L'Europa a co-liderar com a Nasa a'exploração de Marte e da Lua

A velha Europa está a entrar no grande vazio: está a entrar na exploração do espaço profundo. A Agência Espacial Europeia (ESA) anunciou na quarta-feira uma série de importantes contratos para a indústria europeia, virando uma nova página na exploração espacial. “Tendo a humanidade provado estar perto de casa com a Estação Espacial Internacional, é agora tempo de explorar mais além, até à Lua e Marte”, resumiu David Parker, director de exploração humana e robótica da ESA,

al ao lado da Nasa, que está a correr para ir a Marte e retomar os voos tripulados para a Lua até 2024, Como prometido pelo Presidente Donald Trump, a Europa está a subir à mesa como o principal parceiro com compromissos de 2,6 mil milhões de euros para participar em novos projectos importantes de conquista espacial – desde a construção de uma estação espacial em órbita à volta da Lua até à campanha internacional para obter amostras de solo marciano .

Ir mil vezes mais longe do que a estação espacial internacional

Esta ambição é possível graças ao compromisso assumido pelos Estados membros da ESA, na conferência ministerial realizada em Novembro de 2019 em Sevilha, de aumentar o seu investimento anual em exploração em 30% para o período 2020-2022.

“Esta é uma mudança completa de paradigma em relação ao passado”, insiste Didier Schmitt, que é responsável pela estratégia deste programa na ESA. Durante mais de dez anos, a maioria dos nossos recursos tem sido dedicada à Estação Espacial Internacional (ISS), enquanto que agora representa apenas 10% do nosso financiamento para exploração nos próximos três anos, em comparação com 60% do nosso orçamento para a Lua e 30% para Marte. O salto entre estudos e realização está a tornar-se uma realidade, sabendo que a Lua está 1.000 vezes mais longe do que a ISS e Marte ainda mil vezes mais longe do que a Lua, a 400 milhões de quilómetros da Terra”.

Três novos astronautas europeus

ESA ainda está a gastar 300 milhões na ISS para manter o módulo Columbus Europeu operacional, onde o astronauta francês Thomas Pesquet deverá regressar no próximo ano a bordo da nova cápsula do SpaceX, mas em breve poderá escolher três astronautas europeus para irem à Lua. Pois ao fornecer uma parte significativa do equipamento para a nova conquista lunar, a Europa está a assegurar que os astronautas da ESA embarquem nos futuros lançadores dos EUA, incluindo o gigantesco foguete SLS da Boeing para voos espaciais tripulados e a sua cápsula Orion, cujo módulo de serviço está a ser construído pela Airbus. Washington fala de um primeiro voo tripulado em 2024, pelo que os astronautas europeus poderiam, por sua vez, subir à Lua a partir de 2025 ou 2026.

Airbus, Thales Alenia Space, Leonardo e centenas de PMEs europeias participarão assim através de contratos da ESA no programa Artemis da NASA, que visa estabelecer uma presença humana permanente na Lua. Em particular para fazer dela a base intermédia necessária para futuras missões ao planeta Marte.

Um lugar de co-piloto

E ao contrário da participação europeia no projecto da Estação Espacial Internacional, que é em conjunto uma minoria (8% do financiamento) – sendo a estação essencialmente o resultado de uma colaboração pós Guerra Fria entre a Rússia e os Estados Unidos -, a Europa está a assumir desta vez, se não a liderança, pelo menos um lugar de piloto adjunto atrás do capitão da Nasa.

Os contratos adjudicados representam de facto cerca de 40% do projecto inicial para o “Portal Lunar”, uma mini-estação espacial que irá evoluir em órbita em torno da Lua para servir de refúgio aos astronautas que irão “trabalhar” na Lua como parte do programa Artemis. “A ESA foi casada com o programa lunar da Nasa financiando a construção dos módulos de serviço da nave espacial Orion, mas com os nossos novos contratos, estamos a partilhar directamente o apartamento”, sintetiza Didier Schmitt.

Uma ambição partilhada

Similiarmente para a exploração marciana, se a sonda Perseverança da Nasa partiu no Verão passado em busca de vestígios de vida em Marte, a ESA está encarregada da sonda que irá recolher as amostras marcianas armazenadas na superfície do planeta e da sonda que terá a pesada tarefa de as ir buscar à órbita marciana e trazê-las de volta à Terra.

Sem o esforço financeiro feito em Sevilha, a Europa nunca teria sido capaz de ter tantas ambições, a agência insiste, salientando que 20 dos seus 22 membros, incluindo os “pequenos” como a Bulgária ou a Estónia, investiram dinheiro para participar nesta conquista do espaço profundo, sendo a sua ideia, naturalmente, receber spin-offs económicos e tecnológicos. No lote de contratos adjudicados hoje, a Alemanha, França e Itália são os principais gestores de projecto.

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