Programas preescolares

Introducción

Los programas preescolares canadienses proporcionan entornos organizados para los niños pequeños antes de que entren en el primer grado. Son programas de educación infantil caracterizados por experiencias recurrentes que son esenciales para apoyar y fortalecer el aprendizaje y el desarrollo de los niños pequeños. El plan de estudios representa la «primera línea» de las experiencias de los niños: lo que se enseña y lo que se aprende.1

En Canadá, más de la mitad de los niños de dos a cuatro años participan en un programa preescolar.2 Este programa puede impartirse en diversos entornos: centros de primera infancia, guarderías, centros de preescolar, centros de desarrollo infantil, grupos de juego o Aboriginal Head Start.2 Puede ser ofrecido en el marco del sistema educativo público, por organismos sin ánimo de lucro o por organizaciones comerciales. Incluso algunos gobiernos municipales o instituciones postsecundarias ofrecen programas preescolares. A la edad de 5 años, todos los niños pueden asistir al jardín de infancia o a la escuela primaria como primer año de enseñanza elemental, y la tasa de asistencia es de aproximadamente el 95%.2

Canadá se une a otros países en el reconocimiento de que los niños son jóvenes ciudadanos que tienen derecho a la mejor infancia posible, incluyendo la oportunidad de participar en programas de educación infantil.

Si los programas de educación infantil han de ofrecer oportunidades equitativas a todos los preescolares, deben prestar especial atención al contexto de la vida de los niños pequeños. Representan experiencias sociales que guían el aprendizaje de los niños sobre el mundo que les rodea y deben ser culturalmente sensibles. Es necesario tener en cuenta el contexto social a la hora de evaluar el aprendizaje y el desarrollo de los niños. La estructura familiar, las características sociales y económicas, las influencias de la comunidad y los antecedentes étnicos y lingüísticos proporcionan el contexto para el aprendizaje de los niños pequeños. Garantizar que todos los niños sean bienvenidos y que todas las familias tengan un sentido de pertenencia son requisitos previos para el aprendizaje temprano.3 En los últimos años, las jurisdicciones canadienses han seguido el ejemplo de muchas jurisdicciones internacionales en el desarrollo de marcos curriculares para apoyar la educación de la primera infancia.4 Estos marcos ayudan a guiar la planificación sin imponer un plan de estudios o un método de enseñanza en particular. Comparten los mismos principios básicos que reflejan los resultados de las investigaciones realizadas en el Reino Unido,5 Estados Unidos,6 Nueva Zelanda,7 y la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE).8

Investigación y resultados

Edward Melhuish y Jacqueline Barnes5 llegaron a la conclusión de que todos los niños se benefician de la participación en programas de educación infantil de alta calidad desde los 2 años de edad.9 Los niños vulnerables y desfavorecidos son los que más se benefician, ya que empiezan con menos recursos y bienes, pero también se benefician los niños de familias más acomodadas y de entornos de aprendizaje en el hogar bien apoyados. Los resultados de los programas preescolares ofrecidos durante varios años en Francia, Suiza y Noruega, donde el acceso ampliado a los programas preescolares existe desde la década de 1970, han mostrado beneficios para la educación posterior y el mercado laboral.5

En el Reino Unido, el estudio Effective Provision of Preschool Education (EPPE) de Inglaterra contó con la participación de 3.000 niños desde la edad preescolar hasta el ingreso en la escuela, así como en la escuela primaria y secundaria.10,11,12 La muestra incluyó a niños en una variedad de programas de educación infantil y a niños en hogares a tiempo completo. El estudio ha constatado que los beneficios de los programas preescolares para todos los niños siguen siendo evidentes a los 14 años. El estudio sobre la AEPI incluyó estudios de casos cualitativos relacionados que identificaron los elementos clave que apoyan una prestación eficaz.13,14 El desarrollo cognitivo y el social se consideran complementarios. El personal incluye educadores experimentados con un fuerte liderazgo instructivo y conocimiento y experiencia en el currículo y la pedagogía. Hay un claro enfoque en un fuerte componente educativo y los niños participan en actividades iniciadas tanto por ellos como por los educadores. Las interacciones entre el educador y el niño implican un intercambio continuo de ideas y los educadores suelen proporcionar comentarios constructivos a los niños durante las actividades. Las actividades de aprendizaje son variadas para satisfacer las necesidades individuales, y las políticas hacen hincapié en el autocontrol más que en la gestión del comportamiento. Los padres se implican, sobre todo en la colaboración con los educadores para establecer los objetivos educativos de sus hijos.

