Un proyecto minero divide a la comunidad de Saint-Michel-des-Saints

Mientras que las autoridades municipales están a favor de la mina, los ciudadanos temen las posibles repercusiones en el medio ambiente, especialmente en el lago Taureau.

Por su parte, el Consejo Manawan Atikamekw quiere decenas de millones de dólares en regalías y empleos garantizados para los miembros de su comunidad.

La empresa minera Nouveau Monde Graphite replica que actuará de forma ejemplar en el frente medioambiental y que quiere llegar a un acuerdo con los aborígenes de la región.

Su proyecto de mina, situado a cinco kilómetros al suroeste de Saint-Michel-des-Saints fue autorizado por un decreto del gobierno de Quebec el mes pasado.

«Es una excelente noticia», se alegra el presidente y fundador de Nouveau Monde Graphite, Éric Desaulniers. Para él, es la culminación de varios años de trabajo.

Su empresa descubrió el yacimiento que planea explotar en 2015, tras los trabajos de exploración realizados en helicóptero.

Está delante de una pantalla.

Éric Desaulniers, director general de la empresa Nouveau Monde Graphite

Foto: Radio-Canada / Francis Labbé

Grafito para fabricar baterías

La autorización de Quebec permitirá iniciar los trabajos de construcción de la mina, cuya producción comercial está prevista para 2023.

El emplazamiento de la mina, que funcionará durante 26 años, incluirá un tajo abierto de 2,6 kilómetros de longitud, hasta 380 metros de ancho y hasta 235 metros de profundidad.

La grafita se utiliza en la composición de ánodos que se emplean en la fabricación de algunas baterías de iones de litio para vehículos eléctricos.

Este es principalmente el mercado en el que la minera quiere irrumpir, pero aún no se ha firmado formalmente ningún contrato. Ahora mismo hay conversaciones con todos los grandes fabricantes, pero son conversaciones confidenciales, dice Éric Desaulniers.

Se espera que el proyecto de 350 millones de dólares cree 160 empleos directos. En mi opinión, hará brillar al municipio. Deberíamos volver con familias jóvenes, niños para las escuelas. Es una ventaja para nuestra comunidad», dijo el alcalde de Saint-Michel-des-Saints, Réjean Gouin.

Un hombre se sienta detrás de un escritorio, encima del cual hay un ordenador portátil.

Réjean Gouin, alcalde de Saint-Michel-des-Saints, es partidario del proyecto Nouveau Monde Graphite.

Foto: Radio-Canadá / MATHIEU BELHUMEUR

Preocupación por la gestión de los residuos mineros

Si bien las autoridades municipales ven con buenos ojos la construcción de la mina, los colectivos se oponen. En particular, temen el impacto en la industria del turismo y el medio ambiente.

Este es el caso de la Asociación para la Protección del Lago Taureau, que está formada, entre otros, por cabañeros de la zona.

Se teme que los residuos que se almacenarán en el emplazamiento de la mina contaminen la masa de agua, que tiene 240 km de costa y muchas playas de arena fina.

«Es extremadamente peligroso y es la primera preocupación que todo el mundo debe tener ante la posibilidad de que los líquidos ácidos fluyan hacia la capa freática, hacia el río Matawin, que es un importante afluente del lago Taureau», afirma el presidente de la asociación, Gilles Cartier.

La Coalición de Opositores a un Proyecto Minero en el Alto Matawinie (COPH) comparte esencialmente las mismas preocupaciones.

«Se trata de un proyecto que se instalará en una zona habitada, frágil, sensible y conocida por su turismo turístico y recreativo. Son valores seguros que podrían verse amenazados por este proyecto», afirma May Dagher, miembro del comité administrativo de la coalición.

Para producir 100.000 toneladas de concentrado de grafito al año, la minera tendrá que extraer unas 20 veces más material, ya que su yacimiento tiene un contenido de grafito de poco más del 4%.

New World Graphite procesará sus residuos mineros in situ para separar la pirita y la pirrotita, que pueden generar ácido, de otros residuos que no lo hacen. A continuación, se enterrarán en el suelo a perpetuidad mediante un método denominado codisposición.

«Se atrapan los residuos que generan ácido, luego se encapsulan en el material que no genera ácido para evitar que entre en contacto con el oxígeno, y luego se inicia la reacción ácida», explica Eric Desaulniers.

