Estes estilistas chineses nascidos na China que estão a incendiar o estilo americano

Quão longe se encontra do caminho traçado pela pesada picareta de um imigrante chinês sem sangue no estaleiro de construção da estrada de ferro transcontinental titânica que liga a costa ocidental à costa oriental, à linha desenhada pelo lápis fino de um estilista de moda que desenha um vestido de sonho num estúdio de design imaculado em Manhattan. Desde a lendária ferrovia americana até à não menos mítica passarela da New York Fashion Week, uma viagem improvável entre dois universos e duas épocas que tudo parece separar, mas que um simples passo dentro do MOCA, o Museu da China na América, é no entanto suficiente para atravessar.

Como preâmbulo, a exposição permanente narra a epopeia com contornos trágicos das primeiras vagas de emigrantes chineses que desembarcaram na Califórnia no século XIX. A três metros de distância, Fila da Frente: Designers Chineses Americanos, a exposição temporária onde são contadas as histórias de vida, muito mais tranquilizadoras mas ainda laboriosas, dos designers de moda americanos de origem chinesa. No museu no coração de Chinatown, um século e meio de história desenrola-se diante dos nossos olhos. “Sinto que pertenço à comunidade, faço parte da afirmação de uma identidade asiática na moda”, diz Jason Wu, apenas 30 anos, autor dos vestidos de baile de conto de fadas usados pela Primeira Dama Michelle Obama nas inaugurações de 2009 e 2013.

E pensar que a última vez que a MOCA se interessou pelo vestuário foi para prestar homenagem, há trinta anos, ao árduo trabalho das mulheres empregadas na indústria do vestuário de Chinatown. “De facto, existe uma espécie de continuidade entre esta exposição e a de 1983, porque a maioria dos 16 estilistas aqui apresentados provém de famílias activas na indústria ou negócio do vestuário”, recorda Helen Koh, directora executiva da MOCA.

“Diferentes formas de sentir chinês”

“Centenas de estilistas com antecedentes culturais chineses estão a trabalhar na indústria da moda americana”, nota Mary Ping, co-curadora da Front Row. Destacamos aqueles que fundaram uma empresa e lançaram um rótulo para contar a sua história”. A própria Mary Ping, uma designer, está a revelar dois lados da sua própria história com uma exposição de uma das suas criações, um deslumbrante conjunto de seda com padrões impressos digitalmente, e um vestido qipao (pronunciado tchipao) dos anos 40 criado e usado pela sua avó, Madame Tam Chuen Lu-Tseng, uma elegante emigrante xangaiana para os Estados Unidos que ensinou à sua neta sobre alfaiataria e estilo. Para a exposição MOCA é enriquecida por uma segunda secção, Shanghai Glamour: New Women 1910s-40s. Uma história de moda igualmente cosmopolita, onde memórias que nunca deixam de se entrelaçar são materializadas por uma dúzia de sumptuosos qipaos do século passado, na sua maioria do Museu Nacional da Seda da China em Hangzhou.

No seu escritório na prestigiosa Parsons The New School for Design, a outra co-curadora da Front Row, a investigadora Christina Moon, que prossegue uma fascinante investigação sobre as famílias coreano-brasileiras na indústria da moda rápida em Los Angeles, tenta elucidar o ecletismo das colecções de designers sino-americanos. “Todos eles têm histórias completamente diferentes e têm, especialmente, antecedentes socioeconómicos diferentes. A forma como se sentem chineses é também muito diferente porque alguns nasceram nos EUA, outros na China, outros em países vizinhos como a Malásia ou o Vietname. A diáspora é tão grande”. 50 milhões de chineses no estrangeiro em todo o mundo, com cerca de 4 milhões nos EUA, números que o deixam tonto.

Resiliência através do design

“Os designers têm cada um uma forma específica de lidar com as ambiguidades associadas à sua identidade asiático-americana. Podem articular visualmente estas ambiguidades através dos seus desenhos ou, inversamente, negá-las, mas terão sempre de negociar esta identidade através dos meios de comunicação social e da forma como são e serão apresentadas pelos meios de comunicação social. Muitos deles gostariam de ser vistos apenas como designers, ou como designers americanos, mas devido à política étnico-racial neste país, ser de ascendência chinesa é algo com que terão sempre de lidar”, continua Christina Moon.

