Como as refinarias estão a beneficiar das novas regras do petróleo

A refinaria PBF Energy, perto de Delaware, uma cidade na baía dos epónimos, esteve em naftalina há quase uma década. Actualmente, está a funcionar quase em plena capacidade. PBF e um parceiro comercial gastaram $100 milhões para a expandir.

A refinaria está a procurar tirar partido das novas regras internacionais que exigem que os navios que viajam pelos oceanos do mundo utilizem combustíveis mais limpos a partir de 1.

As refinarias dos EUA estão à espera de um bom negócio. A indústria estima ter gasto 100 mil milhões de dólares em melhorias ao longo da última década para produzir combustíveis mais limpos. Isso coloca-o em posição de aumentar as suas receitas se as regras aumentarem a procura e os preços dos produtos que fabrica, como muitos esperam.

As novas regras foram cumpridas com cepticismo pela administração Trump e outros preocupados com o seu impacto no emprego e nos preços da energia. Em locais como Delaware, contudo, as melhorias necessárias para satisfazer as novas normas resultaram em empregos mais bem pagos, diz James Maravelias, presidente do Conselho de Construção de Edifícios de Delaware.

Depois de os fabricantes de automóveis e instalações químicas terem deixado a região, diz ele, os refinadores tornaram-se os empregadores mais seguros para alguns dos seus residentes.

“A energia é praticamente tudo para nós”, diz o Sr. Maravelias, que está sediado em Newark, Delaware. Nenhuma outra indústria está a criar este tipo de empregos em Delaware neste momento. “

Nas refinarias, as operações de manutenção – geralmente feitas quando a fábrica é fechada – empregam frequentemente 1.200 pessoas de cada vez, Maravelias continua. E a expansão da fábrica de Delaware sugere um futuro ainda mais rico de tais operações e trabalho a ser distribuído, acrescenta.

Não é claro que todas as partes envolvidas – outras indústrias, países e até refinarias – verão um resultado favorável, mas alguns analistas e economistas esperam que uma aceleração para as refinarias tenha um impacto positivo mais global. A produção recorde de combustível dos EUA levará a mais exportações e menos importações, com mais receitas ficando no país, onde muitas vezes será reinvestido.

Um forte investimento produz tipicamente mais crescimento económico do que um forte consumo, analisa Kevin Book, director-geral da empresa de analistas ClearView Energy Partners. Assim, ele espera que as refinarias americanas beneficiem, e que o aumento do investimento produza um benefício líquido para a economia mesmo com o aumento dos preços ao consumidor.

“Mais dinheiro para as refinarias americanas é geralmente uma boa notícia”, lança o livro. É terrivelmente difícil argumentar que, de um modo geral, são más notícias. “

As regras dos combustíveis marítimos foram impostas pela Organização Marítima Internacional (IMO), uma agência das Nações Unidas, num esforço para reduzir a poluição por enxofre que pode causar problemas respiratórios e agravar doenças cardíacas.

Uma forma rápida de os navios entrarem em conformidade é mudar mais para gasóleo com baixo teor de enxofre ou combustíveis semelhantes chamados destilados. Muitos esperam que isto conduza a uma maior procura e preços mais elevados para estes combustíveis. Enquanto a situação poderia beneficiar os refinadores que os produzem, os consumidores, por outro lado, poderiam ser atingidos na carteira porque este tipo de combustível ainda é amplamente utilizado como meio de aquecimento em algumas partes do Nordeste.

Poderiam enfrentar aumentos de preços de diesel e destilados de 5-20% devido às regras da ONU, dizem os analistas. A subida dos preços da energia no ano eleitoral suscitou preocupações na Casa Branca.

Em Outubro, a Casa Branca começou a pressionar para um relaxamento da implementação antecipada das regras, atrasando a sua implementação durante vários meses. As acções dos refinadores independentes despencaram depois do Wall Street Journal ter revelado que o desejo.

Todas as regras implicadas não foram bem compreendidas, e as previsões económicas iniciais desastrosas suscitaram receios, nota Mandy Gunasekara, uma conselheira política sénior da Agência de Protecção Ambiental até ao início deste ano. À medida que as pessoas aprenderam mais, esses medos desapareceram e os funcionários compreenderam melhor como os EUA poderiam beneficiar, acrescenta ela.

