VIROIDES

Descubiertos a principios de la década de 1970, los viroides forman un pequeño grupo de patógenos especialmente novedosos. Conocidos sólo en las plantas superiores, se caracterizan por un genoma muy pequeño (entre 250 y 400 nucleótidos), diez veces menor que el de los virus más pequeños. Entre la treintena de viroides identificados, varios son responsables de graves enfermedades en las plantas.

La aparición del concepto de viroide

Si bien desde la primera mitad del siglo XX se conocen varias enfermedades causadas por viroides, no fue sino paulatinamente, a finales de la década de 1960, que la comprensión de la estructura de estos agentes condujo a la aparición del concepto de viroide. Hasta entonces, se consideraba que estas enfermedades eran de origen vírico porque poseían muchas de sus propiedades, como su transmisibilidad mecánica y por injerto, o el pequeño tamaño del agente causal y la imposibilidad de cultivarlo.

Gracias a los trabajos del estadounidense Theodor O. Diener sobre la enfermedad del tubérculo fusiforme de la patata, los esfuerzos por purificar el patógeno causante iban a deparar muchas sorpresas. Por ejemplo, el agente causal no sedimentó en la ultracentrifugación, lo que implica un tamaño mucho menor que el de un virus. Entonces se demostró que era sensible a las ribonucleasas (enzimas que permiten la degradación del ARN) y que se comportaba como un ácido nucleico muy pequeño. Finalmente, este pequeño ácido nucleico purificado era infeccioso y podía inducir la enfermedad en ausencia de cualquier virus. Todas estas observaciones condujeron finalmente, en torno a 1971, a la definición de un nuevo grupo de patógenos llamados viroides.

Es importante destacar lo novedoso de este concepto de viroide, que diverge notablemente de las características de todos los virus conocidos, y que tuvo dificultades para ser aceptado por la comunidad científica. Pero una vez definidas estas propiedades y metodologías para

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Representación esquemática de la replicación de viroides

Representación esquemática de la replicación de viroides
Créditos: Encyclopædia Universalis France

Dibujo

Síntomas causados por el viroide del mosaico latente del melocotón

Síntomas causados por el viroide del mosaico latente del melocotón
Crédito: Thierry Candresse/ Inra

Fotografía

Enfermedad del raquitismo del tomate

Enfermedad del raquitismo del tomate
Créditos: Thierry Candresse/ INRA

Fotografía

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