A uma profundidade de 160 metros, com os últimos mineiros em França

Esta é a sua última oportunidade de encontrar mineiros no fundo de uma mina em França continental: a mina de sal de Varangéville, perto de Nancy, tem vindo a abrir as suas entranhas aos turistas desde segunda-feira.

O meio de descida é o mesmo para todos, o do poço de Saint Jean-Baptiste, escavado no final do século XIX. É aqui que sobem as toneladas de sal, os mineiros de fato-macaco azul e chapéus brancos, e onde os turistas descem com os seus coletes fluorescentes e chapéus vermelhos.

Não se pode esperar ficar confortável, pois seis pessoas cabem bem na gaiola de aço fechada por uma cortina. A profundidade de 160 metros é atingida em 40 segundos.

A partir do momento em que se está em baixo, tudo é sal. As paredes e o tecto são paredes de sal grosso, cinzento escuro. O chão é coberto com pó salgado, por vezes escorregadio pela perseguição de máquinas.

Operado desde 1870, a mina de Varangéville é a última grande mina na França continental onde o trabalho é feito no subsolo por mineiros subterrâneos, diz o Bureau de recherches géologiques et minières (BRGM).

Existem actualmente 40 mineiros que podem extrair um máximo de 550.000 toneladas de sal por ano, 95% das quais são utilizadas como sal para limpar a neve e 5% para a agricultura, incluindo blocos lambidos pelo gado.

“Somos os últimos a poder mostrar o nosso comércio”, diz Denis Lhommé, que está por detrás das excursões turísticas desta mina do grupo Salins, conhecida pela sua marca de sal de mesa “La Baleine”.

Protector dos mineiros e bombeiros, a estátua de Santa Bárbara acolhe o visitante no fundo do poço antes de entrar num labirinto de galerias escuras de 13 metros de largura por 4,5 metros de altura.

Sem risco de grisu

Num muro, iniciais, R.A, gravado, assim como a data de 1902.

Em 1908, a mina tinha entre 120 e 150 mineiros, mas agora os “meios são muito mais modernos e muito menos cansativos”, explica Denis Lhommé, a terceira geração da sua família a trabalhar no sal.

Numa temperatura constante de quase 15 graus, os mineiros cavam um tabuleiro de xadrez de galerias de tamanho idêntico com explosivos. Se os puséssemos fim a eles, seriam 200 a 300 quilómetros de comprimento, uma pequena parte da camada de sal nesta região coberta por um mar há milhões de anos atrás, que tem 230 quilómetros de comprimento e 100 quilómetros de largura.

“Eu queria vir há muito tempo, é uma herança. O sal tem feito tantas pessoas viver em Varangéville”, disse Denise, 72 anos, em visita ao clube de descoberta de Dombasle, a poucos quilómetros de distância.

O seu pai trabalhou na superfície durante trinta anos a secar sal, “mas nunca falou do seu trabalho. Hoje em dia, quase todo o trabalho é mecanizado, com o equipamento de construção abaixado em pedaços e depois trazido de volta para poder perfurar a rocha para colocar os explosivos, consolidar as galerias, recolher os blocos de sal, esmagá-los e depois peneirá-los. O sal é então transportado numa correia transportadora para ser trazido para cima através do poço ou armazenado no subsolo em montanhas até 13 metros de altura. Por vezes ouve-se o ruído de uma mini-avalanche de sal.

Sem o risco de “grisu”, o perigo infame das minas de carvão, os visitantes da mina de sal percorrem 1,3 quilómetros de galerias, antes de descobrirem com um filme a fase de trabalhar com explosivos e de descobrir máquinas actuais ou antigas em exposição.

Varangéville as visitas às minas vão parar para o Inverno, quando a actividade da mina se tornar demasiado intensa para coabitar com os turistas no único poço do local.

“Nós, mineiros de sal, temos muita esperança num Inverno com muita neve e gelo”, aponta Denis Lhommé. Não como nos últimos anos.

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