Por qué los millennials no pueden dejar los videojuegos de fútbol universitario

Eramos becarios de verano, vivíamos en Tampa, Florida, justo después de cumplir 21 años, pero Steve Jackson y yo no pasamos ningún tiempo juntos en el infame distrito de bares de Ybor City, no después de principios de julio.

Durante mi adolescencia, hacía cola horas antes de que abriera la tienda el día que salía la serie NCAA Football de EA Sports. Ese verano no fue diferente, incluso cuando se suponía que estaba trabajando para convencer a mis editores del Tampa Tribune de que me dieran un trabajo de verdad. (No lo hicieron, y como leerás a continuación, eso no te sorprenderá.)

El primer fin de semana después de recibir nuestro premio, Steve, un amigo de la universidad, y yo entramos en hibernación, jugando al juego sin parar y soñando con lo que nos depararía la temporada de fútbol de Michigan de este año. La respuesta, por supuesto, era más dolorosa, pero mientras recorríamos el Big Ten en su Playstation2 hasta altas horas de la madrugada, encontramos una fácil evasión de la realidad.

Lo curioso, mirando hacia atrás, es que este comportamiento nos parecía perfectamente normal. A lo largo de los años, nos habíamos alejado del juego en mayor o menor medida, y, cuando EA Sports dejó de hacerlo en 2014 debido a las disputas de los antiguos jugadores por el uso del juego de sus nombres, imágenes y parecidos, los que nos negamos a dejarlo pasar nos vimos obligados a hacer balance de nuestras prioridades vitales.

Pero el martes por la mañana, cuando EA Sports anunció en Twitter: «Para los que nunca dejaron de creer… Vuelve el fútbol universitario», una generación de frikis de los deportes de principios de la milenaria sintió colectivamente una perturbación en la fuerza.

Adecuadamente, el primer mensaje de texto que recibí fue de Steve Jackson.

Estos días, Steve y yo hablamos sobre todo de nuestras ligas de fantasía de fútbol universitario y baloncesto. Estas vías de distracción se han vuelto más importantes debido a la interrupción de la NCAA Football, especialmente para Steve. Mientras que yo dejé el juego de Cold Turkey a mediados de mis 20 años como parte de una crisis de cuarto de vida de «necesito ser más maduro», Steve siguió involucrado hasta bien entrada la treintena, participando en ligas de dinastía online con amigos y familiares.

El miércoles llamé a Steve, con la esperanza de refrescar mi memoria. Por qué nos gustaba tanto el juego y por qué ha mantenido un seguimiento de culto entre tantos de nuestra generación?

«Es el único juego al que seguí jugando después de tener hijos», dijo Steve, que ahora vive en las afueras de Minneapolis con su mujer y sus dos hijos en edad escolar.

«Jugar a los videojuegos es como volver a ser un niño. Especialmente al pasar por esa transición de la vida universitaria a la adulta, hay un animal social. Te mantienes en contacto con gente que de otro modo no tendrías. Hay gente, buenos amigos míos, con los que ya no hablo, no me gustan, porque nuestra dinastía online se ha desmoronado.

A muchos también les gusta la franquicia Madden NFL, pero el fervor por el juego entre sus fieles nunca ha alcanzado los niveles de NCAA football. Esa histeria de siguiente nivel es lo que hace que el fútbol universitario sea entretenido en general, y el videojuego sólo alimentó esa pasión y acentuó los colores del otoño.

Además, era mucho más divertido construir una dinastía con Kansas, Purdue u Oregon State como «entrenador jefe» que puede vender reclutas a su programa que navegar por el tope salarial de una franquicia perdedora de la NFL como «gerente general». «

Thor Nystrom, redactor de deportes de Rotoworld, podría considerarse el rey del universo de las dinastías online de NCAA Football. Recuerda la fecha exacta del último lanzamiento del juego -el 9 de julio de 2013- y ha seguido reuniendo a otras personas para que se unan a él para jugar a NCAA Football 2014 durante los últimos siete años en Playstation3 (ahora hay una Playstation5).

«Juego a tres o cuatro dinastías online a la vez con chicos de todo el país, diferentes escritores deportivos, compañeros de la infancia, todo tipo de gente», me dijo Thor. «Es una locura la gente que está obsesionada con este juego.»

El corredor de Alabama Najee Harris anota un touchdown contra Ohio State durante la segunda mitad del juego de campeonato de College Football Playoff el 11 de enero en Miami Gardens, Florida.

