Salem, arrastrada por la histeria colectiva

Hasta 1650, la mayor parte de la población de Nueva Inglaterra estaba formada por agricultores. Incluso los comerciantes y artesanos eran agricultores a tiempo parcial. Y, como en Europa, cuanto más tierra poseía un hombre, más poderoso era. Pero la afluencia de inmigrantes llevó a las autoridades locales a conceder cada vez más tierras. Así, Salem Farms se desarrolló hacia el interior. Algunos asentamientos estaban a más de diez millas de la ciudad de Salem, un puerto rico y próspero. El poder, que antes pertenecía a los terratenientes, ha pasado a manos de los comerciantes. Esto ha creado cierta acidez. No sólo hay un conflicto de intereses entre los de la ciudad y los del pueblo: los campesinos están divididos en dos clanes hostiles.

La hermosa armonía tan buscada por los Padres Fundadores, que desembarcaron en Nueva Inglaterra en 1630 con John Winthrop, ya no prevalece; la población ha perdido su homogeneidad. Una parte de la población miraba al futuro, a las riquezas del océano y a sus mercados; la otra parte sólo miraba al pasado y al final de sus campos. La angustia reina tanto más cuanto que Massachusetts, tras la restauración de los Estuardo en el trono de Inglaterra, perdió, en 1686, su Carta que otorgaba poderes casi ilimitados de gobierno.

El asunto estalla en la casa del ministro Parris

Es el fin de la independencia que permitió a los puritanos hacer de su colonia «la plantación de Dios». Sin duda, Massachusetts no era una teocracia, ya que los pastores debían obedecer a los magistrados; pero la colonia era ciertamente teocéntrica, dado el peso que se daba a la Biblia en su organización y funcionamiento. En el último cuarto del siglo XVII, los pastores se convirtieron en los críticos de su tiempo y, como los antiguos profetas de Israel, advirtieron de los efectos devastadores de la ira de Dios. Predicando en la Corte General de Massachusetts, Increase Mather, la principal luz del puritanismo de Nueva Inglaterra, proclamó: «El interés de Nueva Inglaterra era la religión; eso la distinguía de las otras plantaciones inglesas; ellas estaban construidas sobre un modelo materialista, pero nosotros sobre un modelo religioso. Ahora estamos empezando a adherirnos al materialismo, y como resultado estamos eligiendo un nuevo Dios… «

Fin de un mundo que algunos, como su hijo Cotton, muy inclinado al milenarismo, interpretan como un «fin del mundo». Cotton Mather incluso pasa todo el año 1691 vigilando los presagios del milenio y no duda en escribir: «Sin la menor duda, me atrevo a decir que el Gran Día del Juicio está cerca; está cerca y se está acelerando. «Al año siguiente, Nueva Inglaterra es el escenario de una tremenda epidemia de brujería.

En este clima de hostilidad y ansiedad, Satanás hace su aparición en la casa del reverendo Samuel Parris, pastor de la iglesia del pueblo de Salem. Parris es un hombre frustrado en sus aspiraciones de grandeza y consideración social. Nada más instalarse con su familia y sus sirvientes, algunos de los habitantes del pueblo se opusieron a él y, a medida que pasaban los meses, las divisiones se intensificaron. Los inviernos son duros y largos en Nueva Inglaterra. En la casa de Samuel Parris, dos niñas, Betty Parris, de 9 años, y su prima Abigail Williams, de 11, escuchan fascinadas las historias que les cuenta la esclava Tituba, que el reverendo ha traído de la isla de Barbados. Tituba les enseña a leer el futuro utilizando una copa y una clara de huevo, una improvisada bola de cristal. Se trata de un juego prohibido y las niñas no lo desconocen.

Las dos niñas aúllan y ladran como perros

Periódicamente, los pastores advierten a su rebaño contra las seducciones de Satanás y les recuerdan que en la Biblia está escrito que todo aquel que practica la adivinación, la astrología o los augurios, así como quienes los consultan, son «una abominación para el Señor» Deuteronomio 18:9-12. Otras chicas del pueblo se unen a veces a las dos primas. Betty, y luego Abigail, pronto se ven invadidas por un profundo sentimiento de culpa, y cuando esta última, queriendo saber «qué oficio haría su futuro marido», ve un espectro flotando en la clara del huevo, comprenden que están condenadas.

Betty cae enferma; sus noches están pobladas de pesadillas, y cuando su padre reúne a la familia para rezar por la noche, ella permanece muda, con la mirada fija, o emite gritos roncos como el ladrido de un perro. Abigail conoce su secreto pero guarda silencio, y pronto desarrolla fenómenos aún más perturbadores: tiene convulsiones, ataques de parálisis; grita, y empieza a correr a cuatro patas, a ladrar, a berrear o a arrastrarse bajo los muebles. La oración multiplica por diez su terror. Sienten el ardor del fuego del infierno sobre ellos. Los Parrises mandan llamar al médico del pueblo, el Dr. Griggs. Perturbado, incapaz de diagnosticar los síntomas de la histeria como lo harían los médicos un siglo después, declara que «la mano del Diablo está sobre ellos». Pero Samuel Parris duda; consulta a sus colegas. Son hombres razonables y le aconsejan que no haga otra cosa que estar atento a «las señales de la providencia de Dios» y rezar. Sabias palabras.

Sólo esto: los cotillas locales se encargan del asunto. Acuden a las chicas para interrogarlas, convencidos de que es obra del Maligno, sobre todo porque varias otras chicas que han participado en estos juegos prohibidos muestran los mismos síntomas. Una de las cotillas, Mary Sibley, decide preparar un «pastel de bruja» y dárselo de comer al perro para librar a Betty y Abigail de la maldición. Cuando crees en el diablo, él viene. El pastel de la bruja no dañará al perro, pero les soltará la lengua a las chicas: confiesan haber practicado la brujería y nombran a Tituba, la esclava india, pero también a otras dos «atormentadoras», Sarah Good y Sarah Osborne, mujeres del pueblo que encajan en la descripción de brujas de la época. Sarah Good especialmente: es pobre, fea, sucia, siempre descontenta, siempre susurrando.