“Os EUA estão numa posição muito boa devido aos investimentos previstos pelos nossos refinadores”, argumenta a Sra. Gunasekara, que dirige agora uma empresa de comunicação estratégica.

Os consultores da Casa Branca não excluíram nada, mas deixaram de tentar activamente retardar a implementação das novas normas, de acordo com os lobistas e analistas familiarizados com a questão. Os analistas e grupos de interesse que participaram nas reuniões do comité da OMI em Londres há duas semanas atrás disseram que os funcionários dos EUA não voltaram a levantar a proposta de adiar as regras. Foi a última ronda de reuniões antes da entrada em vigor do limite de enxofre.

“Os Estados Unidos não estão a tentar alterar o actual prazo da IMO de 2020, que foi validado em Outubro de 2016. Continuamos a avaliar os impactos macroeconómicos da implementação para os consumidores e a indústria”, disse um alto funcionário da administração.

Os desenvolvimentos e previsões económicas recentes reduziram a urgência de acção. Os preços do petróleo bruto desceram 23% em relação a uma alta de quatro anos alcançada em Outubro.

Preços de ruína deverão cair no próximo ano, apesar das alterações feitas pela OMI, a Administração de Informação Energética (EIA) afirmou nos últimos meses. Esta última estima que as novas regras poderiam aumentar o barril de referência internacional de crude em cerca de $2,50 em 2020, mas outros factores irão compensar isso, levando a preços médios mais baixos. Entretanto, espera-se que os preços anuais do gasóleo e do óleo para aquecimento aumentem cerca de 6% nos EUA ao longo de 2019 e 2020, mas só ligeiramente ultrapassarão os máximos atingidos na queda do ano passado, de acordo com a AIA deste mês.

A administração também espera que as mudanças resultem em ganhos significativos para as refinarias. A AIA estimou em Março que as pressões regulamentares sobre os combustíveis marítimos encorajariam as refinarias dos EUA a atingir uma capacidade recorde com uma utilização quase recorde em 2020. E espera-se que as suas margens em diesel aumentem 35% a partir deste ano.

Singapore, a maior instalação de reabastecimento de portos marítimos do mundo, e vários grandes produtores de petróleo disseram que o abastecimento seria assegurado nos principais portos.

Ainda há muita incerteza quanto ao impacto das novas regras, dizem os analistas. Embora pareça que os refinadores americanos irão beneficiar, eles enfrentam concorrentes internacionais que estão a investir para recuperar o atraso. Isso poderia levar a um excesso de oferta que compensaria os lucros esperados. Embora os receios agudos sobre o abastecimento tenham diminuído, subsistem algumas preocupações. Os observadores receiam que possam ocorrer carências intensas, levando a preços mais elevados que prejudicariam os consumidores e atrasariam outros segmentos da economia.

Em Delaware, a actividade está num campo de febre, com dias de 10 horas e turnos de fim-de-semana.

PBF está a trabalhar com a Linde para construir uma fábrica para produzir hidrogénio, um aditivo PBF precisa de fazer combustíveis mais limpos. Recentemente, os empregados passaram o fim-de-semana a preencher um buraco do tamanho de um campo de futebol americano e a 2,4 metros de profundidade com 40 camiões carregados de cimento.

P>Pinos minúsculos e brilhantes salientes da betonilha cinzenta clara. Devem ser colocados com precisão e não devem ser desligados por mais de 0,8 milímetros. São utilizados para selar uma estrutura onde os tubos serão enredados a nove andares de altura. O projecto deverá estar concluído e operacional na próxima Primavera, quando a nova procura provavelmente começará a atingir o pico.

“A indústria de refinação dos EUA vai permitir que o mercado global esteja pronto”, disse Brendan Williams, um lobista do projecto PBF em Washington. Esperamos que haja uma melhor compreensão não só da prontidão, mas também dos benefícios… que podem entrar em jogo para a economia dos Estados Unidos. “

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