Descoberta de potenciais células estaminais epiteliais tímicas

O timo sofre um envelhecimento precoce, chamado involução tímica, que causa a perda da função tímica com a idade. Até à data, os mecanismos de rotação da célula epitelial tímica (TEC) ainda são mal compreendidos, pelo que o nosso objectivo era identificar as células estaminais epiteliais tímicas. Como as células estaminais estão quiescentes em muitos tecidos, os objectivos do nosso estudo foram determinar se o epitélio tímico continha células quiescentes e estudar a cinética de proliferação de TEC em ratos jovens e adultos. Para o fazer, utilizámos um rato transgénico (H2B-GFP Tet-On) que nos permite identificar células não-divididas durante um longo período de tempo (LRC, células que retêm rótulos). Mostrámos primeiro que os TECs proliferaram mais rapidamente nas fêmeas do que nos machos. Além disso, encontrámos várias diferenças entre o epitélio tímico pós-natal e o adulto: (1) as TECs corticais (cTECs) e medulares (mTECs) têm uma taxa de proliferação semelhante em ratos jovens, mas em adultos, as cTECs proliferam mais lentamente do que as mTECs; (2) as TECs proliferam mais rapidamente em ratos jovens do que em ratos adultos; (3) as CRLs são detectadas em adultos, mas não em ratos jovens. Os LCR, encontrados no compartimento cTEC, subexpressam genes associados à senescência e superexpressam genes importantes para o desenvolvimento e renovação dos TEC. Estes resultados mostram que estas células estão quiescentes e sugerem que podem de facto ser os progenitores tímicos responsáveis pela renovação de TECs adultos.

O timo sofre uma rápida degeneração com a idade denominada involução tímica que causa uma perda da função do timo com a idade. Até hoje, os mecanismos de manutenção tímica são ainda desconhecidos. É por isso que procurámos identificar as células estaminais epiteliais tímicas. Uma vez que as células estaminais estão quiescentes em muitos tecidos em adultos, os nossos principais objectivos eram determinar se o epitélio tímico contém células quiescentes e estudar a cinética de proliferação das células epiteliais tímicas em ratos neonatais e adultos. Para este fim, utilizámos o modelo de rato transgénico H2B-GFP Tet-On, um ensaio de retenção de etiquetas que nos permite identificar células que não se dividiram durante um período de tempo prolongado, as quais são chamadas células de retenção de etiquetas (LRC). Primeiro, mostrámos que no timo adulto, as células epiteliais tímicas das fêmeas (TEC) proliferaram mais activamente que as TEC dos machos. Observámos três diferenças principais entre o timo neonatal e o adulto: (1) cTECs e mTECs têm taxas de proliferação semelhantes em ratos jovens, mas os mTECs ciclaram mais activamente em ratos adultos; (2) os TECs neonatais têm uma taxa de rotação mais elevada do que os TECs do adulto, e (3) conseguimos detectar LRC em ratos adultos, mas não em ratos neonatais. Estes LRC estão contidos no compartimento cTEC e expressam níveis muito baixos de proteínas associadas à senescência e mostram uma alta expressão de genes importantes para o desenvolvimento tímico e. Estes resultados mostram que as LRC identificadas na tímia adulta não são células senescentes e, portanto, podem representar as elusivas células progenitoras tímicas responsáveis pela manutenção e regeneração da tímica em ratos adultos.

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