El reverendo Parris ordena un día de ayuno y cuatro grandes granjeros de las granjas de Salem van a la ciudad para presentar una denuncia por brujería contra Tituba, Sarah Good y Sarah Osborne. Dos magistrados son enviados a investigar: Jonathan Corwin y William Hathorne, antepasado del escritor Nathaniel Hawthorne. Miembros de la Corte General de Massachusetts, ambos tienen una buena experiencia legal.

Se buscan los cuerpos, los «pezones del diablo»

Ahora, es la primera vez que han tenido que investigar un caso de brujería. Si las tres mujeres no confiesan su crimen, tendrán que encontrar pruebas válidas, o testimonios fuertes. Hathorne, el más motivado de los dos, estaba dispuesto a aceptar como prueba fehaciente cualquier daño o accidente resultante de una desagradable disputa vecinal o cualquier mentira probada, un delito castigado en Nueva Inglaterra. Los puritanos consideran que la mentira es un pecado odioso, ya que fueron las mentiras de la serpiente las que llevaron a Adán y Eva a la Caída. Hathorne también está dispuesto a aceptar como prueba la presencia de «pezones del diablo» en los cuerpos de los acusados, y sobre todo -y este será su mayor defecto- las pruebas espectrales, bajo la premisa de que es imposible que el diablo «asuma la forma de una persona inocente para dañar a la humanidad»

La casa de reuniones, como los puritanos se refieren a su iglesia, se transforma en una sala de justicia. Sentadas en la primera fila están las «afligidas», Betty Parris y su prima Abigail y otras dos niñas, Ann Putnam y Elizabeth Hubbard. Interrogada por los magistrados delante de todo el pueblo, Tituba admite haber hecho un pacto con el diablo y haber ido a los sábados en una escoba, en compañía de dos mujeres de Boston y un hombre de negro. Y acusa a Osborne y a Good de ser sus cómplices. El hombre de negro les pidió que torturaran a los niños, dice. Y durante esta confesión, los cuatro «afligidos» se convulsionan. Apretando los dientes, se arrastran hasta el suelo, con los miembros retorcidos, profiriendo gritos desgarradores que hacen llorar a los aldeanos. Tienen claro que el espectro de las brujas está torturando a los niños.

Un miedo turbio e insidioso se apodera del pueblo. La comunidad reza fervientemente, pero el número de afligidos crece. Pronto, algunas mujeres por encima de la sospecha son también acusadas. Su fantasma aparece en cada sesión y las chicas se convulsionan cada vez más. Entonces, ¿las chicas están mintiendo descaradamente? ¿Sus tormentos son fingidos? Desde luego que no. Muestran claramente los fenómenos histéricos generados por el miedo: miedo al pecado, a la condenación, al infierno. Además, la histeria es contagiosa.

Cuando una de las chicas ve a su vecina retorcerse de dolor, las demás sienten los mismos dolores, y el público sólo puede observar sin entender los efectos que se producen, que son, cuanto menos, espectaculares: así el cuello que la «poseída» puede girar completamente; así las lesiones que aparecen en la piel y desaparecen cuando el espectro desaparece. En el otoño, cuando Increase Mather, armado con una nueva carta, regresó de Londres en compañía del gobernador, Sir William Phipps, encontró la zona, escribe Cotton Mather, «invadida de ardientes serpientes voladoras; hay increíbles hordas de demonios en nuestro camino. En otras palabras, la caza de brujas está en pleno apogeo.

Un aldeano es sometido a la tortura de la piedra

En Nueva Inglaterra, las decisiones se toman por consenso, no por oukase. Así que el proceso es a veces muy lento. Los pastores de Salem y Boston no tardaron en cuestionar la conveniencia de la caza de brujas y buscaron el consejo de sus colegas de Nueva York. Notables y académicos también alzaron su voz de indignación. Pero los magistrados, dirigidos por Hathorne, confiados en que su sistema de justicia funciona, están acelerando el proceso. Hay múltiples acusaciones y detenciones, confesiones y condenas.

La tortura judicial no existe en Nueva Inglaterra; pero bajo presión, algunas mujeres confiesan, y sus confesiones reconfortan a los magistrados: Satanás sí que actúa. Se erigieron horcas; los arrestos continuaron. Los hombres también fueron designados como atormentadores. Uno de ellos era un antiguo ministro de Salem Farms, George Burroughs. Otro, John Proctor, es acusado por su criado; otro, George Jacobs, es denunciado por su propia nieta.

El destino de Giles Cory es especialmente dramático. Según la ley inglesa, un acusado tiene derecho a negarse a ser llevado a juicio. Entonces no puede ser condenado y sus bienes no pueden ser confiscados a la Corona. En estos casos, la ley permitía al tribunal imponer una «pena dura y fuerte» para obligar al acusado a aceptar el juicio. Por primera vez en América se llevó a cabo la ordalía: se aplicaron piedras en el pecho del desafortunado hasta que cedió… o muere. Y Giles Cory morirá. Cuando el nuevo gobernador pone fin al proceso y hace que los prisioneros sean liberados, las hordas del mal abandonan Massachusetts para volver al infierno. El drama ha terminado, pero veinte personas han pagado con sus vidas. Durante los siguientes veinte años, Massachusetts haría penitencia por sus pecados y se esforzaría por corregir sus errores.

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