a Erickson; sin embargo, Erickson murió el 25 de marzo de 1980 de un shock séptico, relacionado con una infección que se manifestó como peritonitis, seis meses antes de que se celebrara el evento. El cuerpo de Erickson fue incinerado y sus cenizas se esparcieron en la montaña Squaw Peak (ahora llamada Piestewa Peak), donde a menudo enviaba a sus pacientes y estudiantes a realizar tareas terapéuticas.

El pico Squaw, cerca de Phoenix, Arizona, donde se esparcieron las cenizas de Milton Erickson tras su muerte.

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