Numa cultura onde a solidariedade intergeracional continua a ser crucial, uma carreira como designer de moda nem sempre está associada à ideia de sucesso social na mente dos pais imigrantes que estão dispostos a sacrificar tudo para ver os seus filhos tornarem-se engenheiros ou médicos. “Desisti da faculdade de medicina em Berkeley e comecei no fundo da pilha no armazém da Barneys em Nova Iorque antes de começar a minha própria etiqueta”, diz Wayne Lee, recordando a profunda preocupação da sua mãe. No seu estúdio da Rua 39 no meio do Distrito da Moda, as peles e as lãs italianas finas dos casacos impecavelmente cortados na colecção Outono 2013 competem com as sedas brancas dos vestidos de Verão.

“A roupa deve ser uma parte de ti, não algo que deitas fora, e é por isso que eu crio roupa feita para durar”. Uma filosofia obviamente ligada à experiência do exílio e ao que Wayne define como expressão de resiliência através do design, pois ela própria se lembra, como uma menina chinesa nascida no Vietname, embarcando com a irmã e os pais num barco improvisado, e depois ficando retida numa ilha perdida no Pacífico, onde a família sobreviveu durante um ano inteiro antes de chegar à América.

Mas nem todos os designers da ABC (American-Born Chinese) em exposição na MOCA têm histórias de vida tão agitadas. Alguns, particularmente os nascidos na Califórnia como Derek Lam, vêm de famílias que vivem nos EUA há três gerações. Outro nativo de São Francisco, Peter Som, foi introduzido ao desenho numa idade precoce, porque ambos os seus pais são arquitectos. “A minha bagagem cultural chinesa não influencia a minha estética de design no sentido literal. É apenas uma parte de quem eu sou”, diz ele. Eu gosto de dizer que sou um ABC clássico. Vivo nos dois mundos”

Phillip Lim, um dos designers mais bem sucedidos desta geração, acredita que a dimensão asiática dos projectos dos designers chineses-americanos teria mais a ver com uma educação que enfatiza o trabalho árduo, a humildade, a tenacidade e a integridade, do que com a citação de formas, cores, ou padrões tradicionalmente rotulados como “chineses”. No entanto, os vestígios de uma hibridação estilística infinitamente subtil podem por vezes ser vistos por trás de certos detalhes de acabamento ou justaposições de materiais. Muitas vezes, a imaginação plural dos designers dá lugar a interpretações refinadas e intemporais, como sugerido pelas composições de Thomas Chen, o fundador da muito jovem marca de Nova Iorque Emmanuelle, que cresceu em Wuhan, China.

p> Enquanto os troféus atribuídos pelo Council of Fashion Designers of America (os CFDA Fashion Awards) são regularmente arrebatados pelos ABCs, o mundo inteiro interroga-se sobre estes designers que têm um pé em cada lado do Pacífico. Será este um fenómeno de moda de curta duração? Provavelmente não. O lançamento espectacular das suas etiquetas foi antecipado por uma primeira geração pioneira de estilistas de moda chineses-americanos. Mulheres visionárias como Anna Sui, Vivienne Tam, Vera Wang e Yeohlee Teng, que conseguiram abrir as imponentes portas do templo do luxo internacional nos anos 80. “Crescemos com a consciência de que havia oportunidades neste campo, dissemos a nós próprios “é muito fixe que existam estes designers sino-americanos, que são considerados entre os maiores”, recorda Humberto Leon, 37 anos, co-fundador com Carol Lim da imperdível Cerimónia de Abertura.

Há dois anos atrás, Humberto e Carol, ambos nativos de Los Angeles, encontravam-se à frente da direcção criativa de Kenzo… em Paris. Uma desterritorialização dos projectos liderados pelos designers do ABC confirmada pela recente ascensão do taiwanês-americano Alexander Wang, 30 anos de idade em Dezembro próximo, ao chefe da direcção artística da casa parisiense Balenciaga. O império europeu de luxo remodelado pelos filhos dos emigrantes asiáticos na América? Um cenário fascinante, na encruzilhada de três continentes e dois oceanos, o que augura uma globalização cultural que pode ser menos monótona do que o esperado. * Investigador na antropologia do luxo e da moda

Front Row: Chinese American Designers, New York, Museum of Chinese in America, 215 Centre Street. Até 29 de Setembro. www.mocanyc.org

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