Ventana a nuestros sueños y pesadillas

¿Qué puede ser más enigmático que un sueño? Esa experiencia que tenemos cada noche, aunque no la recordemos al despertar. ¿Qué pueden enseñarnos? Los avances de la neurociencia nos permiten ahora comprender mejor este misterioso fenómeno. En una revisión publicada en Lancet Neurology, Francesca Sidari, Katja Valli e Isabelle Arnulf, jefa del departamento de patología del sueño del Hospital Pitié-Salpêtrière e investigadora del Instituto del Cerebro, exploran los diferentes aspectos de nuestros sueños y pesadillas y las perspectivas en las enfermedades neurológicas.

Definiendo sueños y pesadillas

Los sueños son un aspecto misterioso de nuestra cognición en el que nos sumergimos cada noche… aunque no siempre lo recordemos. Fascina, cuestiona y es objeto de las más variadas interpretaciones y conclusiones. «Un sueño se define como una experiencia subjetiva durante el sueño que se recuerda al despertar. Esto incluye una gran variedad de experiencias oníricas, que van desde simples impresiones o pensamientos hasta verdaderas aventuras oníricas. «

Las pesadillas, por otro lado, son una forma de sueño sorprendente y desagradable que suele incluir algún tipo de amenaza para la seguridad, la supervivencia, la estima o la integridad física del sujeto, lo que conduce a su despertar. Se distinguen de los «malos sueños», ricos en emociones negativas pero que no despiertan al durmiente.

Por qué algunos recuerdan sus sueños y otros no…

De media, los individuos dicen recordar un sueño a la semana, pero algunos pueden recordar sus sueños cada mañana cuando otros no recuerdan ninguno. Los estudios realizados sobre el tema destacan varios factores en el recuerdo de los sueños, como la edad, el sexo, la personalidad, la calidad del sueño o la actitud hacia los sueños. De hecho, el interés por los sueños, llevar un diario de sueños o participar en estudios sobre el tema, favorece el recuerdo.

El contenido de los sueños también varía mucho según la personalidad, el sexo y la edad. «Las mujeres suelen tener más emociones positivas en sus sueños en la adolescencia y en etapas posteriores de la vida, y más emociones negativas en la edad adulta. Por el contrario, las emociones negativas en los sueños de los hombres alcanzan su punto máximo en la adolescencia y en la edad adulta media, y el más bajo en la edad adulta temprana y en la vejez. «

Las funciones de los sueños

Se han avanzado muchas teorías sobre las funciones de los sueños. Se considera que es un guardián del sueño, o que participa en la atenuación de las emociones negativas sentidas durante el día, pero también se asocia a la consolidación de la memoria. Otras hipótesis proponen un papel como simulador de la interacción social y la amenaza o el juego. Por último, algunos lo consideran un simple epifenómeno. «Todavía no hay consenso sobre el tema, porque es muy difícil evaluar científicamente las consecuencias del sueño en la mente despierta y en el comportamiento», concluye Isabelle Arnulf.

Soñar… en nuestro cerebro

¿Pero existen marcadores biológicos del sueño… mecanismos en nuestro cerebro característicos de este estado tan especial? «Soñar tiene componentes sensoriales y perceptivos reales. Podemos ver, oír, a veces incluso saborear u oler en nuestros sueños. Las experiencias que tenemos en ellos tampoco vienen de la nada, sino que a menudo provienen de objetos, lugares o personas que nos son familiares», continúa Isabelle Arnulf.

Nuestros sueños están asociados a cambios en la actividad de ciertas regiones del cerebro en comparación con el estado de vigilia. Las regiones límbicas y para-límbicas, como la amígdala, el hipocampo o el córtex cingulado anterior, están especialmente activas durante el sueño REM, en el que nuestros sueños son más vívidos. Dado su importante papel en las emociones de la vigilia, podrían desempeñar un papel similar en los aspectos emocionales de los sueños. Por el contrario, las redes fronto-parietales son poco activas, lo que provocaría nuestra falta de control y desapego del sueño. Por último, las regiones temporal y occipital posteriores también se activan, y contribuirían a la naturaleza visual del sueño. Y lo que es más importante, la experiencia de haber soñado (tanto si se recuerda como si se acaba de olvidar el contenido al despertar), tanto en el sueño de ondas lentas como en el REM (ya que muchos sueños ocurren fuera del sueño REM), está asociada a la activación de la región cerebral posterior, como se acaba de demostrar mediante electroencefalografía con 360 electrodos.