Un gráfico sobre el enterramiento de residuos.'enfouissement des résidus miniers.

El proyecto de extracción de grafito Nouveau Monde, al que la ciudad de Quebec ha dado luz verde, suscita inquietudes medioambientales en Saint-Michel-des-Saints.

Foto: cortesía

¿Debemos confiar en la codisposición?

New Monde Graphite está probando actualmente su método de enterramiento en celdas experimentales de codisposición en su mina.

No ha podido ser evaluado por el Bureau d’audiences publiques sur l’environnement (BAPE), que presentó su informe sobre el proyecto el pasado mes de junio.

La ausencia de los resultados de las pruebas para validar el comportamiento de los vertidos de las minas no permitió formarse una opinión fundada sobre el rendimiento del concepto de eliminación seleccionado.

El BAPE había recomendado entonces que el Ministerio de Medio Ambiente esperara a los resultados de un estudio hidrogeológico, destinado a validar la eficacia del método utilizado por la empresa, antes de autorizar el proyecto de la mina para garantizar que el codistribuidor no tuviera efectos nocivos sobre las aguas subterráneas.

El contenido del vídeo está disponible para este artículo Una vista aérea del emplazamiento.

Paisaje transformado

Foto: New World Graphite

O el Consejo de Ministros dio el visto bueno al proyecto antes de tener este estudio en la mano. El decreto publicado en la Gazette officielle du Québec el 10 de febrero, sin embargo, exige a la mina un informe que muestre el rendimiento de su método de codisposición.

«Tanto si se está a favor como en contra del proyecto, no creo que podamos seguir haciendo las cosas así en 2021. Hay que llegar al fondo del asunto y eso no es lo que se ha hecho. Estamos metiendo a toda una comunidad en el medio ambiente», se lamenta Gilles Cartier.

Han ideado una forma de contener los residuos que no se ha probado en ningún sitio.

«El promotor dice que su método ya se ha probado en otros lugares del norte de Quebec, en zonas muy remotas, pero el contexto no es el mismo en Saint-Michel-des-Saints», coincide May Dagher, de COPH.

Por su parte, Éric Desaulniers asegura que el método de gestión de residuos desarrollado por su empresa es seguro. «Es una tecnología que se utiliza en varias minas de todo el mundo, pero no hay ninguna que la utilice exactamente como nosotros», dice.

«No hay dos proyectos que gestionen sus residuos de la misma manera», afirma. Cada proyecto es un poco diferente en su composición mineralógica, en su estructura, en las cantidades involucradas. «

Los atikamekw quieren su parte del pastel

El proyecto Nouveau Monde Graphite está en territorio aborigen no cedido, pero la minera aún no ha llegado a un acuerdo con la comunidad atikamekw de Manawan, situada a 90 km al norte de Saint-Michel-des-Saints.

El jefe Ottawa se sitúa detrás del podio donde se encuentran los micrófonos de varios medios de comunicación.

El jefe de Manawan, Paul-Émile Ottawa.

Foto: Radio-Canada / Ivanoh Demers

«No nos oponemos necesariamente al proyecto», dijo el jefe Paul-Émile Ottawa al principio. Ha pasado tanto tiempo que los atikamekw no reciben prácticamente nada en concepto de beneficios económicos. «

El Consejo de la Banda quiere obtener 250 millones de dólares en derechos de la empresa. «Queremos poder contar con cantidades de dinero que permitan el surgimiento de una economía atikamekw», dice el jefe Ottawa.

También exige que se garanticen los puestos de trabajo en la mina para los miembros de su comunidad. «La empresa no quiere comprometerse con los Atikamekw», lamenta, y añade que las negociaciones están estancadas.

Por su parte, la mina asegura que las conversaciones continúan con el objetivo de llegar a un acuerdo. «Me entristece que nuestras negociaciones no sean percibidas de la misma manera por ambas partes», dice Éric Desaulniers.

«Queremos seguir integrando a los atikamekw en nuestro proyecto. Hay ofertas importantes sobre la mesa», dice.

El consejo de la banda no descarta acudir a los tribunales si no obtiene satisfacción.

Con la colaboración de Alizee Dagort

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