Soul City, a cidade afro-americana utópica

Soul City nos seus primeiros diasp>Soul City nos seus primeiros dias. Crédito: Monica Berra/Soul City Film

Chocolate City and its vanilla suburbs

“The last percentage count was eighty / You don’t need a bullet when you got the ballot” cintou George Clinton, frontman da banda funk Parliament, em 1975, na canção Chocolate City. Apelidada com o nome da população predominantemente negra da cidade, Washington DC há muito que tem um forte significado simbólico para a população negra nos Estados Unidos. Como capital do país, a Cidade do Chocolate e os seus subúrbios de baunilha (referindo-se aos brancos que vivem na periferia) encarnam um futuro em que os afro-americanos são senhores do seu próprio destino e recursos e já não sofrem de discriminação racial. “Não se surpreenda se Ali está na Casa Branca e Aretha Franklin é a Primeira Dama”, continua George Clinton, enumerando um a um os membros do seu governo ideal…

Floyd McKissickp>Floyd McKissick. Crédito: Reel South – Soul City

Ampoderamento através da cidade

Alguns anos antes, a ideia de tal cidade estava a germinar na mente de Floyd McKissick. Este activista negro e activista dos direitos civis procura uma alternativa às posturas de Martin Luther King e Malcolm X. Imaginou uma cidade negra que permitiria às comunidades afro-americanas emanciparem-se através de um projecto capitalista. Aproveitou um programa nacional de financiamento urbano para apresentar ao governo os planos para a “Cidade da Alma” que tinha concebido na sua totalidade. Testemunhando a violência social gerada pela migração de populações negras do campo do Sul para as cidades saturadas do Norte, ele sonha assim com uma terra de asilo na sua rota.

É no condado de Warren, um dos mais pobres da Carolina do Norte, que ele se põe a caminho. “O cerne da crise urbana reside no padrão migratório da população rural que procura escapar a áreas de discriminação racial e económica”, explicou ele numa conferência de imprensa. Ao construir uma nova cidade numa zona rural, estamos a ajudar a resolver este problema”. Na sua lógica emancipatória, planeia construir um grande centro industrial chamado “Soul Tech I”, concebido como uma incubadora para a formação de trabalhadores, artesãos e empresários. Líderes económicos naturais da cidade, seriam também os seus líderes políticos.

O cartaz publicitário do Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano de 1970'affiche publicitaire du Département de O cartaz publicitário do Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano de 1970ogement et Développement Urbain de 1970p>O cartaz publicitário do Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano de 1970. Crédito: HUD

Nixon’s support

McKissick’s determination and continued efforts helped him secure almost $20 million in grants. Contra todas as probabilidades, foi a administração republicana de Richard Nixon que deu ao projecto o seu selo de aprovação. O Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano (HUD), que estava a tentar aliviar o congestionamento nas metrópoles, financiou Soul City no valor de 14 milhões de dólares. Para Nixon, foi uma oportunidade de comprar alguns votos negros apesar da Estratégia do Sul que popularizou durante a campanha de 1968. Esta estratégia política visava persuadir os eleitores brancos conservadores nos estados do Sul, mantendo um discurso racista.

McKissick, que não tinha conseguido ganhar o apoio do presidente em exercício (Democrata Lyndon B. Johnson), viu finalmente as coisas a funcionar em seu proveito. Para convencer as autoridades locais – que eram maioritariamente brancas – descreveu-lhes em pormenor os benefícios regionais do projecto em termos de infra-estruturas. Finalmente convenceu-os graças à rede de distribuição de água e ao centro de saúde que planeava construir, porque o condado estava cruelmente carente deles. Em 1972, o Washington Post escreveu nas suas colunas que a Soul City foi “talvez a experiência mais crucial na luta titubeante do país contra o cancro da urbanização desenfreada”. Soul City está a nascer.

A entrada para Soul City hoje'entrée de la Soul City aujourd'huip>A entrada para Soul City hoje. Crédito: Wikipedia

O fim do sonho

Mas o tempo está a esgotar-se e a Cidade da Alma não está a descolar. A desconfiança persistente de políticos brancos, meios de comunicação e empresários em relação a este projecto da cidade “para negros, por negros” é um obstáculo inegável. Eleito Senador da Carolina do Norte em 1972, o muito conservador Jesse Helms atacou o município e exigiu uma auditoria financeira. Esta auditoria resultou na suspensão temporária do financiamento do HUD, assustou os investidores e travou o ímpeto da cidade caloura. Finalmente não encontrará irregularidades.

A poucos anos mais tarde, em 1979, a Carolina do Norte escolhe um pedaço de terra a poucos quilómetros da cidade para despejar várias toneladas de solo poluído com PCB. Publicado nos meios de comunicação social, o caso foi chamado “racismo ambiental” pelo activista Benjamin Chavis, que iria continuar a ser autor do primeiro estudo de correlação entre raça e localização de resíduos perigosos nos Estados Unidos. Nesse mesmo ano, com a segunda crise petrolífera a minar a economia do país, a cidade tinha menos de 200 habitantes, em comparação com os 2.000 inicialmente projectados. McKissick não tem tido aliados políticos desde a demissão de Nixon por causa do escândalo Watergate, e a HUD acaba por suspender o seu apoio à Soul City.

"Chocolate City" graffiti em Washington DC"Chocolate City" à Washington DC

“Chocolate City” graffiti em Washington DC. Crédito: Ted Eytan/Flickr

The Black Belt Effect

Today Soul City ainda existe mas não é nada como o seu criador previu. Residentes e empresas nunca vieram em massa. Após a morte de McKissick em 1991, foi construída uma prisão de alta segurança para albergar 800 reclusos: mais residentes do que ele alguma vez conseguiu estabelecer-se no seu El Dorado. Para explicar este fracasso, vários investigadores mencionam a teoria da “faixa preta”. Esta área geográfica no sudeste dos Estados Unidos sofre de uma economia lenta e de disfunções sociais, devido à grande presença afro-americana e à discriminação que enfrenta. No entanto, um olhar sobre o historial do programa HUD coloca as coisas em perspectiva. Das treze novas cidades financiadas, apenas uma está a experimentar um crescimento normal. Os outros doze, todos predominantemente brancos excepto Soul City, estão a vacilar.

Em 2018, Barack Obama já não é presidente, e a violência persiste, apesar do ressurgimento da mobilização anti-racista com Black Lives Matter. A utopia de Soul City parece definitivamente extinta. O mesmo é verdade em Washington DC, onde os velhos jingles de rádio sobre a famosa “Cidade do Chocolate” sonhada por George Clinton não podem fazer as pessoas esquecer que a maioria da população é agora branca. Mas desde o projecto político de Soul City até à fantasia de Chocolate City, o poder unificador de tal narrativa permanece tão poderoso como sempre. Testemunhe a extraordinária excitação gerada na comunidade afro-americana pelo reino imaginário de Wakanda no filme Black Panther.

>Outra leitura:p>>https://www.citylab.com/equity/2015/11/how-the-collapse-of-soul-city-fired-up-the-environmental-justice-movement/415530/

https://www.theguardian.com/books/2018/feb/21/racial-segregation-in-america-causes

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