Lawrence Schweinhart, de la Fundación de Investigación Educativa High/Scope, ha sido el investigador principal del Estudio del Programa Preescolar Perry desde la década de 1970. El objetivo del Programa Preescolar Perry era mejorar el desarrollo y el aprendizaje de los niños pequeños procedentes de entornos desfavorecidos. El estudio fue un ensayo clínico aleatorio de 123 niños con seguimiento de los participantes hasta los 40 años. Schweinhart y sus colegas consiguieron unos resultados y un rendimiento de la inversión sorprendentes: 17,05 dólares por cada dólar invertido15. El programa desarrollado para el Estudio del Programa Preescolar Perry, un programa centrado en el desarrollo cognitivo, ha crecido hasta convertirse en una gran organización que se ha convertido en un recurso para el plan de estudios y apoya el desarrollo de programas en los Estados Unidos, a nivel internacional, incluyendo Canadá.

Schweinhart15 indica que el currículo y su implementación son elementos críticos para lograr resultados como los del Estudio del Programa Preescolar de Perry y otros dos programas preescolares modelo: el estudio Abecedarian de Carolina16 y el Estudio Longitudinal de Centros para Niños y Padres de Chicago17. Los tres programas fueron supervisados cuidadosamente como parte del proyecto de investigación. Utilizaban personal capacitado, incluían una amplia participación de los padres y enmarcaban la aplicación de enfoques sólidos, aunque diferentes, de la enseñanza.18

La gran cantidad de investigaciones recientes sobre programas preescolares envía un mensaje muy claro: la educación infantil puede reducir las experiencias negativas y situar el desarrollo de los niños pequeños en trayectorias más productivas. La mayor concienciación sobre el desarrollo humano temprano, en particular sobre el desarrollo del cerebro en los primeros años en relación con el establecimiento a largo plazo de los cimientos sobre los que se asientan el aprendizaje, el comportamiento y la salud2 , así como la preocupación por los retos de desarrollo a los que se enfrentan los niños desde el punto de vista social, emocional e intelectual cuando entran en la escuela19 , han centrado la atención de los investigadores del desarrollo y la neurociencia en lo que los niños logran en los programas preescolares.

Paul Leseman20 señala que muchos programas preescolares hacen hincapié en los planes de estudio académicos que tienen como objetivo preparar a los niños para la escuela. Sugiere centrarse en varias habilidades de aprendizaje a menudo denominadas «funciones ejecutivas», que son parte integrante del autocontrol.Leseman20 señala que el autocontrol requiere atención, memoria de trabajo, inhibición y flexibilidad, una planificación y un seguimiento extraordinarios, y una capacidad de adaptación a nuevas situaciones y retos. Sostiene que estas son las habilidades que los niños necesitan aprender para desarrollar la conciencia metacognitiva y «aprender a aprender». Los programas preescolares pueden utilizar un enfoque pedagógico que fomente las propias elecciones de los niños, la colaboración entre ellos y la conciencia explícita de su propio aprendizaje y sus emociones. El juego simbólico y sociodramático, las actividades de resolución de problemas, las oportunidades de asumir riesgos y los cuentos con contenido emocional contribuyen al autocontrol emocional, conductual y atencional.21 Los educadores que están atentos a las necesidades de los niños, así como las normas y rutinas que mejoran el clima socio-emocional del aula, contribuyen al autocontrol emocional. Leseman20 no aconseja abandonar los contenidos de lectoescritura, aritmética y cuestionamiento del currículo preescolar. Por el contrario, recomienda garantizar que los contenidos estén integrados en entornos y pedagogía que fomenten las habilidades cruciales para el aprendizaje.

El economista James Heckman y sus colegas sostienen que «las habilidades engendran habilidades «22 y que la inversión en el desarrollo de la primera infancia, incluida la educación infantil de alta calidad, genera un alto rendimiento de la inversión. Situar a los niños en trayectorias positivas en el primer grado mejora las oportunidades de vida de un individuo y el capital humano de una sociedad. Los verdaderos factores son lo que Heckman denomina «habilidades blandas» o rasgos de personalidad como la perseverancia, la capacidad de reconocer e ignorar las distracciones, la concienciación y la sociabilidad23 . Las revisiones canadienses24 y estadounidenses25 de la educación basada en el juego sugieren que los niños son vistos como seres independientes que pueden ayudar activamente a dar forma a sus entornos de aprendizaje. El objetivo es enriquecer y ampliar las nuevas oportunidades de aprendizaje, basándose en los conocimientos del educador sobre el desarrollo infantil, la observación y la documentación de las actividades del niño, y los contextos familiar y comunitario del niño.

