News (Português)

br>A plataforma petrolífera Deepwater Horizon no Golfo do México terá quebrado decididamente todos os recordes. Em Setembro de 2009, perfurou o poço de petróleo mais profundo da história, o campo do Tibre. A 22 de Abril de 2010, enquanto perfurava noutro local em Macondo, a plataforma explodiu e afundou-se, causando o maior derrame de petróleo offshore da história dos EUA, derramando milhões de barris de petróleo e gás no Golfo. A Deepwater Horizon também tinha a distinção pouco invejável de ser o primeiro poço de jacto em águas ultra profundas do mundo, uma vez que todos os outros derrames de petróleo ocorreram à superfície ou imediatamente abaixo da superfície do mar. Isto deu origem a uma série de incógnitas: qual é o comportamento da jorrada de petróleo e gás à superfície a partir de uma profundidade de 1500 m? Como, e de que forma, estão estes produtos químicos dispersos? Quais são as implicações para a vida marinha no Golfo do México e mais além? O professor da EPFL Samuel Arey, especialista em química aquática, e os seus colegas do Instituto Oceanográfico Woods Hole, foram imediatamente para a linha da frente para responder a estas perguntas.

Em Junho de 2010, Woods Hole enviou um veículo telecomandado para o fundo do mar para recolher amostras de petróleo e gás que fugiam do poço. Essas amostras foram mantidas sob pressão hidrostática à medida que eram trazidas à superfície para análise. Os cientistas também recolheram centenas de amostras de água entre o poço e a superfície da água. Através da análise das amostras de água e da espectrometria de massa in situ, os investigadores detectaram uma pluma química de hidrocarbonetos dissolvidos a uma profundidade de cerca de 1.000 m, estendendo-se para sudoeste durante dezenas de quilómetros. Esta pluma profunda continha metano, hidrocarbonetos aromáticos (benzeno, tolueno, etilbenzeno e xileno, colectivamente conhecidos como BTEX ) e muitos outros compostos químicos. Os cientistas esperavam que esta extensa campanha de amostragem lhes permitisse compreender melhor os processos físicos, químicos e biológicos que transformam e transportam petróleo e gás em águas profundas.

Ao comparar a composição do petróleo e gás originais com os presentes na pluma submarina, o Professor Arey e os seus colegas desenvolveram e testaram um modelo para explicar o fraccionamento dos compostos petrolíferos. “Muito poucos estudos quantificaram a dissolução química na coluna de água durante um derrame de petróleo, mas nenhum foi feito em águas profundas”, diz Sam Arey. Os compostos de óleo líquido insolúveis foram transformados em gotículas flutuantes que subiram à superfície, mas também em aglomerados mais pesados que se assentaram no fundo do mar. A maior parte da fracção de gás – que representa uma parte significativa da fuga de carbono – dissolveu-se rapidamente à medida que subia à superfície. Mas o destino de muitos hidrocarbonetos semi-solúveis, incluindo o temido BTEX , é mais incerto. Nos típicos derrames de óleo próximos da superfície, os compostos orgânicos voláteis evaporam-se rapidamente para a atmosfera. Mas no local do Deepwater Horizon, muitos deles dissolveram-se em águas profundas. De acordo com Sam Arey, “os hidrocarbonetos que se dissolvem a uma profundidade de 1.000 metros podem nunca mais voltar à superfície do mar. A maioria destes compostos acabará por ser degradada por organismos vivos. Mas as consequências ecológicas serão muito diferentes dos habituais derrames de petróleo que ocorrem à superfície. O professor e os seus colegas foram capazes de demonstrar quanto destas substâncias se dissolvem à medida que sobem na coluna de água.

A evolução dos hidrocarbonetos dissolvidos tem um impacto crítico nos ecossistemas profundos do Golfo. “Podem afectar a vida selvagem aquática numa área enorme antes de se degradarem biologicamente”, diz Sam Arey. Por isso, é importante compreender como se formam as plumas do mar profundo. As tendências identificadas pelo estudo actual podem ser utilizadas por biólogos marinhos e outros especialistas para analisar o impacto ecológico deste derrame de petróleo.

Deixe uma resposta

O seu endereço de email não será publicado. Campos obrigatórios marcados com *