Un estado de sueño aún más peculiar es el llamado sueño lúcido. En éste, el durmiente es consciente de estar soñando. En algunos casos, puede incluso actuar en el escenario de su sueño. Aunque muchas personas informan de la experiencia de los sueños lúcidos, son pocas las que los experimentan de forma regular y son realmente capaces de controlar su sueño. Estos soñadores lúcidos son extremadamente valiosos para la investigación de los sueños. Con entrenamiento, pueden ser capaces de interactuar en su sueño con un investigador durante un estudio de laboratorio, utilizando un código ocular (durante el sueño REM, los músculos del cuerpo están paralizados excepto los ojos). Gracias a ellos se han producido importantes avances en el estudio de la conciencia en el sueño REM, las interacciones cuerpo-sueño y la temporalidad del sueño.

Los comportamientos respiratorios en el sueño paradójico reflejan el contenido mental en las narices de los lúcidos: https://institutducerveau-icm.org/fr/actualite/comportements-respiratoires-sommeil-paradoxal-refletent-contenu-mental-chez-narcoleptiques-reveurs-lucides/

Sueños en enfermedades neurológicas

Los avances sobre los sueños anormales en los trastornos neurológicos se han realizado a través del estudio de pacientes con trastornos conductuales del sueño REM, aislados o asociados a la enfermedad de Parkinson, o en aquellos con narcolepsia.

Estos trastornos del comportamiento en el sueño REM se manifiestan como pesadillas agitadas y sueños experimentados físicamente en sujetos adultos. Durante esta fase del sueño, la mayoría de los músculos están normalmente paralizados por un bloqueo. Sin embargo, estos pacientes, en los que este mecanismo de bloqueo está interrumpido, siguen moviéndose y hablando. El contenido de los sueños suele ser coherente con los comportamientos exhibidos por el sujeto. Así, si lucha en su sueño, pueden producirse movimientos violentos similares en la realidad.

SOMNAMBULISMO Y TRASTORNO COMPORTATIVO DEL SUEÑO PARADOJO: ¿CARACTERÍSTICAS COMUNES?

Somnambulisme et trouble comportemental en sommeil paradoxal : des caractéristiques communes ?

La mayoría de los pacientes afectados por este tipo de trastorno desarrollan posteriormente formas de síndrome de Parkinson o demencia en años posteriores. Los pacientes con la enfermedad de Parkinson, además, tienen muchos trastornos del sueño, como insomnio o fatiga excesiva durante el día. Sus sueños suelen ser especialmente vívidos y la frecuencia de las pesadillas es mayor de lo normal. Así, los trastornos del comportamiento del sueño REM afectan a casi el 60% de los pacientes afectados por la enfermedad de Parkinson.

Nuevo marcador precoz en la enfermedad de PARKINSON

Nouveau marqueur précoce dans la maladie de parkinson

Las alteraciones conductuales del sueño rápido también representan un interesante marcador para distinguir la demencia con cuerpos de Lewy, en la que están muy presentes, de la enfermedad de Alzheimer.

En la narcolepsia, un raro trastorno del sueño que afecta a cerca del 0,02% de la población general, los individuos son propensos a un inicio abrupto del sueño que tiene la peculiaridad de comenzar a menudo inmediatamente con una fase de sueño REM, una situación imposible de encontrar en circunstancias normales. Este estado particular parece influir en sus sueños, reportados como más vívidos, más ricos en emociones, positivas como negativas. Los narcolépticos suelen ser excelentes soñadores lúcidos. Una capacidad que se ha asociado a una mayor creatividad en estos individuos en comparación con la población general.

¡Cuando la narcolepsia nos hace más creativos!»

Quand la narcolepsie rend plus créatif!

¿Por qué soñamos?

Los avances tecnológicos en neuroimagen permiten asociar cada vez más el fenómeno de los sueños con actividades específicas de nuestro cerebro. Ahora incluso es posible determinar el contenido de ciertos sueños de forma externa. Este conocimiento cada vez más detallado ofrece importantes perspectivas para la investigación sobre el sueño y los sueños. «Entender cómo soñamos nos lleva gradualmente a descubrir por qué dormimos y por qué soñamos. Esto puede tener implicaciones terapéuticas para el tratamiento de pacientes cuyos sueños están perturbados. Una mejor comprensión de cómo el cerebro genera estos sueños, a veces tan complejos, sin ninguna influencia externa durante el sueño, podría proporcionarnos información valiosa sobre las alucinaciones en ciertos trastornos neuropsiquiátricos. «, concluye Isabelle Arnulf.

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