Implicaciones para la política y la práctica

El currículo preescolar canadiense incluye un continuo de métodos que son guiados por los adultos y dirigidos por los niños.26 Incluye oportunidades de aprendizaje intencionadas y espontáneas que pueden ser dirigidas por los niños o por los adultos. La mayoría de los programas de educación infantil incluyen tanto el juego dirigido por el niño como la instrucción guiada por el adulto, pero el equilibrio de ambos varía.

En los métodos más guiados por el adulto, los educadores de la primera infancia crean un entorno y establecen ciertas actividades relacionadas con varios resultados o expectativas, por ejemplo, Montessori, High/Scope o Barrio Sésamo. Kagan, Kauzer6 y Schweinhart15 muestran el valor de un enfoque curricular de la educación preescolar que prepara a los niños para el éxito en la escuela. Recomiendan un enfoque holístico del desarrollo, profesionales formados y un plan de estudios y normas de aprendizaje claros y específicos. Sus planteamientos son coherentes con los enfoques de la pre-primaria que prevalecen en Estados Unidos. En Canadá, el plan de estudios del jardín de infancia tiene en cuenta un enfoque guiado por el profesor y pretende animar a los niños a alcanzar los objetivos de aprendizaje identificados.

Según los métodos para un niño, el plan de estudios tiene en cuenta los intereses del niño y las nuevas habilidades, por ejemplo, un nuevo plan de estudios y Reggio Emilia. Leseman20 fomenta un plan de estudios organizado y planificado y métodos que se centran en referencias específicas y definidas, pero no aconseja un plan de estudios prescrito ni objetivos de aprendizaje predeterminados. Más bien, recomienda principios pedagógicos que reflejan un enfoque centrado en el niño que los profesionales reflexivos pueden utilizar para satisfacer las necesidades de un grupo particular de niños.

Las decisiones sobre el plan de estudios se basan en los intereses de los niños en su entorno familiar y en su comunidad inmediata. Se hace hincapié en los objetivos de desarrollo, la interactividad con los educadores y los compañeros, y una alta calidad de vida en los entornos de la primera infancia. Los planes de estudio proporcionan una orientación general a los niños, en lugar de prescribirles resultados específicos que deben alcanzar. Los objetivos pueden parecer menos claros, hay menos responsabilidad en la consecución de los objetivos y menos énfasis en la evaluación de las habilidades de los niños. Los objetivos generales se establecen para cada niño en consulta con los padres y se evalúan de manera informal a través de la observación y la evaluación continuas, a menos que se considere apropiado un examen adicional. La adquisición de habilidades de desarrollo se considera un efecto inducido del currículo más que lo que impulsa el currículo.

Es probable que el currículo más eficaz se adapte a cada programa preescolar según un conjunto de principios y conocimientos centrados en diversos métodos. Los programas preestablecidos pueden ser más sencillos de aplicar al principio, pero suelen ser menos eficaces (en cuanto a los resultados de los niños) que los programas centrados en sus propios entornos de aprendizaje. Es más importante que el plan de estudios y los objetivos de aprendizaje para los niños y las familias estén claros que la adopción de un tipo de programa concreto. Será más beneficioso crear un entorno de aprendizaje personalizado que intentar implantar un plan de estudios concreto.

Todos los programas preescolares eficaces se basan en un personal competente de educación infantil. Los educadores de la primera infancia que son profesionales reflexivos y receptivos deben participar en el desarrollo de los programas preescolares como entornos de aprendizaje de la primera infancia.

Los educadores de la primera infancia guían y crean intencionadamente oportunidades para que los niños construyan sus conocimientos. Las estrategias de instrucción para los métodos guiados por el adulto para un niño proporcionan una estructura y una dirección para los educadores que apoyan el desarrollo de capacidades y habilidades, respetando al mismo tiempo los intereses y las opciones del niño. Los educadores capacitados utilizan una variedad de estrategias que incluyen el intercambio de ideas y el aprendizaje guiado, el estudio y la exploración, el modelado y la demostración, las preguntas abiertas, la especulación y la explicación, y la instrucción explícita o directa.

Los niños en edad preescolar pueden desarrollarse muy bien en una variedad de programas de educación infantil con educadores capacitados y receptivos que están en sintonía con sus disposiciones de aprendizaje y las de su comunidad. A medida que Canadá trata de hacer que la educación sea accesible a todos los preescolares, el plan de estudios requerirá el apoyo continuo de los educadores, los responsables de la toma de decisiones y las familias.

Referencias

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