CubeSat soffer lspace on a budget

Temos vindo a dar muito destaque, no The Daily, sobre os recentes saltos gigantescos na indústria espacial. Quer sejam foguetes reutilizáveis, transportes para Marte, ou novos modos de telecomunicações por satélite, maravilhamo-nos com os grandes avanços desta indústria.
Que prazer, de facto, ver um sector que se tem mantido imóvel desde os anos 60 a avançar novamente e a reconectar-se com o progresso!oje, estamos interessados na face oculta das melhorias: a corrida para “sempre menos”.
Fazer mais com menos é uma ideia que tem obcecado cientistas e engenheiros desde o nascimento dos primeiros foguetões. Por outras palavras, reduzir a massa de um satélite por um factor de 10 significa muitas vezes reduzir o custo da sua colocação em órbita por um factor de 100. Por conseguinte, não é surpreendente que a principal prioridade da indústria seja ir para “menos e menos” em vez de “cada vez maior”. Cada quilograma raspado no design de um dispositivo equivale a centenas de milhares de euros economizados.
Este é o contexto em que os CubeSats nasceram: satélites pequenos, leves, de baixo volume que podem ser colocados em órbita a baixo custo.

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Source: Canadian Space Agency

Quando o satélite se torna normalizado

A CubeSat é um pequeno satélite que está em conformidade com uma especificação internacional. Cada CubeSat tem um nível de força acordado, não perigoso para o foguete que o coloca em órbita e, mais geralmente, um comportamento razoável no lançamento e ao longo da sua vida.
A unidade de volume do CubeSat (o litro), corresponde a um mini-satélite de 10cm*10cm*10cm. Os satélites podem eventualmente crescer em comprimento e largura desde que a sua forma continue a ser um conjunto de cubos.

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Um cubo pequeno, um cubo grande… Está na hora dos satélites em cubo

Credit: Radius Space

Como todos estes satélites têm mais ou menos a mesma forma e características externas, podem ser indiferentemente embarcados e lançados em qualquer foguete compatível.
CubeSat fornece à indústria de satélites o nível de padronização de que tanto necessitava para permitir lançamentos de baixo custo.

Cada missão tem o seu próprio satélite

O objectivo, como seria de esperar, é permitir que programas com recursos limitados lancem o seu próprio satélite.
Porque o CubeSat é tão pequeno que cabe em foguetes tradicionais (que transportam várias toneladas) e é implantado ao mesmo tempo que os satélites comerciais. É, de certa forma, a pessoa que dá boleia ao espaço. Não decide quando partir ou exactamente para onde ir, mas viaja barato em troca.
Além disso, os avanços constantes na electrónica de consumo significam que é agora possível encontrar componentes genéricos capazes de serem utilizados nestes minissatélites. O desenhador de um CubeSat pode, portanto, desenhar em catálogos de produtos padronizados e reduzir o custo do hardware para algumas centenas de milhares de dólares. Este orçamento imbatível tornou o espaço acessível a muitos. Universidades, centros de investigação e empresas de cartografia têm sido capazes de realizar nos últimos anos pequenos projectos espaciais que nunca teriam sido possíveis se a plataforma CubeSat não tivesse existido.
Como a concepção e lançamento de um CubeSat é rápido (12 a 24 meses em vez de uma década), está a tornar-se possível lançar um satélite por missão. Não há necessidade de agrupar equipas, para combinar horários: a exploração do espaço é agora feita a pedido!

O lançamento, o calcanhar de Aquiles do conceito

Embora seja barata, permanece sujeita à boa vontade dos comitentes habituais. No espaço como na Terra, o pagador é o tomador de decisões. Cada missão CubeSat depende portanto de um calendário comercial sobre o qual não tem controlo.
Quando é uma missão a longo prazo, isto não é um problema: o CubeSat pode partir quando o lançador estiver pronto. Para missões pontuais, o timing é por vezes crítico: um lançamento adiado por algumas semanas pode levar ao abandono total do projecto.
É por isso que os CubeSats têm sido até agora reservados para missões não críticas. O sacrifício de um estudante ou projecto secundário para uma empresa pode ser aceitável. É mais difícil imaginar uma empresa de telecomunicações a perder um satélite vital porque optou por um lançamento de segunda classe, ou mesmo os militares a desistir da vigilância de um inimigo porque o seu CubeSat foi deixado no chão da vaca!
Isso pode muito bem mudar nos próximos meses: uma empresa start-up tem ambições de colocar o CubeSats em órbita com um lançador dedicado.
Utilizando um foguete muito leve dedicado exclusivamente a estas pequenas cargas úteis, o Rocket Lab propõe levar estes satélites para o espaço numa data específica e numa órbita específica – dando-lhes visibilidade no calendário de lançamento que nunca tiveram antes.

Kiwi’s no espaço

Rocket Lab foi fundado em 2006, há apenas 10 anos atrás. Esqueça os clichés sobre americanos e russos e a sua afinidade pelo espaço; a empresa é a Nova Zelândia. Se a indústria aeroespacial neozelandesa não me diz nada, não faz mal: a Rocket Lab foi a primeira empresa privada no hemisfério sul a enviar para o espaço em 2009.
Em 2010, o seu progresso foi considerado suficiente para o governo dos EUA oferecer apoio material. A fim de aumentar a sua experiência no lançamento do CubeSat, a empresa teve acesso aos recursos materiais e humanos da NASA.
O mínimo que podemos dizer é que o Rocket Lab tem feito bom uso destes recursos. Até amanhã para descobrir o tremendo progresso que o arranque fez em apenas alguns anos!

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