(Lynne Sladky / Associated Press)

En la universidad, mi mejor amigo, Jim Weber, se convirtió en mi mayor enemigo en el fútbol de la NCAA. Como estudiantes de segundo año que vivían por primera vez fuera del campus, la actividad más normalizada en nuestra casa era sentarse en el sofá a ver a nuestros amigos jugar entre ellos, y decir que nos comportábamos como estudiantes de segundo año es quedarse corto. Jim solía disfrutar ganándome con Carolina del Sur para poder hacer que Gamecock me gritara al oído todo el partido.

«La indignación, el enfado, las discusiones que tendrías con los amigos eran muy divertidas», me dijo Jim. «Seguí jugando mucho viviendo con amigos cuatro años después de la universidad, y luego, en cuanto me mudé a un apartamento solo, me traje la consola y la destrocé. Una vez que no puedes experimentarlo con amigos, ya no es divertido. «

Después de hablar con Steve y Jim, pude identificar lo que me atrajo del juego. Claro, disfruté del aspecto social y del modo dinastía. Pero lo que realmente disfruté fue imaginar que estaba jugando con los jugadores reales. Siempre había sido así, desde que tenía 11 años y jugaba al fútbol universitario Bill Walsh, corriendo «Student Body» a diestro y siniestro con el dominante extremo defensivo de Georgia, Garrison Hearst. Las estrellas universitarias que crecían en el sur se sentían tan legendarias como los profesionales.

Era demasiado joven para entender lo que se le quitaba a Hearst, que no era más que un avatar etiquetado con el «número 5 «debido a las normas de la NCAA que prohíben a los jugadores utilizar su nombre, imagen y semejanza. Veinte años después, esta desigualdad llevó a los ex jugadores, encabezados por el ex mariscal de campo de Nebraska, Sam Keller, a demandar a la NCAA, que llegó a un acuerdo por 20 millones de dólares. A partir de ahí, EA Sports se alejó del juego pero siempre mantuvo que estaba dispuesta a pagar a los jugadores siempre que las escuelas lo permitieran.

Tras el tuit del martes de EA Sports, la pregunta natural fue: ¿Y qué pasa con los jugadores? EA dijo a ESPN que estaba dispuesta a hacer el juego sin el NIL del jugador actual si las reglas de la NCAA -o las leyes federales o estatales- no aprobaban su uso. Un acuerdo con las escuelas y las conferencias por su propiedad intelectual a través de la Collegiate Licensing Company (CLC) proporcionaría a EA todo lo necesario para crear una versión moderna del juego… ¿excepto la identidad de los jóvenes que se visten el sábado?

Nystrom me recordó que hay empresas de terceros que ya se toman la molestia de actualizar las listas de la versión 2013 en un archivo que se puede comprar anualmente, lo que le da a EA Sports una solución lista para el problema de los jugadores mientras se determina el futuro del NIL.

«Sé una buena persona por una vez en tu vida» es la petición de Nystrom a la NCAA.

El éxito económico de estos terceros demuestra que el nombre en la parte trasera de la camiseta es tan importante como el nombre en la parte delantera, al menos entre los aficionados acérrimos a este deporte.

«El reinicio de la serie de fútbol universitario de EA Sports es sólo una prueba más de que la prioridad de la NCAA es mantener sus beneficios mientras mantiene todos los ingresos lejos de sus atletas», dijo el senador Chris Murphy (demócrata por Connecticut) en un comunicado el martes. «Pronto presentaré una legislación para ayudar a los jugadores a aprovechar finalmente su talento para que no tengan que soportar abusos continuos como este».»

El jueves, Murphy dio a conocer su propuesta de ley federal que permitiría a los atletas universitarios utilizar plenamente su NIL y tener una licencia de grupo. Quién sabe lo que saldrá de ello?

Le dije a Steve que, por mucho que me entusiasmara la idea de volver al juego al entrar en los 40, no empezaría a jugar de nuevo hasta que se incluyera a los jugadores y se les compensara de forma justa.

Steve no iba a llegar tan lejos con ninguna rectitud moral -y tampoco lo iban a hacer legiones de personas.

«Voy a comprar un sistema completamente nuevo para jugar», dijo Steve. «Me voy a tomar el tiempo. Voy a cambiar mi vida para volver a ella. A mí me importa esto, y a las otras personas que se preocupan por esto, ¡vamos a devolver esta cosa!

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