Soul City, la ciudad utópica afroamericana

Soul City en sus inicios

Soul City en sus inicios. Crédito: Monica Berra/Soul City Film

Ciudad del Chocolate y sus suburbios de vainilla

«El último recuento de porcentajes fue de ochenta / No necesitas una bala cuando tienes la papeleta», decía George Clinton, líder de la banda de funk Parliament, en la canción de 1975 Chocolate City. Washington DC, apodada así por la población predominantemente negra de la ciudad, ha tenido durante mucho tiempo un fuerte significado simbólico para la población negra de Estados Unidos. Como capital del país, la Ciudad de Chocolate y sus suburbios de vainilla (en referencia a los blancos que viven en la periferia) encarnan un futuro en el que los afroamericanos son dueños de su propio destino y recursos y ya no sufren la discriminación racial. «No te sorprendas si Ali está en la Casa Blanca y Aretha Franklin es la Primera Dama», continúa George Clinton, enumerando uno a uno los miembros de su gobierno ideal…

Floyd McKissick

Floyd McKissick. Crédito: Reel South – Soul City

Empoderamiento a través de la ciudad

Algunos años antes, la idea de una ciudad así germinaba en la mente de Floyd McKissick. Este activista negro y defensor de los derechos civiles busca una alternativa a las posturas de Martin Luther King y Malcolm X. Imaginó una ciudad negra que permitiera a las comunidades afroamericanas emanciparse mediante un proyecto capitalista. Aprovechó un programa nacional de financiación urbana para presentar al gobierno los planos de la «Ciudad del Alma» que había diseñado en su totalidad. Testigo de la violencia social generada por la migración de las poblaciones negras del campo del Sur a las saturadas ciudades del Norte, sueña así con una tierra de asilo en su ruta.

Es en el condado de Warren, uno de los más pobres de Carolina del Norte, donde pone su mirada. «El corazón de la crisis urbana reside en el patrón de migración de la población rural que busca escapar de las zonas de discriminación racial y económica», explicó en una conferencia de prensa. Al construir una nueva ciudad en una zona rural, estamos ayudando a resolver este problema». En su lógica emancipadora, tiene previsto construir un gran centro industrial llamado «Soul Tech I», concebido como incubadora para la formación de trabajadores, artesanos y empresarios. Líderes económicos naturales de la ciudad, serían también sus líderes políticos.

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El cartel publicitario del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de 1970. Crédito: HUD

El apoyo de Nixon

La determinación y los continuos esfuerzos de McKissick le ayudaron a conseguir casi 20 millones de dólares en subvenciones. Contra todo pronóstico, fue la administración republicana de Richard Nixon la que dio el visto bueno al proyecto. El Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD), que intentaba descongestionar las metrópolis, financió Soul City con 14 millones de dólares. Para Nixon, era una oportunidad de comprar algunos votos negros a pesar de la Estrategia del Sur que popularizó durante la campaña de 1968. Esta estrategia política pretendía engatusar a los votantes blancos conservadores de los estados del Sur manteniendo un discurso racista.

McKissick, que no había conseguido el apoyo del presidente en funciones (el demócrata Lyndon B. Johnson), vio finalmente cómo las cosas se volvían a su favor. Para convencer a las autoridades locales -que en su mayoría eran blancas- les describió detalladamente los beneficios regionales del proyecto en términos de infraestructura. Finalmente les convenció gracias a la red de distribución de agua y al centro de salud que pensaba construir, porque el condado carecía cruelmente de ellos. En 1972, el Washington Post escribió en sus columnas que Soul City era «quizás el experimento más crucial en la vacilante lucha del país contra el cáncer de la urbanización desenfrenada». Nace Soul City.

La entrada a Soul City hoy'entrée de la Soul City aujourd'hui

La entrada a Soul City hoy. Crédito: Wikipedia

El fin del sueño

Pero el tiempo se agota y Soul City no despega. La persistente desconfianza de los políticos, medios de comunicación y empresarios blancos hacia este proyecto de ciudad «para negros, por negros» es un lastre innegable. Elegido senador de Carolina del Norte en 1972, el muy conservador Jesse Helms atacó al municipio y exigió una auditoría financiera. Esta auditoría provocó la suspensión temporal de la financiación del HUD, asustó a los inversores y frenó el impulso de la incipiente ciudad. Finalmente no encontrará ninguna irregularidad.

Unos años después, en 1979, Carolina del Norte elige un terreno a pocos kilómetros de la ciudad para verter varias toneladas de tierra contaminada con PCB. El activista Benjamin Chavis, que se dio a conocer en los medios de comunicación, calificó el caso de «racismo medioambiental» y fue el autor del primer estudio que correlacionaba la raza y la ubicación de los residuos peligrosos en Estados Unidos. Ese mismo año, con la segunda crisis del petróleo minando la economía del país, la ciudad contaba con menos de 200 residentes, frente a los 2.000 previstos inicialmente. McKissick no tiene aliados políticos desde la dimisión de Nixon por el escándalo Watergate, y el HUD acaba por suspender su apoyo a Soul City.

Graffiti de "Chocolate City" en Washington DC"Chocolate City" à Washington DC

Graffiti de «Chocolate City» en Washington DC. Crédito: Ted Eytan/Flickr

El efecto Cinturón Negro

Hoy en día Soul City sigue existiendo pero no se parece en nada a lo que predijo su creador. Los residentes y las empresas nunca acudieron en masa. Tras la muerte de McKissick en 1991, se construyó una prisión de alta seguridad para albergar a 800 reclusos: más residentes de los que él consiguió que se instalaran en su El Dorado. Para explicar este fracaso, varios investigadores mencionan la teoría del «cinturón negro». Esta zona geográfica del sureste de Estados Unidos padece una economía deficiente y disfunciones sociales, debido a la gran presencia afroamericana y a la discriminación que sufre. Sin embargo, un vistazo al historial del programa HUD pone las cosas en perspectiva. De las trece nuevas ciudades financiadas, sólo una está experimentando un crecimiento normal. Las otras doce, todas predominantemente blancas excepto Soul City, se tambalean.

En 2018, Barack Obama ya no es presidente y la violencia persiste, a pesar del resurgimiento de la movilización antirracista con Black Lives Matter. La utopía de Soul City parece definitivamente extinguida. Lo mismo ocurre en Washington DC, donde los viejos jingles radiofónicos sobre la famosa «Ciudad de Chocolate» soñada por George Clinton no pueden hacer olvidar que la mayoría de la población es ahora blanca. Pero desde el proyecto político de Soul City hasta la fantasía de Chocolate City, el poder unificador de dicha narrativa sigue siendo tan poderoso como siempre. Sea testigo de la extraordinaria expectación generada dentro de la comunidad afroamericana por el reino imaginario de Wakanda en la película Black Panther.

Más información:

https://www.citylab.com/equity/2015/11/how-the-collapse-of-soul-city-fired-up-the-environmental-justice-movement/415530/

https://www.theguardian.com/books/2018/feb/21/racial-segregation-in-america-causes

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